El helicóptero Mars Ingenuity de la NASA recarga sus baterías durante el viaje.

El helicóptero Mars Ingenuity se puede ver entre las ruedas izquierda y central del rover Perseverance Mars 2020. La imagen fue tomada en la cámara de vacío de JPL el 1 de octubre de 2019.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El helicóptero Mars Ingenuity de la NASA recibió una revisión y recarga de su sistema de energía el viernes 7 de agosto, una semana después de su viaje de casi siete meses a Marte con el rover Perseverance. Esta es la primera vez que el helicóptero se enciende y sus baterías se cargan en el entorno espacial.

Durante la operación de ocho horas, se analizó el rendimiento de las seis baterías de iones de litio del helicóptero mientras el equipo elevaba su nivel de carga al 35%. El proyecto ha determinado que un estado de carga baja es óptimo para la salud de la batería durante el crucero a Marte.

“Este fue un gran hito, ya que fue nuestra primera oportunidad de encender Ingenuity y darle a su electrónica una ‘prueba de manejo’ desde el lanzamiento el 30 de julio”, dijo Tim Canham, el líder de operaciones de Mars Helicopter en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Sureste de california. “Dado que todo se llevó a cabo según las normas, realizaremos la misma actividad cada dos semanas para mantener un estado de carga aceptable”.

El helicóptero de 2 kilogramos de peso, una combinación de componentes especialmente diseñados y piezas listas para usar, se encuentra actualmente guardado en el vientre de Perseverance y recibe su carga de la fuente de alimentación del rover. Una vez que Ingenuity se despliegue en la superficie de Marte después de que Perseverance aterrice, sus baterías se cargarán únicamente con el propio panel solar del helicóptero. Si Ingenuity sobrevive a las frías noches marcianas durante su verificación previa al vuelo, el equipo continuará con las pruebas.

“Esta actividad de carga muestra que hemos sobrevivido al lanzamiento y que hasta ahora podemos manejar el duro entorno del espacio interplanetario”, dijo MiMi Aung, gerente del proyecto Ingenuity Mars Helicopter en JPL. “Tenemos muchas más primeras conexiones por hacer antes de que podamos intentar la primera prueba de vuelo experimental en otro planeta, pero en este momento todos nos sentimos muy alentados de cara al futuro”.

La pequeña nave tendrá una ventana de prueba de vuelo experimental de 30 días marcianos (31 días terrestres). Si tiene éxito, Ingenuity demostrará que se puede lograr un vuelo controlado en Marte, lo que permitirá que futuras misiones a Marte agreguen potencialmente una dimensión aérea a sus exploraciones con helicópteros de segunda generación.

En esta ilustración, se representa al helicóptero Mars Ingenuity de la NASA en la superficie del Planeta Rojo mientras el rover Perseverance de la NASA (parcialmente visible a la izquierda) se aleja, lo que ocurrirá una vez aterricen en Marte.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.
Más sobre la misión

Administrado por Caltech en Pasadena, California, JPL construyó y administra el helicóptero Mars Ingenuity para la NASA. Lockheed Martin Space proporcionó el Mars Helicopter Delivery System.

Perseverance es un robot científico que pesa poco menos de 1.025 kilogramos. La misión de astrobiología del rover buscará signos de vida microbiana pasada, caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro regreso a la Tierra y allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo.

La misión del rover Perseverance Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargada de devolver astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para 2028 ,a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.