La NASA perseverando debido a la pandemia y mirando hacia el futuro en 2020 y 2021.

CRepresentación de Human Landing System y astronautas en la superficie de la Luna.
Créditos: NASA

Con 2020 a más de la mitad de camino, la NASA se está preparando para un ajetreado resto del año y 2021.

Tras el reciente lanzamiento exitoso de un vehículo explorador de Marte y llevar a casa a los astronautas de forma segura desde la órbita terrestre baja a bordo de una nueva nave espacial comercial, la NASA espera con ansia nuevas exploraciones desde ahora hasta 2021. La agencia enviará a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna en 2024, estableciendo la exploración sostenible para fines de la década como parte del programa Artemis mientras se prepara para la exploración humana de Marte.

“Al poner la salud y la seguridad del equipo de la NASA en primer lugar, hemos podido lidiar de manera segura los desafíos de COVID-19 y mantener nuestras misiones avanzando tanto como es posible”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Lograremos varios hitos clave para Artemis este año, incluida la realización de una prueba importante de nuestro cohete Space Launch System (SLS). También planeamos tomar una muestra de asteroide y lanzar un satélite de estudio del océano, por nombrar algunas misiones por delante. Estos asombrosos logros de la NASA han sido posibles gracias a los fuertes compromisos del Presidente y el Congreso para financiar y apoyar los presupuestos de la NASA y marcaron el comienzo de una nueva era de exploración para la agencia espacial de Estados Unidos “.

2020 Persevera
SpaceX Crew-1
Créditos: NASA.

Entre las actividades que la agencia tiene para el resto de 2020, la misión SpaceX Crew-1 de la NASA está programada para ser lanzada desde el Centro Espacial Kennedy de la agencia en Florida, hasta la Estación Espacial Internacional este otoño, después de la certificación del sistema por parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA. La misión será la primera de una serie de nuevos vuelos de rotación regulares con astronautas al laboratorio orbital, ya que el 2 de noviembre marcará 20 años de presencia humana continua a bordo de la estación. Lanzar cuatro miembros de la tripulación en Tripulación-1 ampliará la tripulación de la estación a siete, duplicando efectivamente la cantidad de tiempo para que los miembros de la tripulación apoyen las investigaciones que hacen avanzar el conocimiento científico y se preparan para la exploración humana más allá del espacio. Boeing también está en cubierta para realizar una segunda prueba de vuelo sin tripulación para el Programa de tripulación comercial, antes de realizar una prueba de vuelo con tripulación en 2021 para poder cumplir con los requisitos de certificación del programa. Este es un paso importante para garantizar que múltiples proveedores brinden acceso a la estación espacial desde suelo estadounidense.

En la primera misión de retorno de muestras de asteroides de Estados Unidos, el OSIRIS-REx de la NASA tocará, agarrará y se moverá en Bennu en octubre para recolectar una pequeña muestra y traerla de vuelta a la Tierra.

La NASA también continúa haciendo un progreso significativo hacia la primera prueba de vuelo sin tripulación de SLS y la nave espacial Orion y planea realizar una prueba de fuego caliente en noviembre. Este hito crítico conocido como Green Run incluye el encendido de la etapa central masiva del cohete y cuatro motores RS-25 en un banco de pruebas. Las operaciones de apilamiento comenzarán con los motores de cohetes sólidos en el lanzador móvil a finales del otoño después de la prueba de fuego y continuarán en 2021 cuando llegue la etapa central. Los ingenieros están dando los toques finales a Orión para que esté listo para ser adjuntado, acercándonos un paso más a enviar astronautas a caminar sobre la Luna.

La NASA también probará un conjunto de tecnologías de aterrizaje a bordo de una misión de vuelo espacial comercial. Como experimento principal del cohete, las tecnologías probadas apoyarán futuros aterrizajes más seguros y precisos en la Luna.

Finalmente, también se espera que la agencia lance el satélite Sentinel-6 Michael Freilich en noviembre, que recopilará los datos más precisos sobre el nivel del mar, hasta el momento.

2021 traerá más novedades

El próximo año se perfila como uno de los más ocupados de la NASA.

Después de una fase de diseño inicial, se espera que la NASA anuncie si Blue Origin, Dynetics y / o SpaceX están avanzando con sus sistemas de aterrizaje humano, uno de los cuales será la primera empresa privada en hacer aterrizar de manera segura astronautas estadounidenses en la Luna en 2024.

Cuando el rover Perseverance de la NASA aterrice en Marte en febrero, el robot astrobiólogo / geólogo buscará signos de vida antigua y recolectará muestras de roca y suelo. Como parte de la misión, la NASA desplegará el helicóptero Ingenuity del rover en la primera demostración de vuelo de helicóptero en otro planeta. La agencia también intentará producir oxígeno de la atmósfera marciana, un paso crítico para la futura exploración humana del Planeta Rojo.

Ilustración de la nave espacial DART de la NASA y el LICIACube de la Agencia Espacial Italiana (ASI) antes del impacto en el sistema binario Didymos.
Créditos: NASA / Johns Hopkins APL / Steve Gribben.

A finales de julio, la NASA lanzará la primera prueba de defensa planetaria. La prueba de redirección de doble asteroide, del tamaño de un automóvil pequeño, chocará deliberadamente contra una luna del asteroide en el otoño de 2022 para cambiar su dirección. Esta es solo una prueba, ya que el asteroide Didymos ni su luna objetivo Dimorphos, representan una amenaza para nuestro planeta.

La NASA enviará la etapa central SLS a Kennedy a principios de año para su integración con la nave espacial Orion. Artemis I, la primera prueba de vuelo sin tripulación de SLS y Orion, está en camino de lanzarse en su misión de un mes alrededor de la Luna en otoño. El módulo de tripulación de Orion para Artemis III se entregará a Kennedy, donde el módulo de tripulación de Artemis II ya se está preparando para su misión.

Las Máquinas Astrobóticas e Intuitivas lanzarán sus primeros vuelos de Servicios de Carga Lunar Comercial a la Luna en otoño, entregando un conjunto de cargas útiles a la superficie lunar antes de futuras misiones de Artemis con tripulación. Esta será la primera misión robótica estadounidense en aterrizar en la Luna en 50 años.

En octubre, la NASA lanzará a Lucy como la primera misión para estudiar los asteroides troyanos, restos de material antiguo que formaron los planetas exteriores, que ahora orbitan alrededor del Sol a la distancia de Júpiter. Para fines de ese mes, la NASA lanzará el telescopio espacial James Webb, la misión astrofísica insignia que explorará mundos distantes y estudiará la primera generación de galaxias formadas al comienzo del Universo.

En 2021, los equipos de aeronáutica de la NASA completarán la construcción y se prepararán para el primer vuelo del X-59 QueSST, nuestro avión supersónico que proporcionará datos que podrían conducir a viajes de larga distancia más rápidos por todo el mundo. El X-57 Maxwell, el primer avión experimental totalmente eléctrico de la agencia, también realizará su primer vuelo el próximo año. Los investigadores aeronáuticos de la agencia también impulsarán un esfuerzo para promover la propulsión eléctrica para grandes transportes comerciales con una demostración de vuelo de tren motriz eléctrico, lo que ayudará a desarrollar una alternativa rentable al combustible a los aviones tradicionales con motores a reacción.

Los ingenieros de la NASA sometieron al X-57 Maxwell, el primer avión X totalmente eléctrico de la NASA, a sus pruebas iniciales de telemetría en el Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en California, probando la capacidad del avión para transmitir datos a los equipos en tierra.
Créditos: NASA / Ken Ulbrich.

También el próximo año, la NASA anunciará una nueva clase de candidatos a astronautas, lanzará una nueva demostración de comunicaciones láser y enviará un CubeSat del tamaño de un horno de microondas a una órbita lunar elíptica única donde la agencia planea enviar el puesto de Artemis “Gateway”.

“Con nuestro rover aterrizando en Marte, una prueba espacial de protección de asteroides, el lanzamiento del telescopio Webb y la misión Artemis I entre otras actividades en el horizonte, tenemos otro gran año por delante para la agencia espacial de Estados Unidos”, dijo Bridenstine.