¿Dónde se hacen las estrellas? El telescopio espacial Spitzer de la NASA “espía” un punto caliente.





Las estrellas más masivas del universo nacen dentro de nubes cósmicas de gas y polvo, donde dejan pistas sobre sus vidas para que los astrónomos las descifren.

La nebulosa conocida como W51 es una de las regiones de formación de estrellas más activas de la Vía Láctea. Identificada por primera vez en 1958 por radiotelescopios, forma un rico tapiz cósmico en esta imagen del recientemente retirado telescopio espacial Spitzer de la NASA.

La nebulosa de formación de estrellas W51 es una de las “fábricas de estrellas” más grandes de la Vía Láctea. El polvo interestelar bloquea la luz visible emitida por la región, pero es revelada por el telescopio espacial Spitzer de la NASA, que captura luz infrarroja que puede penetrar las nubes de polvo. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Ubicada a unos 17.000 años luz de la Tierra, en la dirección de la constelación de Aquila en el cielo nocturno, W51 tiene unos 350 años luz de ancho. Es casi invisible para los telescopios que recogen luz visible (el tipo que detectan los ojos humanos), porque esa luz está bloqueada por las nubes de polvo interestelar que se encuentran entre W51 y la Tierra. Pero las longitudes de onda de luz más largas, incluidas la radio y la infrarroja, pueden atravesar el polvo sin obstáculos. Cuando se ve en infrarrojo por Spitzer, W51 es una vista espectacular: su emisión infrarroja total es el equivalente a 20 millones de soles.

Si pudiéramos verlo a simple vista, esta densa nube de gas y polvo parecería tan grande como la Luna llena. La Nebulosa de Orión, otra conocida región de formación de estrellas y un objetivo de observación favorito para los astrónomos aficionados, ocupa aproximadamente el mismo área de tamaño en el cielo. Pero W51 está en realidad mucho más lejos de la Tierra que Orión y, por lo tanto, es mucho más grande y es, además, unas 75 veces más luminoso. Mientras que Orión contiene cuatro estrellas conocidas de tipo O, las estrellas más masivas del universo, W51 contiene más de 30.

Las “fábricas estelares” como esta pueden funcionar durante millones de años. La región roja cavernosa en el lado derecho de W51 es más antigua, evidente en la forma en que ya ha sido tallada por los vientos de generaciones de estrellas masivas (aquellas de al menos 10 veces la masa de nuestro Sol). El polvo y el gas de la región se barren aún más cuando esas estrellas mueren y explotan como supernovas. En el lado izquierdo más joven de la nebulosa, muchas estrellas están comenzando a eliminar el gas y el polvo de la misma manera que lo han hecho las estrellas de la región más antigua. Es evidente que muchas de estas estrellas jóvenes están en proceso de formar burbujas de espacio vacío a su alrededor.

Esta imagen fue tomada como parte de una importante campaña de observación de Spitzer en 2004 para mapear la estructura a gran escala de la galaxia Vía Láctea, un desafío considerable porque la Tierra se encuentra dentro de ella. La encuesta, denominada Galactic Legacy Infrared Mid-Plane Survey Extraordinaire (GLIMPSE), también arrojó datos valiosos sobre muchas maravillas dentro de la Vía Láctea, incluidas imágenes de múltiples fábricas estelares, como W51, que estaban ocultas por el polvo de los observatorios de luz visible.

“Las imágenes realmente espectaculares proporcionadas por Spitzer a través de la encuesta GLIMPSE, junto con datos de muchos otros telescopios complementarios, nos dan una idea de cómo se forman las estrellas masivas en nuestra Vía Láctea, y luego cómo sus poderosos vientos y radiación interactúan con el material restante”, dijo Breanna Binder, profesora asistente de física y astronomía en la Universidad Politécnica del Estado de California, Pomona, que estudia los ciclos de vida de las estrellas masivas. “No podemos observar regiones de formación de estrellas en otras galaxias con un nivel de detalle cercano al que podemos en nuestra propia galaxia. Por lo tanto, regiones como W51 son realmente importantes para avanzar en nuestra comprensión de la formación de estrellas en la Vía Láctea, que podemos luego extrapolar a cómo tiene lugar la formación de estrellas en otras galaxias cercanas”.

El telescopio espacial Spitzer de la NASA se lanzó hace 17 años esta semana, el 25 de agosto de 2003. La nave espacial se retiró el 30 de enero de 2020. Aunque la misión ha concluido, todo el conjunto de datos científicos recopilados por Spitzer durante su vida útil está disponible para el público a través del archivo de datos de Spitzer, ubicado en el Archivo de Ciencia Infrarroja en IPAC en Caltech en Pasadena, California.