La NASA anuncia la nueva fecha de lanzamiento del telescopio espacial James Webb.


Telescopio espacial James Webb de la NASA en la sala limpia de Northrop Grumman, Redondo Beach, California, en julio de 2020.
Créditos: NASA / Chris Gunn.

La NASA apunta al 31 de octubre de 2021 para el lanzamiento del telescopio espacial James Webb de la agencia desde la Guayana Francesa, debido a los impactos de la pandemia de coronavirus (COVID-19) en curso, así como a desafíos técnicos.

Esta decisión se basa en una evaluación de riesgo de cronograma recientemente completada de las actividades de integración y prueba restantes antes del lanzamiento. Anteriormente, Webb fue planificado para su lanzamiento para marzo de 2021.

“La perseverancia e innovación de todo el equipo del Telescopio Webb nos ha permitido trabajar en situaciones desafiantes que no podríamos haber previsto en nuestro camino para lanzar esta misión sin precedentes”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Webb es el observatorio espacial más complejo del mundo y nuestra principal prioridad científica, y hemos trabajado arduamente para mantener el progreso durante la pandemia. El equipo continúa enfocado en alcanzar hitos y llegar a las soluciones técnicas que nos llevarán a esta nueva fecha de lanzamiento el próximo año”.

Las pruebas del observatorio continúan bien en Northrop Grumman, el principal socio de la industria de la misión, en Redondo Beach, California, a pesar de los desafíos de la pandemia de coronavirus. Antes de los retrasos asociados con la pandemia, el equipo hizo un progreso significativo en el logro de hitos importantes para prepararse para el lanzamiento en 2021.

A medida que los márgenes del cronograma se hicieron más ajustados el otoño pasado, la agencia planeó evaluar el progreso del proyecto en abril. Esta evaluación fue pospuesta debido a la pandemia y se completó esta semana. Los factores que contribuyen a la decisión de mover la fecha de lanzamiento incluyen los impactos de las precauciones de seguridad aumentadas, la reducción del personal en el sitio, la interrupción del trabajo por turnos y otros desafíos técnicos. Webb utilizará los fondos existentes del programa para mantenerse dentro de su límite de costos de desarrollo de  8,8 mil millones de dólares.

“Según las proyecciones actuales, el programa espera completar el trabajo restante dentro del nuevo cronograma sin requerir fondos adicionales”, dijo Gregory Robinson, director del programa Webb de la NASA en la sede de la agencia. “Aunque la eficiencia se ha visto afectada y hay desafíos por delante, hemos retirado un riesgo significativo a través de los logros y el buen desempeño del cronograma durante el año pasado. Después de reanudar las operaciones completas para prepararse para las próximas pruebas ambientales a nivel de sistema del observatorio este verano, continúa el gran progreso hacia la preparación de este observatorio altamente complejo para su lanzamiento”.

El equipo del proyecto continuará completando un conjunto final de pruebas ambientales extremadamente difíciles del observatorio completo antes de ser enviado al sitio de lanzamiento en Kourou, Guayana Francesa, situado en la costa noreste de América del Sur.

Esta semana, el proyecto completó con éxito las pruebas eléctricas del observatorio. La prueba destacó un hito importante en la preparación para las próximas pruebas ambientales de acústica y vibración del observatorio completo que están programadas para comenzar en agosto. Además de las implementaciones en curso, las pruebas del sistema terrestre del observatorio totalmente integrado han seguido inmediatamente después. Asegurarse de que cada elemento de Webb funcione correctamente antes de llegar al espacio es fundamental para su éxito.

Se requirió el diseño de un telescopio espacial muy grande e instrumentos altamente sofisticados para permitir que Webb respondiera preguntas fundamentales sobre nuestros orígenes cósmicos descritos en la Encuesta Década 2000 de la Academia Nacional de Ciencias.

“Webb está diseñado para construir sobre los legados increíbles de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer, observando el universo infrarrojo y explorando cada fase de la historia cósmica”, dijo Eric Smith, científico del programa de la NASA Webb en la sede de la agencia. “El observatorio detectará la luz de la primera generación de galaxias que se formaron en el universo temprano después del Big Bang y estudiará las atmósferas de los exoplanetas cercanos en busca de posibles signos de habitabilidad”.


El telescopio espacial James Webb de la NASA está preparado y listo para su conjunto final de pruebas. El telescopio espacial James Webb será el principal observatorio de ciencias espaciales del mundo y resolverá misterios en nuestro Sistema Solar, mirará más allá de mundos distantes alrededor de otras estrellas y explorará las misteriosas estructuras y orígenes de nuestro Universo y nuestro lugar en él. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA con sus socios, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.
Créditos: NASA.

A principios del próximo año, Webb se plegará “estilo origami” para su envío al sitio de lanzamiento y se ajustará de forma compacta dentro del carenado del vehículo de lanzamiento Arianespace 5 de Arianespace, que tiene unos 5 metros de ancho. En su viaje al espacio, Webb será la primera misión en completar una serie de despliegues intrincados y técnicamente desafiantes, una parte crítica del viaje de Webb a su órbita a aproximadamente un millón y medio de kilómetros de la Tierra. Una vez en órbita, Webb desplegará su delicado parasol de cinco capas hasta que alcance el tamaño de una cancha de tenis. Webb desplegará su icónico espejo primario de 6,5 metros que detectará la tenue luz de las estrellas y galaxias lejanas.

Webb es el próximo gran observatorio de la ciencia espacial de la NASA, que ayudará a resolver los misterios de nuestro Sistema Solar, mirar más allá de mundos distantes alrededor de otras estrellas y explorar las estructuras y orígenes desconcertantes de nuestro Universo. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA, junto con sus socios ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.