La NASA selecciona a Astrobiotic para enviar a la luna un rover buscador de agua.


Ilustración del vehículo rover de investigación de volátiles de la NASA (VIPER) en la superficie de la Luna.
Créditos: NASA Ames / Daniel Rutter.

La NASA ha otorgado a Astrobotic of Pittsburgh 199,5 millones de dólares para entregar el vehículo polar de exploración de volátiles de la NASA (VIPER) al Polo Sur de la Luna a fines de 2023.

El robot móvil VIPER en su búsqueda de agua ayudará a allanar el camino para las misiones de astronautas en la superficie lunar a partir de 2024 y acercará a la NASA al desarrollo de una presencia sostenible a largo plazo en la Luna como parte del programa Artemis de la agencia.

“El vehículo VIPER y la asociación comercial que lo entregarán a la Luna son un excelente ejemplo de cómo la comunidad científica y la industria estadounidense están haciendo realidad la visión de exploración lunar de la NASA”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Los socios comerciales están cambiando el panorama de la exploración espacial, y VIPER será un gran impulso para nuestros esfuerzos por enviar a la primera mujer y al próximo hombre a la superficie lunar en 2024 a través del programa Artemis”.

El vuelo de VIPER a la Luna es parte de la iniciativa de Servicios de Carga Lunar Comercial (CLPS) de la NASA, que aprovecha las capacidades de los socios de la industria para entregar rápidamente instrumentos científicos y demostraciones tecnológicas a la Luna. Como parte de su premio, Astrobotic es responsable de los servicios de extremo a extremo para la entrega de VIPER, incluida la integración con su módulo de aterrizaje Griffin, su lanzamiento desde la Tierra y su aterrizaje en la Luna.

Durante su misión de 100 días terrestres, el rover VIPER de aproximadamente 450 kilogramos recorrerá varios kilómetros y usará sus cuatro instrumentos científicos para tomar muestras de diversos ambientes del suelo. Versiones de sus tres instrumentos de búsqueda de agua volarán a la Luna en entregas anteriores de aterrizadores CLPS en 2021 y 2022 para ayudar a probar su rendimiento en la superficie lunar antes de la misión VIPER. El rover también tendrá un taladro para perforar aproximadamente 1 metro en la superficie lunar.

“CLPS es una forma totalmente creativa de avanzar en la exploración lunar”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencias de la NASA. “Estamos haciendo algo que nunca antes se había hecho: probar los instrumentos en la Luna mientras se desarrolla el rover VIPER y las muchas cargas útiles que enviaremos a la superficie lunar en los próximos años nos ayudarán a darnos cuenta del vasto potencial científico de la Luna”.


El rover lunar de búsqueda de agua de la NASA acaba de reservar un viaje al Polo Sur de la Luna. Astrobotic of Pittsburgh ha sido seleccionado para entregar el Volatiles Investigating Polar Exploration Rover, o VIPER, a la Luna en 2023. Durante su misión de 100 días terrestres, el rover de aproximadamente 450 kilogramos recorrerá varios kilómetros y usará sus cuatro instrumentos científicos para muestrear varios ambientes del suelo en busca de hielo de agua. Su estudio ayudará a allanar el camino para una nueva era de misiones humanas a la superficie lunar y nos acercará un paso más al desarrollo de una presencia robótica y humana sostenible a largo plazo en la Luna como parte del programa Artemis.
Créditos: NASA / Ames Research Center.

VIPER recopilará datos, incluida la ubicación y la concentración de hielo, que se utilizarán para informar de los primeros mapas mundiales de recursos hídricos de la Luna. Los datos científicos recopilados por VIPER también informarán sobre la selección de futuros sitios de aterrizaje para las misiones tripuladas Artemis ayudando a determinar los lugares donde se puede acceder a  agua y otros recursos para mantener a los humanos durante expediciones prolongadas. Sus investigaciones científicas proporcionarán información sobre la evolución de la Luna y el sistema Tierra-Luna.

La NASA ha contratado previamente a tres compañías para realizar entregas de CLPS a la Luna a partir de 2021. Astrobotic tiene previsto realizar su primera entrega de otros instrumentos a la superficie lunar el próximo año. En abril, la agencia lanzó una llamada para posibles investigaciones futuras de la superficie lunar y recibió más de 200 respuestas. Se planea que CLPS proporcione una cadencia constante de dos oportunidades de entrega a la superficie lunar cada año.

“Es un enorme honor y responsabilidad ser elegido por la NASA para cumplir esta misión de importancia nacional”, dijo el CEO de Astrobotic, John Thornton. “Los servicios de logística lunar de Astrobotic fueron creados para abrir una nueva era en la Luna. Entregar VIPER para buscar agua, y preparar el escenario para la primera tripulación humana desde Apolo, encarna nuestra misión como empresa”.

VIPER es una colaboración entre varias entidades de la NASA y agencias asociadas. La nave espacial, el módulo de aterrizaje y el vehículo de lanzamiento que entregarán VIPER a la superficie de la Luna se proporcionarán a través de la iniciativa CLPS de la NASA como una asociación con la industria para entregar cargas útiles de ciencia y tecnología hacia y cerca de la superficie lunar. CLPS es parte del Programa de Descubrimiento y Exploración Lunar administrado por la Dirección de Misión Científica (SMD) de la agencia en la sede de la NASA en Washington. La misión VIPER es parte de la División de Ciencia Planetaria de SMD. El Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley de California está administrando la misión VIPER, además de liderar la parte científica de la misión, la ingeniería de sistemas, las operaciones de superficie móvil en tiempo real y el software de vuelo. El hardware del rover está siendo diseñado y construido por el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston y los instrumentos son proporcionados por Ames, el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida y el socio comercial Honeybee Robotics en Altadena, California.