Imágenes de Mars Reconnaissance Orbiter en su 15º aniversario.





Cinco imágenes tomadas por la cámara HiRISE a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, que se lanzó hace 15 años, el 12 de agosto de 2005. Además de ser una rica fuente de imágenes para la investigación, MRO estudia las temperaturas atmosféricas, estudia bajo la superficie con radar y detecta minerales en la superficie del planeta.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Con motivo de su 15º aniversario desde su lanzamiento, una de las naves espaciales más antiguas del Planeta Rojo ha proporcionado destellos de remolinos de polvo, avalanchas y más.

Desde que dejó la Tierra hace 15 años, el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA ha remodelado nuestra comprensión del Planeta Rojo. La veterana nave espacial estudia las temperaturas en la delgada atmósfera de Marte, estudia bajo la superficie con un radar y detecta minerales en la superficie del planeta. Pero quizás por lo que se ha hecho más conocido es por las impresionantes imágenes.

Entre sus instrumentos, MRO lleva tres cámaras: Mars Color Imager (MARCI) que tiene una lente ojo de pez que produce una vista global diaria. La cámara de contexto (CTX) que proporciona tomas de terreno en blanco y negro de 30 kilómetros de ancho. Esas imágenes, a su vez, ofrecen un contexto para las imágenes muy enfocadas proporcionadas por la tercera cámara de MRO, el Experimento científico de imágenes de alta resolución (HiRISE), que produce las vistas más sorprendentes.

Capaz de hacer zoom en las características de la superficie con la resolución más alta, las imágenes en color detalladas de HiRISE, han capturado escenas impresionantes de la naturaleza: avalanchas, remolinos de polvo y otras características de un paisaje cambiante. La cámara también ha proporcionado imágenes de otras naves espaciales de la NASA en Marte, como los rovers Curiosity y Opportunity. MRO incluso se ha volteado para apuntar a HiRISE hacia la Tierra y Fobos, una de las dos lunas de Marte.

A principios de agosto, solo HiRISE había tomado 6.882.204 imágenes, generando 194 terabytes de datos enviados desde Marte desde 2006. Las siguientes imágenes son solo un vistazo del asombroso trabajo realizado por las tres cámaras a bordo del MRO, que es administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

Bienvenido a Marte
Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Las tormentas de polvo son una rutina en Marte. La mayoría se limitan a regiones pequeñas y no son tan intensas como las que se muestran en las películas. Pero una o dos veces por década, una serie de tormentas regionales crearán un efecto dominó, levantando suficiente polvo para que los vientos cubran la superficie en lo que se llama un “evento de polvo que rodea el planeta”. Este, capturado por MARCI en el verano de 2018, oscureció la región sobre el rover Opportunity, privando a sus paneles solares de la luz solar y finalmente conduciendo al final de la misión.

Un torbellino despejando el cielo marciano
Créditos: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizon.

A medida que HiRISE recorre grandes franjas de la superficie de Marte, ocasionalmente descubre sorpresas como este enorme torbellino de polvo, que fue capturado desde 297 kilómetros sobre el suelo. La longitud de la sombra de este torbellino indica que tenía más de 800 metros de altura, aproximadamente el tamaño del Burj Khalifa del Emirato Árabe Unido, el edificio más alto de la Tierra.

Alerta de avalancha
Créditos: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

HiRISE ha capturado avalanchas en acción. A medida que el hielo estacional se vaporizó en la primavera, estos acantilados de 500 metros de altura en el polo norte de Marte comenzaron a desmoronarse. Dichos acantilados revelan las escalas de tiempo en la profundidad del planeta, exponiendo las muchas capas de hielo y polvo que se han asentado durante diferentes épocas. Como los anillos de un árbol, cada capa tiene una historia para contar a los científicos cómo estaba cambiando el medio ambiente.

Eso va a dejar marca
Créditos: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona.

Marte tiene una atmósfera delgada, solo un 1% de la densidad que la de la Tierra. Como resultado, hay menos barrera protectora para quemar los desechos espaciales. Eso significa que los meteoros más grandes atraviesan la atmósfera del Planeta Rojo más fácilmente que la de la Tierra. CTX ha detectado más de 800 nuevos cráteres de impacto durante la misión de MRO. Después de que CTX descubrió este, los científicos tomaron una imagen más detallada con HiRISE.

El cráter tiene aproximadamente 30 metros de diámetro y está rodeado por una gran zona de explosión radiada. Al examinar la distribución de las eyecciones, los escombros arrojados hacia afuera durante la formación de un cráter, los científicos pueden aprender más sobre el evento de impacto. La explosión que creó este cráter arrojó material expulsado hasta a 15 kilómetros de distancia .

El rostro del tiempo
Créditos: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

La superficie cambia con el tiempo, por lo que tener una nave espacial en Marte durante años ofrece una perspectiva única. “Cuanto más miramos, más descubrimos”, dijo Leslie Tamppari, científica adjunta del proyecto de MRO en JPL. “Antes de la MRO, no estaba claro qué había cambiado realmente en Marte. Pensamos que la atmósfera era tan delgada que casi no había movimiento de arena y la mayoría de los movimientos de dunas ocurrieron en el pasado antiguo”.

Ahora sabemos que ese no es el caso. Se ha agregado “color falso” a esta imagen para acentuar ciertos detalles, como las cimas de las dunas y las ondulaciones. Muchos de estos accidentes geográficos están migrando, como lo hacen en la Tierra: arena grano a grano, son transportados por el viento, arrastrándose por el planeta durante millones de años.

Detrás de ti, Tierra

Créditos: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona.

MRO no solo ha observado a Marte. Esta composición, hecha de cuatro conjuntos de imágenes HiRISE de la Tierra y nuestra Luna, fue en realidad la segunda vez que HiRISE capturó nuestro planeta de origen.

Luna temible
Créditos: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Llamada así por el dios griego del miedo, Fobos es una de las dos lunas de Marte (Deimos, llamada así por el dios del terror, es la otra), y tiene solo unos 21 kilómetros de ancho. El cráter Stickney, la muesca en la parte inferior derecha de la luna, tiene aproximadamente 9 kilómetros de ancho en esta imagen de HiRISE. A pesar de su pequeño tamaño, Fobos es de gran interés para los científicos: ¿es un asteroide capturado o un trozo de Marte que se desprendió después de un impacto masivo? Está programado el lanzamiento de una misión japonesa a Fobos en un futuro próximo, y la luna ha sido propuesta como un escenario para los astronautas antes de que vayan a Marte.

Herramienta para cartografiar
Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

Basado en una imagen de CTX, este mapa muestra el recorrido completo del rover Opportunity después de explorar el planeta durante más de 15 años. Los científicos utilizan tanto HiRISE como CTX para hacer mapas de los lugares de aterrizaje para futuras misiones humanas y robóticas, así como para trazar el progreso de los rovers en tierra.

Haciendo caminos
Créditos: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

HiRISE se ha utilizado con frecuencia para tomar imágenes de naves espaciales de la NASA en la superficie marciana, capturando Spirit, Opportunity y Curiosity, así como los módulos de aterrizaje estacionarios Phoenix e InSight. El rover más nuevo de la NASA, Perseverance, se encuentra actualmente en camino al cráter Jezero. Después de que llegue el 18 de febrero de 2021, puedes apostar que también habrá algunas imágenes del último de la familia.

Los Ojos lo tienen
Créditos: NASA / JPL-Caltech / Univ. of Arizona.

Se necesitan ojos agudos para encontrar características únicas en Marte, como líneas de pendiente recurrentes. Estas rayas oscuras aparecen en los mismos lugares aproximadamente en las mismas épocas del año. Inicialmente se propuso que eran causados ​​por la salmuera, ya que la sal podría permitir que el agua permaneciera líquida en la fina atmósfera marciana. El consenso ahora, sin embargo, es que en realidad son causados ​​por arena oscura que se desliza por pendientes.

Las rayas fueron descubiertas por Lujendra Ojha, quien era estudiante de la Universidad de Arizona, que opera la cámara HiRISE, y ahora es profesora en la Universidad de Rutgers. “A veces estás mirando el lugar correcto en el momento correcto”, dijo Ojha. “Estaba completamente desconcertada cuando vi esto por primera vez, porque yo era solo una estudiante en ese momento, ni siquiera estaba en un programa planetario”. Los estudiantes universitarios trabajan junto con científicos experimentados para detectar características únicas como estas en las imágenes de HiRISE.