Las pruebas de segmentos terrestres son un éxito para el telescopio espacial James Webb de la NASA.

Los equipos de prueba han completado con éxito un hito crítico centrado en demostrar que el telescopio espacial James Webb de la NASA responderá a los comandos una vez que esté en el espacio.

Conocida como una “Prueba de segmento terrestre”, esta es la primera vez que se envían comandos para encender y probar los instrumentos científicos de Webb al observatorio completamente ensamblado, desde su Centro de operaciones de la misión en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland.

Dado que comunicarse de manera fiable con Webb cuando está en el espacio es una prioridad de la misión crítica para la NASA, pruebas como estas son parte de un régimen integral diseñado para validar y garantizar que todos los componentes del observatorio funcionarán en el espacio, con las complejas redes de comunicaciones involucradas en ambos comandos de envío y enlace de datos científicos. Esta prueba demostró, con éxito, el flujo completo de un extremo a otro, desde la planificación de la ciencia que realizará Webb, hasta la publicación de los datos científicos en el archivo de la comunidad.

“Esta fue la primera vez que hicimos esto con el hardware de vuelo real de Webb y el sistema terrestre. Realizamos piezas de esta prueba mientras se ensamblaba el observatorio, pero esta es la primera operación de extremo a extremo del observatorio y el segmento terrestre, totalmente exitosa. Este es un gran hito para el proyecto y es muy gratificante ver a Webb funcionando como se esperaba”, dijo Amanda Arvai, Subjefa de Operaciones de Misión de la División de STScI en Maryland.

Dentro del Centro de Operaciones de la Misión de Webb, se ve a la operadora de pruebas Jessica Hart en la consola del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, monitoreando el progreso de las pruebas con el protocolo de distanciamiento social establecido. Créditos: STSCI/Amanda Arvai

En esta prueba, los comandos para encender, mover y operar secuencialmente cada uno de los cuatro instrumentos científicos de Webb fueron transmitidos desde el Centro de Operaciones de la Misión. Durante la prueba, el observatorio se trata como si estuviera en órbita a 1.607 millones de km de distancia. Para hacer esto, el Equipo de Operaciones de Vuelo conectó la nave espacial a la Red de Espacio Profundo, una matriz internacional de antenas de radio gigantes que la NASA usa para comunicarse con muchas naves espaciales. Sin embargo, dado que Webb aún no está en el espacio, se utilizó un equipo especial para emular el enlace de radio real que existirá entre Webb y la Red del Espacio Profundo (DSN) cuando Webb esté en órbita. Luego, los comandos se transmitieron a través del emulador de la red DSN al observatorio, que actualmente se encuentra dentro de una sala limpia de Northrop Grumman en Redondo Beach, California.

“Esta fue también la primera vez que demostramos el ciclo completo para realizar observaciones con los instrumentos científicos del observatorio. Este ciclo comienza con la creación de un plan de observación por parte del sistema de tierra que está conectado al observatorio por el Equipo de Operaciones de Vuelo. Luego, los instrumentos científicos de Webb realizaron las observaciones y los datos se transmitieron al Centro de Operaciones de la Misión en Baltimore, donde la ciencia se procesó y distribuyó a los científicos”, dijo Arvai.

Cuando Webb esté en el espacio, los comandos fluirán desde STScI en Baltimore a una de las tres ubicaciones de la red DSN: California, España o Australia. Luego, las señales se enviarán al observatorio orbital a casi 1.600 km de distancia. Además, la red de satélites de seguimiento y retransmisión de datos de la NASA, la red espacial en Nuevo México, la estación Malindi de la Agencia Espacial Europea en Kenia y el Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Alemania también ayudarán a mantener abierta una línea de comunicación constante con Webb en todo momento.

Para completar la prueba del segmento terrestre, un equipo de casi 100 personas trabajó conjuntamente durante cuatro días consecutivos. Debido a las restricciones de personal vigentes debido a la pandemia del coronavirus (COVID-19), solo siete personas estaban presentes dentro del Centro de Operaciones de la Misión, y el resto trabajaba de forma remota para seguir el progreso de manera rutinaria. El siguiente paso para Webb son pruebas acústicas y de vibración sinusoidal a nivel de observatorio, que demostrarán que el telescopio ensamblado es capaz de sobrevivir a los rigores del lanzamiento al exponerlo a condiciones similares.

Webb es el próximo gran observatorio de ciencia espacial de la NASA, que ayudará a resolver los misterios de nuestro Sistema Solar, a mirar más allá de los mundos distantes alrededor de otras estrellas y a sondear las desconcertantes estructuras y los orígenes de nuestro Universo. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA, junto con sus socios ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.

Ahora que el observatorio se ha ensamblado por completo, los equipos de Webb están realizando pruebas completas a nivel de observatorio para asegurarse de que esté preparado para los rigores del despegue. Créditos: NASA/Chris Gunn.

Para más información, visita esta página: https://www.nasa.gov/webb