El Telescopio Espacial Hubble toma un primer plano del famoso cometa NEOWISE

Las imágenes captadas por el  Telescopio Espacial Hubble de la NASA del cometa NEOWISE, tomadas el pasado 8 de agosto, se centran en la coma del visitante, la capa de gas y polvo que rodea el núcleo del cometa mientras es calentado por el Sol. Esta es la primera vez que el Hubble ha fotografiado un cometa de este brillo con tal resolución después de su paso por el Sol.

Las fotos del cometa fueron tomadas después de que NEOWISE hiciese su máximo acercamiento al Sol el 3 de julio de 2020, a una distancia de 43 millones de kilómetros. Otros cometas, a menudo, se rompen debido a tensiones térmicas y gravitacionales en encuentros tan cercanos, pero la visión del Hubble muestra que aparentemente el núcleo sólido de NEOWISE permaneció intacto.

Esta imagen terrestre del cometa C/2020 F3 (NEOWISE) fue tomada en el hemisferio norte el 16 de julio de 2020. La imagen insertada, tomada por el Telescopio Espacial Hubble el 8 de agosto de 2020, revela un primer plano del cometa después de su paso por el Sol. La imagen de Hubble se centra en el núcleo del cometa, que es demasiado pequeño para ser visto. Se estima que no mide más de 4,8 kilómetros de ancho. En cambio, la imagen muestra una parte de la coma del cometa, el resplandor difuso, que mide aproximadamente 18.000 kilómetros de ancho en esta imagen.
Créditos: NASA, ESA, STScI, Q. Zhang (Caltech); derechos de autor de la imagen desde tierra © 2020 por Zoltan G. Levay, usado con permiso.

“El Hubble tiene una resolución mucho mejor que la que podemos obtener con cualquier otro telescopio de este cometa”, dijo el investigador principal Qicheng Zhang de Caltech, en Pasadena, California. “Esa resolución es clave para ver detalles muy cercanos al núcleo. Nos permite ver cambios en el polvo justo después de que se separa de ese núcleo debido al calor solar, tomando muetras del polvo lo más cercanas a las propiedades originales del cometa”.

El corazón del cometa, su núcleo helado, es demasiado pequeño para ser visto por el Hubble. La bola de hielo no tiene más de 4,8 kilómetros de ancho. En cambio, la imagen del Hubble captura una parte de la vasta nube de gas y polvo que envuelve el núcleo, que mide aproximadamente 18.000 kilómetros de ancho en esta foto. El Hubble observó un par de chorros del núcleo disparándose en direcciones opuestas. Emergen del núcleo como conos de polvo y gas, y luego se curvan en estructuras más amplias en forma de abanico por la rotación del núcleo. Los chorros son el resultado de la sublimación del hielo debajo de la superficie y el polvo/gas resultante se expulsa a gran velocidad.

Las fotos del Hubble pueden ayudar a revelar el color del polvo del cometa y cómo ese color cambia a medida que el cometa se aleja del Sol. Esto, a su vez, puede explicar cómo el calor solar afecta a la composición y estructura de ese polvo en la coma del cometa. El objetivo final aquí sería aprender las propiedades originales del polvo para aprender más sobre las condiciones del Sistema Solar primitivo en el que se formó.

Esta imagen del cometa C / 2020 F3 (NEOWISE) fue tomada por el Telescopio Espacial Hubble el 8 de agosto de 2020. La imagen del Hubble representa la primera vez que un cometa de este brillo ha sido fotografiado con tal resolución después de su paso por el Sol. Las dos estructuras que aparecen en los lados izquierdo y derecho del centro del cometa son chorros formados por hielo que se sublima desde debajo de la superficie del núcleo, y el polvo y el gas resultantes van a gran velocidad. Los chorros emergen como estructuras en forma de cono; luego son desplegados por la rotación del núcleo del cometa NEOWISE. Créditos: NASA, ESA, A. Pagan (STScI), and Q. Zhang (Caltech)

El cometa NEOWISE es considerado el cometa más brillante visible desde el hemisferio norte desde el Hale-Bopp en 1997. Se dirige más allá del Sistema Solar exterior, ahora viajando a la friolera de 232.000 kilómetros por hora. No volverá a acercarse a nuestro Sol hasta dentro de casi 7.000 años.

Actualmente, los investigadores están profundizando más en los datos para ver qué pueden confirmar.

La misión de Exploración Infrarroja de Campo Amplio de Objetos Cercanos a la Tierra (NEOWISE por sus siglas en inglés) de la NASA descubrió por primera vez el cometa homónimo en marzo de 2020. A medida que el cometa se acercaba al Sol, un calor abrasador derretía sus hielos, liberando polvo y gas que dejaba su cola distintiva. A lo largo del verano, los observadores del cielo desde la Tierra en el hemisferio norte pudieron ver al “viajero” que se movía por el cielo.