Tres nuevas vistas de Phobos, la luna de Marte.


Seis vistas de la luna marciana Fobos capturadas por el orbitador Odyssey de la NASA a partir de marzo de 2020. La cámara THEMIS del orbitador se utiliza para medir variaciones de temperatura que sugieren de qué material está hecha la luna. Crédito: NASA / JPL-Caltech / ASU / NAU.

Tres nuevas vistas de la luna marciana Fobos han sido capturadas por el orbitador Odyssey de la NASA. Tomados el invierno pasado y esta primavera, capturan la luna a medida que entra y sale de la sombra de Marte.

La cámara infrarroja del orbitador, el Sistema de Imágenes de Emisión Térmica (THEMIS), se ha utilizado para medir las variaciones de temperatura en la superficie de Phobos que proporcionan información sobre la composición y las propiedades físicas de la luna. Un estudio adicional podría ayudar a resolver un debate sobre si Phobos, que tiene aproximadamente 25 kilómetros de ancho, es un asteroide capturado o un antiguo trozo de Marte que fue lanzado a la superficie por un impacto.

Dirigida por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, la misión de Odyssey se dedica principalmente al estudio de la superficie marciana. Pero en los últimos años, se ha desarrollado un proceso para voltear la nave espacial para que pueda apuntar su cámara a Phobos.

Disfrute de Phobos, una de las dos lunas de Marte, usando Eyes on the Solar System de NASA, la experiencia interactiva que completa su información.

Entre las tres nuevas imágenes, la tomada el 9 de diciembre de 2019, muestra a Phobos en fase de luna llena, cuando una mayor parte de la superficie está expuesta a la luz solar, con una temperatura máxima de 27 grados Celsius. Una imagen tomada el 25 de febrero de 2020 muestra a Phobos en un eclipse, donde la sombra de Marte bloqueó por completo la luz del sol por lo que no llegó a la superficie de la luna con una temperatura de menos 123 grados centígrados. El 27 de marzo de 2020, se observó a Phobos saliendo de un eclipse, cuando la superficie todavía se estaba calentando.

Todas las imágenes infrarrojas de THEMIS están coloreadas para mostrar variaciones de temperatura y se superponen en imágenes de luz visible de THEMIS tomadas al mismo tiempo para mostrar la geología de la superficie. La única excepción es la imagen del eclipse, que es generada por ordenador y muestra cómo se vería Phobos si no estuviera en la sombra completa.

Combinadas con tres imágenes anteriores, estas observaciones representan vistas crecientes, menguantes y completas de la luna. El equipo de Odyssey planea observar las fases crecientes en los próximos meses, proporcionando una visión integral de cómo la superficie de Phobos se calienta y se enfría a medida que gira.

“Estamos viendo que la superficie de Phobos es relativamente uniforme y está hecha de materiales de grano muy fino”, dijo Christopher Edwards, de la Universidad del Norte de Arizona en Flagstaff, quien lidera el procesamiento y análisis de las imágenes de Phobos. “Estas observaciones también están ayudando a caracterizar la composición de Phobos. Las observaciones futuras proporcionarán una imagen más completa de las temperaturas extremas en la superficie de la luna”.

Odyssey ha estado en órbita alrededor de Marte desde 2001. Toma miles de imágenes de la superficie marciana cada mes, muchas de las cuales ayudan a los científicos a seleccionar los lugares de aterrizaje para futuras misiones. Uno de los sitios de los que Odyssey capturó imágenes es el cráter Jezero, el sitio de aterrizaje para el rover Perseverance de la NASA, que se lanzará a Marte este verano. Odyssey también cumple una función importante en la transmisión de comandos y datos para el último habitante aterrizado en Marte, el módulo de aterrizaje InSight de la NASA.

THEMIS fue construido y es operado por la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. El contratista principal para el proyecto Odyssey, Lockheed Martin Space en Denver, desarrolló y construyó el orbitador. Las operaciones de la misión se llevan a cabo conjuntamente desde Lockheed Martin y desde JPL, una división de Caltech en Pasadena.