6 cosas que debes saber sobre Ingenuity NASA Mars Helicopter.

Cuando el rover Mars 2020 Perseverance de la NASA se lance desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida a finales de este mes, se realizará un experimento innovador: el Mars Ingenuity Helicopter. Ingenuity tan solo pesa 1,8 kilogramos, pero tiene unas ambiciones descomunales.

“Los hermanos Wright demostraron que era posible un vuelo propulsado en la atmósfera de la Tierra, utilizando un avión experimental”, dijo Håvard Grip, piloto principal de Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Con Ingenuity, estamos tratando de hacer lo mismo para Marte”.

Aquí hay seis cosas que debes saber sobre el primer helicóptero que va a otro planeta:

1. Ingenuity es una prueba de vuelo.

Ingenuity es lo que se conoce como demostración de tecnología: un proyecto que busca probar una nueva capacidad por primera vez, con un alcance limitado. Las demostraciones tecnológicas innovadoras anteriores incluyen el rover Mars Pathfinder Sojourner y el pequeño Mars Cube One (MarCO) CubeSats que voló por Marte en 2018.

Ingenuity presenta cuatro aspas de fibra de carbono especialmente hechas, dispuestas en dos rotores que giran en direcciones opuestas a alrededor de 2.400 rpm, muchas veces más rápido que un helicóptero de pasajeros en la Tierra. También tiene células solares innovadoras, baterías y otros componentes. El helicóptero no lleva instrumentos científicos y es un experimento independiente del Mars Perseverance Rover 2020.Ingenuity será el primer helicóptero en intentar un vuelo controlado en otro planeta.

2. Ingenuity será el primer helicóptero en intentar un vuelo controlado en otro planeta.

El Ingenuity Mars Helicopter de la NASA hará el primer intento de la historia de volar en otro planeta la próxima primavera. Viajará con la misión de la agencia a Marte (el rover Perseverance Mars 2020) cuando se lance desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral este verano. Perseverance, con el Ingenuity unido a su estructura, aterrizará en Marte el 18 de febrero de 2021.

¿Qué hace que sea difícil para un helicóptero volar en Marte? Por un lado, la delgada atmósfera de Marte hace que sea difícil lograr suficiente elevación. Debido a que la atmósfera de Marte es 99% menos densa que la de la Tierra, Ingenuity debe ser ligero, con palas de rotor que sean mucho más grandes y giren mucho más rápido de lo que se necesitaría para un helicóptero de la masa de Ingenuity en la Tierra.

También puede hacer un frío escalofriante en el cráter Jezero, donde Perseverance aterrizará con Ingenuity unido a su estructura en febrero de 2021. Las noches allí bajan a menos 90 grados Celsius. Si bien el equipo de Ingenuity en la Tierra ha probado el helicóptero a temperaturas marcianas y cree que debería funcionar en Marte según lo previsto, el frío empujará a los límites del diseño de muchas de las partes de Ingenuity.

Además, los controladores de vuelo en JPL no podrán controlar el helicóptero con un joystick. Los retrasos en la comunicación son una parte inherente del trabajo con naves espaciales a través de distancias interplanetarias. Los comandos deberán enviarse con mucha anticipación, y los datos de ingeniería regresarán de la nave espacial mucho después de que tenga lugar cada vuelo. Mientras tanto, Ingenuity tendrá mucha autonomía para tomar sus propias decisiones sobre cómo volar a un punto de referencia y mantenerse caliente.

3. Ingenuity es un nombre resultado de una creatividad extrema.

La estudiante de secundaria Vaneeza Rupani de Northport, Alabama, presentó originalmente el nombre Ingenuity para el rover Mars 2020, antes de que se llamara Perseverance, pero los trabajadores de la NASA reconocieron la presentación como un nombre excelente para el helicóptero, dada la cantidad de pensamiento creativo que el equipo empleó para lanzar la misión.

“El ingenio y la brillantez de las personas que trabajan duro para superar los desafíos de los viajes interplanetarios son lo que nos permite a todos experimentar las maravillas de la exploración espacial”, escribió Rupani. “El ingenio es lo que permite a las personas lograr cosas asombrosas”.


En febrero de 2021, el rover Mars 2020 Perseverance de la NASA y el Helicóptero Ingenuity Mars de la NASA (que se muestra en la ilustración) serán los dos exploradores más nuevos de la agencia en Marte. Ambos fueron nombrados por los estudiantes como parte de un concurso de ensayos. Crédito de imagen: NASA / JPL-Caltech.
4. Ingenuity ya ha demostrado hazañas de ingeniería.

En cuidadosos pasos de 2014 a 2019, los ingenieros de JPL demostraron que era posible construir un avión que fuera liviano, capaz de generar suficiente elevación en la delgada atmósfera de Marte y capaz de sobrevivir en un entorno similar a Marte. Probaron modelos progresivamente más avanzados en especiales simuladores espaciales en JPL. En enero de 2019, el helicóptero real que viaja con Perseverance al Planeta Rojo pasó su evaluación final de vuelo. Si falla cualquiera de estos hitos, el experimento se habría fundamentado.

5. El equipo de Ingenuity contará el éxito paso a paso.

El equipo tiene una larga lista de hitos que se deberán superar antes de que el helicóptero pueda despegar y aterrizar en la primavera de 2021. El equipo celebrará cada vez que se encuentren con uno. Los hitos incluyen:

  • Sobrevivir al lanzamiento desde Cabo Cañaveral, el viaje a Marte y aterrizaje en el Planeta Rojo.
  • Desplegar seguro en la superficie desde el vientre de Perseverance.
  •  Mantenerse caliente de forma autónoma durante las intensamente frías noches marcianas.
  • Cargarse de forma autónoma con su panel solar.

Y luego Ingenuity hará su primer intento de vuelo. Si el helicóptero tiene éxito en ese primer vuelo, el equipo de Ingenuity intentará hasta otros cuatro vuelos de prueba dentro de una ventana de 30 días marcianos (31 días terrestres).

6. Si Ingenuity tiene éxito, la futura exploración de Marte podría incluir una ambiciosa dimensión aérea.

Cuando el Ingenuity Mars Helicopter de la NASA intente su primer vuelo de prueba en el Planeta Rojo, el rover Perseverance Mars 2020 de la agencia estará cerca, como se ve en la ilustración. Crédito de imagen: NASA / JPL-Caltech.

Ingenuity pretende demostrar las tecnologías necesarias para volar en la atmósfera marciana. Si tiene éxito, estas tecnologías podrían dar paso a otros vehículos voladores robóticos avanzados que podrían incluirse en futuras misiones robóticas y humanas a Marte. Podrían ofrecer un punto de vista único no proporcionado por los orbitadores actuales a gran altura o por rovers y aterrizadores en el suelo, proporcionar imágenes de alta definición y reconocimiento para robots o humanos, y permitir el acceso al terreno que es difícil de alcanzar para los rovers.

“El equipo de Ingenuity ha hecho todo lo posible para probar el helicóptero en la Tierra, y esperamos volar nuestro experimento en el entorno real de Marte”, dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en JPL. “Aprenderemos todo el tiempo y será la mejor recompensa para nuestro equipo poder agregar otra dimensión a la forma en que exploramos otros mundos en el futuro”.