El Hubble ve un halo gigante alrededor de la galaxia de Andrómeda.

En un estudio histórico, los científicos que utilizan el telescopio espacial Hubble de la NASA han cartografiado la inmensa envoltura de gas, llamada halo, que rodea a la galaxia de Andrómeda, nuestra gran vecina galáctica más cercana. Los científicos se sorprendieron al descubrir que este halo tenue y casi invisible de plasma difuso se extiende a 1,3 millones de años luz de la galaxia, aproximadamente a la mitad de nuestra Vía Láctea, y hasta 2 millones de años luz en algunas direcciones. Esto significa que el halo de Andrómeda ya está chocando con el halo de nuestra propia galaxia.

También encontraron que el halo tiene una estructura en capas, con dos capas principales de gas anidadas y distintas. Este es el estudio más completo de un halo que rodea una galaxia.

“Comprender los enormes halos de gas que rodean a las galaxias es inmensamente importante”, explicó la co-investigadora Samantha Berek de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut. “Este depósito de gas contiene combustible para la futura formación de estrellas dentro de la galaxia, así como salidas de eventos como las supernovas. Está lleno de pistas sobre la evolución pasada y futura de la galaxia, y finalmente podemos estudiarlo con gran detalle en nuestro vecino galáctico más cercano”.

“Encontramos que la capa interna que se extiende hasta alrededor de medio millón de años luz es mucho más compleja y dinámica”, explicó el líder del estudio, Nicolas Lehner, de la Universidad de Notre Dame en Indiana. “La capa exterior es más suave y caliente. Esta diferencia es un resultado probable del impacto de la actividad de supernova en el disco de la galaxia que afecta más directamente al halo interno”.

Una característica de esta actividad es el descubrimiento por parte del equipo de una gran cantidad de elementos pesados ​​en el halo gaseoso de Andrómeda. Los elementos más pesados ​​se cuecen en el interior de las estrellas y luego se expulsan al espacio, a veces violentamente cuando una estrella muere. El halo luego se contamina con este material de explosiones estelares.

La galaxia de Andrómeda, también conocida como M31, es una majestuosa espiral de tal vez hasta 1 billón de estrellas y comparable en tamaño a nuestra Vía Láctea. A una distancia de 2,5 millones de años luz, está tan cerca de nosotros que la galaxia aparece como una mancha de luz en forma de cigarro en lo alto del cielo otoñal. Si su halo gaseoso pudiera verse a simple vista, sería aproximadamente tres veces el ancho del Big Dipper. Esta sería fácilmente la característica más importante del cielo nocturno.

A través de un programa llamado Proyecto AMIGA (Mapa de Absorción de Gas Ionizado en Andrómeda), el estudio examinó la luz de 43 cuásares, los núcleos brillantes muy distantes de galaxias activas alimentadas por agujeros negros, ubicados mucho más allá de Andrómeda. Los cuásares se encuentran dispersos detrás del halo, lo que permite a los científicos explorar varias regiones. Al mirar a través del halo a la luz de los quásares, el equipo observó cómo esta luz es absorbida por el halo de Andrómeda y cómo esa absorción cambia en diferentes regiones. El inmenso halo de Andrómeda está hecho de gas ionizado y muy enrarecido que no emite radiación que sea fácilmente detectable. Por lo tanto, rastrear la absorción de luz proveniente de una fuente de fondo es una mejor manera de sondear este material.

Los investigadores utilizaron la capacidad única del Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos (COS) de Hubble para estudiar la luz ultravioleta de los cuásares. La luz ultravioleta es absorbida por la atmósfera terrestre, lo que hace que sea imposible observar con telescopios terrestres. El equipo utilizó COS para detectar gas ionizado de carbono, silicio y oxígeno. Un átomo se ioniza cuando la radiación le quita uno o más electrones.

Esta ilustración muestra la ubicación de los 43 cuásares que los científicos utilizaron para sondear el halo gaseoso de Andrómeda. Estos quásares, los núcleos brillantes y muy distantes de las galaxias activas alimentadas por agujeros negros, están dispersos muy por detrás del halo, lo que permite a los científicos explorar múltiples regiones. Al mirar a través del inmenso halo a la luz de los quásares, el equipo observó cómo esta luz es absorbida por el halo y cómo esa absorción cambia en diferentes regiones. Al rastrear la absorción de la luz proveniente de los cuásares de fondo, los científicos pueden sondear el material del halo. Créditos: NASA, ESA, and E. Wheatley (STScI)

El halo de Andrómeda ha sido probado antes por el equipo de Lehner. En 2015, descubrieron que el halo de Andrómeda es grande y masivo. Pero había pocos indicios de su complejidad; ahora, está mapeado con más detalle, lo que lleva a que su tamaño y masa se determinen con mucha más precisión.

“Anteriormente, había muy poca información, solo seis cuásares, a 1 millón de años luz de la galaxia. Este nuevo programa proporciona mucha más información sobre esta región interior del halo de Andrómeda”, explicó el co-investigador J. Christopher Howk, también de Notre Dame. “Probar gas dentro de este radio es importante, ya que representa una especie de esfera de influencia gravitacional para Andrómeda”.

Debido a que vivimos dentro de la Vía Láctea, los científicos no pueden interpretar fácilmente la firma del halo de nuestra propia galaxia. Sin embargo, creen que los halos de Andrómeda y la Vía Láctea deben ser muy parecidos, ya que estas dos galaxias son bastante similares. Las dos galaxias están en curso de colisión y se fusionarán para formar una galaxia elíptica gigante dentro de unos 4 mil millones de años a partir de ahora.

Los científicos han estudiado los halos gaseosos de galaxias más distantes, pero esas galaxias son mucho más pequeñas en el cielo, lo que significa que el número de cuásares de fondo lo suficientemente brillantes como para sondear su halo suele ser solo uno por galaxia. Por tanto, la información espacial se pierde esencialmente. Con su proximidad a la Tierra, el halo gaseoso de Andrómeda se cierne sobre el cielo, lo que permite un muestreo mucho más extenso.

“Este es realmente un experimento único porque solo con Andrómeda tenemos información sobre su halo a lo largo de no solo una o dos líneas de visión, sino más de 40”, explicó Lehner. “Esto es innovador para capturar la complejidad de un halo de galaxia más allá de nuestra propia Vía Láctea”.

De hecho, Andrómeda es la única galaxia del universo para la que se puede realizar este experimento ahora, y solo con el Hubble. Solo con un futuro telescopio espacial sensible a los rayos ultravioleta, los científicos podrán llevar a cabo este tipo de experimentos de forma rutinaria más allá de las aproximadamente 30 galaxias que componen el Grupo Local.

“Entonces, el Proyecto AMIGA también nos ha dado una idea del futuro”, dijo Lehner.

Los hallazgos del equipo aparecen en la edición del 27 de agosto de The Astrophysical Journal.

Spitzer captura un retrato familiar estelar.

En este gran mosaico celeste tomado por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y publicado en 2019, hay mucho que ver, incluidos múltiples cúmulos de estrellas nacidas de los mismos grumos densos de gas y polvo. Algunos de estos grupos son más antiguos que otros y están más evolucionados, lo que lo convierte en un retrato estelar generacional. Esta imagen es de las regiones Cepheus C y Cepheus B y combina datos de los instrumentos IRAC y MIPS de Spitzer.

Créditos de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

El gran delta verde y naranja que llena la mayor parte de la imagen es una nebulosa lejana, o una nube de gas y polvo en el espacio. Aunque puede parecer que la nube fluye desde la mancha blanca brillante en su punta, en realidad es lo que queda de una nube mucho más grande que ha sido tallada por la radiación de las estrellas. La región brillante está iluminada por estrellas masivas, pertenecientes a un cúmulo que se extiende por encima de la mancha blanca. El color blanco es la combinación de cuatro colores (azul, verde, naranja y rojo), cada uno de los cuales representa una longitud de onda diferente de luz infrarroja, que es invisible para los ojos humanos. El polvo que ha sido calentado por la radiación de las estrellas crea el resplandor rojo circundante.

Actualización sobre la anomalía del observatorio de rayos X Chandra.

El lunes 24 de agosto, los datos de limpieza de Chandra indicaron una anomalía en la cámara de alta resolución. La carga útil científica se ha desactivado mientras los ingenieros de Chandra analizan la situación y determinan la respuesta adecuada. Si bien la nave espacial no realiza ciencia, la nave espacial en sí está en funcionamiento nominal. La NASA tiene un plan para reanudar las operaciones de la nave espacial lo antes posible, y proporcionará más información a medida que esté disponible. Chandra ha estado en funcionamiento durante 21 años, lo que supera con creces la vida útil prevista original de 5 años. Chandra ya está en su misión extendida y está financiada hasta 2025 con opciones para extenderla hasta 2030.

Spitzer captura un retrato familiar estelar.

En este gran mosaico celeste tomado por el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y publicado en 2019, hay mucho que ver, incluidos múltiples cúmulos de estrellas nacidas de los mismos grumos densos de gas y polvo. Algunos de estos grupos son más antiguos que otros y están más evolucionados, lo que lo convierte en un retrato estelar generacional. Esta imagen es de las regiones Cepheus C y Cepheus B y combina datos de los instrumentos IRAC y MIPS de Spitzer.

Créditos de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

El gran delta verde y naranja que llena la mayor parte de la imagen es una nebulosa lejana, o una nube de gas y polvo en el espacio. Aunque puede parecer que la nube fluye desde la mancha blanca brillante en su punta, en realidad es lo que queda de una nube mucho más grande que ha sido tallada por la radiación de las estrellas. La región brillante está iluminada por estrellas masivas, pertenecientes a un cúmulo que se extiende por encima de la mancha blanca. El color blanco es la combinación de cuatro colores (azul, verde, naranja y rojo), cada uno de los cuales representa una longitud de onda diferente de luz infrarroja, que es invisible para los ojos humanos. El polvo que ha sido calentado por la radiación de las estrellas crea el resplandor rojo circundante.

Las pruebas de segmentos terrestres son un éxito para el telescopio espacial James Webb de la NASA.

Los equipos de prueba han completado con éxito un hito crítico centrado en demostrar que el telescopio espacial James Webb de la NASA responderá a los comandos una vez que esté en el espacio.

Conocida como una “Prueba de segmento terrestre”, esta es la primera vez que se envían comandos para encender y probar los instrumentos científicos de Webb al observatorio completamente ensamblado, desde su Centro de operaciones de la misión en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland.

Dado que comunicarse de manera fiable con Webb cuando está en el espacio es una prioridad de la misión crítica para la NASA, pruebas como estas son parte de un régimen integral diseñado para validar y garantizar que todos los componentes del observatorio funcionarán en el espacio, con las complejas redes de comunicaciones involucradas en ambos comandos de envío y enlace de datos científicos. Esta prueba demostró, con éxito, el flujo completo de un extremo a otro, desde la planificación de la ciencia que realizará Webb, hasta la publicación de los datos científicos en el archivo de la comunidad.

“Esta fue la primera vez que hicimos esto con el hardware de vuelo real de Webb y el sistema terrestre. Realizamos piezas de esta prueba mientras se ensamblaba el observatorio, pero esta es la primera operación de extremo a extremo del observatorio y el segmento terrestre, totalmente exitosa. Este es un gran hito para el proyecto y es muy gratificante ver a Webb funcionando como se esperaba”, dijo Amanda Arvai, Subjefa de Operaciones de Misión de la División de STScI en Maryland.

Dentro del Centro de Operaciones de la Misión de Webb, se ve a la operadora de pruebas Jessica Hart en la consola del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, monitoreando el progreso de las pruebas con el protocolo de distanciamiento social establecido. Créditos: STSCI/Amanda Arvai

En esta prueba, los comandos para encender, mover y operar secuencialmente cada uno de los cuatro instrumentos científicos de Webb fueron transmitidos desde el Centro de Operaciones de la Misión. Durante la prueba, el observatorio se trata como si estuviera en órbita a 1.607 millones de km de distancia. Para hacer esto, el Equipo de Operaciones de Vuelo conectó la nave espacial a la Red de Espacio Profundo, una matriz internacional de antenas de radio gigantes que la NASA usa para comunicarse con muchas naves espaciales. Sin embargo, dado que Webb aún no está en el espacio, se utilizó un equipo especial para emular el enlace de radio real que existirá entre Webb y la Red del Espacio Profundo (DSN) cuando Webb esté en órbita. Luego, los comandos se transmitieron a través del emulador de la red DSN al observatorio, que actualmente se encuentra dentro de una sala limpia de Northrop Grumman en Redondo Beach, California.

“Esta fue también la primera vez que demostramos el ciclo completo para realizar observaciones con los instrumentos científicos del observatorio. Este ciclo comienza con la creación de un plan de observación por parte del sistema de tierra que está conectado al observatorio por el Equipo de Operaciones de Vuelo. Luego, los instrumentos científicos de Webb realizaron las observaciones y los datos se transmitieron al Centro de Operaciones de la Misión en Baltimore, donde la ciencia se procesó y distribuyó a los científicos”, dijo Arvai.

Cuando Webb esté en el espacio, los comandos fluirán desde STScI en Baltimore a una de las tres ubicaciones de la red DSN: California, España o Australia. Luego, las señales se enviarán al observatorio orbital a casi 1.600 km de distancia. Además, la red de satélites de seguimiento y retransmisión de datos de la NASA, la red espacial en Nuevo México, la estación Malindi de la Agencia Espacial Europea en Kenia y el Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Alemania también ayudarán a mantener abierta una línea de comunicación constante con Webb en todo momento.

Para completar la prueba del segmento terrestre, un equipo de casi 100 personas trabajó conjuntamente durante cuatro días consecutivos. Debido a las restricciones de personal vigentes debido a la pandemia del coronavirus (COVID-19), solo siete personas estaban presentes dentro del Centro de Operaciones de la Misión, y el resto trabajaba de forma remota para seguir el progreso de manera rutinaria. El siguiente paso para Webb son pruebas acústicas y de vibración sinusoidal a nivel de observatorio, que demostrarán que el telescopio ensamblado es capaz de sobrevivir a los rigores del lanzamiento al exponerlo a condiciones similares.

Webb es el próximo gran observatorio de ciencia espacial de la NASA, que ayudará a resolver los misterios de nuestro Sistema Solar, a mirar más allá de los mundos distantes alrededor de otras estrellas y a sondear las desconcertantes estructuras y los orígenes de nuestro Universo. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA, junto con sus socios ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.

Ahora que el observatorio se ha ensamblado por completo, los equipos de Webb están realizando pruebas completas a nivel de observatorio para asegurarse de que esté preparado para los rigores del despegue. Créditos: NASA/Chris Gunn.

Para más información, visita esta página: https://www.nasa.gov/webb

Ingenieros de la NASA revisan los sensores meteorológicos de la misión InSight.

Se sospecha que un problema de electrónica impide que los sensores compartan sus datos sobre el clima de Marte con la nave espacial.

Los sensores meteorológicos a bordo del módulo de aterrizaje InSight de la NASA, que está ahora en Marte, dejaron de proporcionar datos el domingo 16 de agosto de 2020, como resultado de un problema que afectaba la electrónica del conjunto de sensores. Los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en el sur de California, están trabajando para comprender la causa del problema.

Entre los instrumentos de InSight se encuentra el conjunto de sensores de carga útil auxiliar (APSS), que recopila datos sobre la velocidad y dirección del viento, la temperatura y presión del aire y los campos magnéticos. Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Los sensores, denominados Auxiliary Payload Sensor Suite (APSS), recopilan datos sobre la velocidad y dirección del viento, la temperatura y la presión del aire y los campos magnéticos. A lo largo de cada día (o sol marciano), el ordenador principal de InSight recupera los datos almacenados en el ordenador de control de APSS para su posterior transmisión a las naves espaciales en órbita, que transmiten los datos a la Tierra.

APSS está en modo seguro y es poco probable que se reinicie antes de fin de mes mientras los miembros del equipo de la misión trabajan para obtener un diagnóstico. Los ingenieros de JPL son optimistas en cuanto a que reiniciar el ordenador de control puede solucionar el problema, pero deben investigar más la situación antes de que los sensores vuelvan a la normalidad.

¿Dónde se hacen las estrellas? El telescopio espacial Spitzer de la NASA “espía” un punto caliente.





Las estrellas más masivas del universo nacen dentro de nubes cósmicas de gas y polvo, donde dejan pistas sobre sus vidas para que los astrónomos las descifren.

La nebulosa conocida como W51 es una de las regiones de formación de estrellas más activas de la Vía Láctea. Identificada por primera vez en 1958 por radiotelescopios, forma un rico tapiz cósmico en esta imagen del recientemente retirado telescopio espacial Spitzer de la NASA.

La nebulosa de formación de estrellas W51 es una de las “fábricas de estrellas” más grandes de la Vía Láctea. El polvo interestelar bloquea la luz visible emitida por la región, pero es revelada por el telescopio espacial Spitzer de la NASA, que captura luz infrarroja que puede penetrar las nubes de polvo. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Ubicada a unos 17.000 años luz de la Tierra, en la dirección de la constelación de Aquila en el cielo nocturno, W51 tiene unos 350 años luz de ancho. Es casi invisible para los telescopios que recogen luz visible (el tipo que detectan los ojos humanos), porque esa luz está bloqueada por las nubes de polvo interestelar que se encuentran entre W51 y la Tierra. Pero las longitudes de onda de luz más largas, incluidas la radio y la infrarroja, pueden atravesar el polvo sin obstáculos. Cuando se ve en infrarrojo por Spitzer, W51 es una vista espectacular: su emisión infrarroja total es el equivalente a 20 millones de soles.

Si pudiéramos verlo a simple vista, esta densa nube de gas y polvo parecería tan grande como la Luna llena. La Nebulosa de Orión, otra conocida región de formación de estrellas y un objetivo de observación favorito para los astrónomos aficionados, ocupa aproximadamente el mismo área de tamaño en el cielo. Pero W51 está en realidad mucho más lejos de la Tierra que Orión y, por lo tanto, es mucho más grande y es, además, unas 75 veces más luminoso. Mientras que Orión contiene cuatro estrellas conocidas de tipo O, las estrellas más masivas del universo, W51 contiene más de 30.

Las “fábricas estelares” como esta pueden funcionar durante millones de años. La región roja cavernosa en el lado derecho de W51 es más antigua, evidente en la forma en que ya ha sido tallada por los vientos de generaciones de estrellas masivas (aquellas de al menos 10 veces la masa de nuestro Sol). El polvo y el gas de la región se barren aún más cuando esas estrellas mueren y explotan como supernovas. En el lado izquierdo más joven de la nebulosa, muchas estrellas están comenzando a eliminar el gas y el polvo de la misma manera que lo han hecho las estrellas de la región más antigua. Es evidente que muchas de estas estrellas jóvenes están en proceso de formar burbujas de espacio vacío a su alrededor.

Esta imagen fue tomada como parte de una importante campaña de observación de Spitzer en 2004 para mapear la estructura a gran escala de la galaxia Vía Láctea, un desafío considerable porque la Tierra se encuentra dentro de ella. La encuesta, denominada Galactic Legacy Infrared Mid-Plane Survey Extraordinaire (GLIMPSE), también arrojó datos valiosos sobre muchas maravillas dentro de la Vía Láctea, incluidas imágenes de múltiples fábricas estelares, como W51, que estaban ocultas por el polvo de los observatorios de luz visible.

“Las imágenes realmente espectaculares proporcionadas por Spitzer a través de la encuesta GLIMPSE, junto con datos de muchos otros telescopios complementarios, nos dan una idea de cómo se forman las estrellas masivas en nuestra Vía Láctea, y luego cómo sus poderosos vientos y radiación interactúan con el material restante”, dijo Breanna Binder, profesora asistente de física y astronomía en la Universidad Politécnica del Estado de California, Pomona, que estudia los ciclos de vida de las estrellas masivas. “No podemos observar regiones de formación de estrellas en otras galaxias con un nivel de detalle cercano al que podemos en nuestra propia galaxia. Por lo tanto, regiones como W51 son realmente importantes para avanzar en nuestra comprensión de la formación de estrellas en la Vía Láctea, que podemos luego extrapolar a cómo tiene lugar la formación de estrellas en otras galaxias cercanas”.

El telescopio espacial Spitzer de la NASA se lanzó hace 17 años esta semana, el 25 de agosto de 2003. La nave espacial se retiró el 30 de enero de 2020. Aunque la misión ha concluido, todo el conjunto de datos científicos recopilados por Spitzer durante su vida útil está disponible para el público a través del archivo de datos de Spitzer, ubicado en el Archivo de Ciencia Infrarroja en IPAC en Caltech en Pasadena, California.

El Telescopio Espacial Hubble toma un primer plano del famoso cometa NEOWISE

Las imágenes captadas por el  Telescopio Espacial Hubble de la NASA del cometa NEOWISE, tomadas el pasado 8 de agosto, se centran en la coma del visitante, la capa de gas y polvo que rodea el núcleo del cometa mientras es calentado por el Sol. Esta es la primera vez que el Hubble ha fotografiado un cometa de este brillo con tal resolución después de su paso por el Sol.

Las fotos del cometa fueron tomadas después de que NEOWISE hiciese su máximo acercamiento al Sol el 3 de julio de 2020, a una distancia de 43 millones de kilómetros. Otros cometas, a menudo, se rompen debido a tensiones térmicas y gravitacionales en encuentros tan cercanos, pero la visión del Hubble muestra que aparentemente el núcleo sólido de NEOWISE permaneció intacto.

Esta imagen terrestre del cometa C/2020 F3 (NEOWISE) fue tomada en el hemisferio norte el 16 de julio de 2020. La imagen insertada, tomada por el Telescopio Espacial Hubble el 8 de agosto de 2020, revela un primer plano del cometa después de su paso por el Sol. La imagen de Hubble se centra en el núcleo del cometa, que es demasiado pequeño para ser visto. Se estima que no mide más de 4,8 kilómetros de ancho. En cambio, la imagen muestra una parte de la coma del cometa, el resplandor difuso, que mide aproximadamente 18.000 kilómetros de ancho en esta imagen.
Créditos: NASA, ESA, STScI, Q. Zhang (Caltech); derechos de autor de la imagen desde tierra © 2020 por Zoltan G. Levay, usado con permiso.

“El Hubble tiene una resolución mucho mejor que la que podemos obtener con cualquier otro telescopio de este cometa”, dijo el investigador principal Qicheng Zhang de Caltech, en Pasadena, California. “Esa resolución es clave para ver detalles muy cercanos al núcleo. Nos permite ver cambios en el polvo justo después de que se separa de ese núcleo debido al calor solar, tomando muetras del polvo lo más cercanas a las propiedades originales del cometa”.

El corazón del cometa, su núcleo helado, es demasiado pequeño para ser visto por el Hubble. La bola de hielo no tiene más de 4,8 kilómetros de ancho. En cambio, la imagen del Hubble captura una parte de la vasta nube de gas y polvo que envuelve el núcleo, que mide aproximadamente 18.000 kilómetros de ancho en esta foto. El Hubble observó un par de chorros del núcleo disparándose en direcciones opuestas. Emergen del núcleo como conos de polvo y gas, y luego se curvan en estructuras más amplias en forma de abanico por la rotación del núcleo. Los chorros son el resultado de la sublimación del hielo debajo de la superficie y el polvo/gas resultante se expulsa a gran velocidad.

Las fotos del Hubble pueden ayudar a revelar el color del polvo del cometa y cómo ese color cambia a medida que el cometa se aleja del Sol. Esto, a su vez, puede explicar cómo el calor solar afecta a la composición y estructura de ese polvo en la coma del cometa. El objetivo final aquí sería aprender las propiedades originales del polvo para aprender más sobre las condiciones del Sistema Solar primitivo en el que se formó.

Esta imagen del cometa C / 2020 F3 (NEOWISE) fue tomada por el Telescopio Espacial Hubble el 8 de agosto de 2020. La imagen del Hubble representa la primera vez que un cometa de este brillo ha sido fotografiado con tal resolución después de su paso por el Sol. Las dos estructuras que aparecen en los lados izquierdo y derecho del centro del cometa son chorros formados por hielo que se sublima desde debajo de la superficie del núcleo, y el polvo y el gas resultantes van a gran velocidad. Los chorros emergen como estructuras en forma de cono; luego son desplegados por la rotación del núcleo del cometa NEOWISE. Créditos: NASA, ESA, A. Pagan (STScI), and Q. Zhang (Caltech)

El cometa NEOWISE es considerado el cometa más brillante visible desde el hemisferio norte desde el Hale-Bopp en 1997. Se dirige más allá del Sistema Solar exterior, ahora viajando a la friolera de 232.000 kilómetros por hora. No volverá a acercarse a nuestro Sol hasta dentro de casi 7.000 años.

Actualmente, los investigadores están profundizando más en los datos para ver qué pueden confirmar.

La misión de Exploración Infrarroja de Campo Amplio de Objetos Cercanos a la Tierra (NEOWISE por sus siglas en inglés) de la NASA descubrió por primera vez el cometa homónimo en marzo de 2020. A medida que el cometa se acercaba al Sol, un calor abrasador derretía sus hielos, liberando polvo y gas que dejaba su cola distintiva. A lo largo del verano, los observadores del cielo desde la Tierra en el hemisferio norte pudieron ver al “viajero” que se movía por el cielo.

Siga al Rover Perseverance de la NASA en tiempo real en su camino a Marte.

Una aplicación web con una representación nítida puede mostrarle dónde está la misión Mars 2020 de la agencia en este momento, mientras se dirige al Planeta Rojo para un aterrizaje el 18 de febrero de 2021.

La misión Mars 2020 Perseverance despegó de Cabo Cañaveral, Florida, el 30 de julio. La herramienta Eyes on the Solar System de la NASA le permite rastrear la nave espacial en tiempo real mientras se dirige a Marte para un aterrizaje el 18 de febrero de 2021. Créditos: NASA/JPL-Caltech.

La última vez que vimos la misión del rover Perseverance Mars 2020 de la NASA fue el 30 de julio de 2020, cuando desapareció en la oscuridad del espacio profundo en una trayectoria hacia Marte. Pero con los ojos de la NASA en el Sistema Solar, puede seguir en tiempo real cómo el rover más sofisticado de la humanidad, y el helicóptero Ingenuity Mars que viaja con él, recorre millones de kilómetros durante los próximos seis meses hasta el cráter Jezero.

Eyes on the Solar System visualiza los mismos datos de trayectoria que el equipo de navegación utiliza para trazar el curso de Perseverance a Marte”, dijo Fernando Abilleira, gerente de diseño y navegación de la misión Mars 2020 en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en el sur de California. “Si quieres estar con nosotros en nuestro viaje, ese es el lugar para estar”.

Eyes on the Solar System no solo te permite ver la distancia entre el Planeta Rojo y la nave espacial en este mismo momento. También puede “volar” con Mars 2020 o verificar la velocidad relativa entre Marte y la Tierra o, digamos, el planeta enano Plutón.

“Con todos nuestros activos orbitales dando vueltas alrededor de Marte, así como Curiosity e InSight en su superficie, constantemente llegan nuevos datos e imágenes sobre el Planeta Rojo”, dijo Jon Nelson, Supervisor de Desarrollo de Aplicaciones y Tecnología de Visualización en JPL.

Docenas de controles en los menús emergentes le permiten personalizar no solo lo que ve, de lejos a la derecha “a bordo” de una nave espacial, sino también cómo lo ve: elija el modo 3D, y todo lo que necesita es un par de gafas para una experiencia más inmersiva.

Tampoco tiene que detenerse en Marte. Puede viajar por todo el Sistema Solar e incluso a través del tiempo. El sitio web no solo utiliza datos e imágenes en tiempo real de la flota de naves espaciales de la NASA, también está poblado con datos de la NASA que se remontan a 1950 y se proyectan para 2050. La ubicación, el movimiento y la apariencia se basan en datos de misión predichos y reconstruidos.

Mientras explora, sumérjase en nuestro planeta de origen con Eyes on the Earth y viaja a mundos distantes con Eyes on ExoPlanets.

Para obtener más información sobre la misión, visite: https://mars.nasa.gov/mars2020/

Un pequeño asteroide pasa próximo a la Tierra: el sobrevuelo más cercano registrado.

Una roca espacial del tamaño de un todoterreno sobrevoló nuestro planeta durante el fin de semana y fue detectada por un estudio de asteroides financiado por la NASA.

Los asteroides cercanos a la Tierra, o NEA por sus siglas en inglés, sobrevuelan nuestro planeta todo el tiempo. Pero un asteroide del tamaño de un todoterreno estableció el récord el fin de semana pasado por acercarse a la Tierra más que cualquier otro NEA conocido: pasó 2.950 kilómetros sobre el sur del Océano Índico el domingo 16 de agosto a las 12:08 am EDT (sábado, 15 de agosto a las 9:08 pm PDT).


Esta ilustración muestra la trayectoria del asteroide 2020 QG doblando durante su aproximación a la Tierra. El asteroide es el asteroide no impactante más cercano que se haya detectado. Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Con un tamaño aproximado de 3 a 6 metros de ancho, el asteroide 2020 QG es muy pequeño para los estándares de asteroides: si realmente hubiera estado en una trayectoria de impacto, probablemente se habría convertido en una bola de fuego al romperse en la atmósfera de la Tierra, que ocurre varias veces al año.

Según algunas estimaciones, hay cientos de millones de pequeños asteroides del tamaño de 2020 QG, pero son extremadamente difíciles de descubrir hasta que se acercan mucho a la Tierra. La gran mayoría de los NEA pasan de manera segura a distancias mucho mayores, generalmente mucho más lejos que la Luna.

“Es realmente genial ver un pequeño asteroide acercarse tanto, porque podemos ver que la gravedad de la Tierra dobla drásticamente su trayectoria”, dijo Paul Chodas, director del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, al sureste de California. “Nuestros cálculos muestran que este asteroide giró unos 45 grados cuando pasó por nuestro planeta”.

Con una velocidad de unos 12 kilómetros por segundo, un poco más lento que el promedio, señaló Chodas, 2020 QG se registró por primera vez como una racha larga en una imagen de cámara de campo amplio tomada por la Zwicky Transient Facility. La imagen fue tomada seis horas después del punto de aproximación más cercano, cuando el asteroide se alejaba de la Tierra. Zwicky Transient Facility, un telescopio de exploración del cielo financiado por la National Science Foundation y la NASA, tiene su sede en el Observatorio Palomar de Caltech, en el condado de San Diego. El Programa de Observaciones de Objetos Cercanos (NEO por sus siglas en inglés) a la Tierra de la NASA financia el procesamiento de datos para detecciones de NEO.


La raya en un círculo en el centro de esta imagen es el asteroide 2020 QG, que se acercó más a la Tierra que cualquier otro asteroide no impactante registrado. Fue detectado por Zwicky Transient Facility el domingo 16 de agosto a las 12:08 a.m. EDT (sábado 15 de agosto a las 9:08 p.m. PDT). Créditos: ZTF/Caltech Optical Observatories.

El asteroide 2020 QG entra en los libros de récords como el asteroide no impactante más cercano conocido; muchos asteroides muy pequeños impactan nuestro planeta cada año, pero solo unos pocos se han detectado en el espacio unas pocas horas antes de impactar la Tierra. En promedio, un asteroide del tamaño de 2020 QG pasa tan de cerca solo unas pocas veces al año.

En 2005, el Congreso asignó a la NASA el objetivo de encontrar el 90% de los asteroides cercanos a la Tierra que tienen un tamaño de, aproximadamente, 140 metros o más. Estos asteroides más grandes representan una amenaza mucho mayor si impactaran, y pueden detectarse mucho más lejos de la Tierra, porque su velocidad de movimiento a través del cielo es típicamente mucho menor a esa distancia.

“Es un gran logro encontrar estos pequeños asteroides cercanos en primer lugar, porque pasan muy rápido”, dijo Chodas. “Por lo general, solo hay una breve ventana de un par de días antes o después de una aproximación cercana, cuando este pequeño asteroide está lo suficientemente cerca de la Tierra como para ser visto por su brillo, pero no tan cerca como para moverse demasiado rápido en el cielo para ser detectado por un telescopio.”

Una división de Caltech en Pasadena, JPL, aloja CNEOS para el Programa de Observación de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA, en la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA. Puede encontrar más información sobre CNEOS, asteroides y objetos cercanos a la Tierra en: https://cneos.jpl.nasa.gov