La Misión TESS de la NASA ofrece nuevas ideas en un mundo ultracaliente.


Esta ilustración muestra el planeta KELT-9 b con su estrella anfitriona. En el transcurso de una sola órbita, el planeta experimenta dos veces ciclos de calentamiento y enfriamiento causados ​​por el patrón inusual de temperaturas de la superficie de la estrella. Entre los polos calientes de la estrella y el ecuador frío, las temperaturas varían en aproximadamente 800ºC. Esto produce un “verano” cuando el planeta se enfrenta a un polo y un “invierno” cuando se enfrenta a la sección media más fría. Por ello, cada 36 horas, KELT-9 b experimenta dos veranos y dos inviernos. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA / Chris Smith (USRA).

Las mediciones del https://www.nasa.gov/tess-transiting-exoplanet-survey-satelliteSatélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA han permitido a los astrónomos mejorar en gran medida su comprensión del extraño entorno del KELT-9 b, uno de los planetas más calientes conocidos.

“El factor de rareza es alto con KELT-9 b”, dijo John Ahlers, astrónomo de la Asociación de Investigación Espacial de las Universidades en Columbia, Maryland, y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Es un planeta gigante en una órbita muy cercana, casi polar, alrededor de una estrella que gira rápidamente, y estas características complican nuestra capacidad de comprender a la estrella y sus efectos en el planeta”.


Explora KELT-9 b, uno de los planetas más calientes conocidos. Las observaciones del Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA han revelado nuevos detalles sobre el medio ambiente del planeta. El planeta sigue una órbita polar cercana alrededor de una estrella aplastada con diferentes temperaturas superficiales, factores que hacen estaciones especiales para KELT-9 b.
Créditos: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA.

Los nuevos hallazgos aparecen en un artículo dirigido por Ahlers publicado el 5 de junio en The Astronomical Journal.

Ubicado a unos 670 años luz de distancia en la constelación Cygnus, KELT-9 b fue descubierto en 2017 porque el planeta pasó frente a su estrella por una parte de su órbita, un evento llamado tránsito. Los tránsitos regularmente atenúan la luz de la estrella en una cantidad pequeña pero detectable. Los tránsitos de KELT-9 b se observaron por primera vez en el mapeo de tránsito de KELT, un proyecto que recolectó observaciones de dos telescopios robóticos ubicados en Arizona y Sudáfrica.

Entre el 18 de julio y el 11 de septiembre de 2019, como parte del programa de un año de la misión para observar el cielo del norte, TESS observó 27 tránsitos de KELT-9 b, tomando mediciones cada dos minutos. Estas observaciones permitieron al equipo modelar la estrella inusual del sistema y su impacto en el planeta.

KELT-9 b es un mundo gigante de gas aproximadamente 1,8 veces más grande que Júpiter, con 2,9 veces su masa. Las fuerzas de marea han bloqueado su rotación, por lo que el mismo lado siempre se enfrenta a su estrella. El planeta gira alrededor de su estrella en solo 36 horas en una órbita que lo lleva casi directamente sobre los dos polos de la estrella.

KELT-9 b recibe 44.000 veces más energía de su estrella que la Tierra del Sol. Esto hace que la temperatura diurna del planeta sea de alrededor de 4.300ºC, más caliente que la superficie de algunas estrellas. Este intenso calentamiento también hace que la atmósfera del planeta se escape al espacio.

Su estrella anfitriona también es una rareza. Tiene aproximadamente el doble del tamaño del Sol y tiene un promedio de 56 por ciento más de calor. Pero gira 38 veces más rápido que el Sol, completando una rotación completa en solo 16 horas. Su giro rápido distorsiona la forma de la estrella, aplanándola en los polos y ampliando su sección media. Esto hace que los polos de la estrella se calienten y se iluminen mientras su región ecuatorial se enfría y atenúa, un fenómeno llamado oscurecimiento de la gravedad. El resultado es una diferencia de temperatura en la superficie de la estrella de casi 800ºC.

Con cada órbita, KELT-9 b experimenta dos veces el rango completo de temperaturas estelares, produciendo lo que equivale a una secuencia estacional peculiar. El planeta experimenta “verano” cuando se balancea sobre cada polo caliente e “invierno” cuando pasa sobre la sección media más fría de la estrella. Entonces KELT-9 b experimenta dos veranos y dos inviernos cada año, con cada temporada de aproximadamente nueve horas.

“Es realmente intrigante pensar en cómo el gradiente de temperatura de la estrella impacta el planeta”, dijo Knicole Colón de Goddard, coautor del artículo. “Los niveles variables de energía recibidos de su estrella probablemente produzcan una atmósfera extremadamente dinámica”.

La órbita polar de KELT-9 b alrededor de su estrella aplanada produce tránsitos claramente asimétricos. El planeta comienza su tránsito cerca de los polos brillantes de la estrella y luego bloquea cada vez menos luz a medida que viaja sobre el ecuador más tenue de la estrella. Esta asimetría proporciona pistas sobre los cambios de temperatura y brillo en la superficie de la estrella, y permitió que el equipo reconstruyera la forma de la estrella, cómo está orientada en el espacio, su rango de temperaturas de la superficie y otros factores que afectan al planeta.

“De los sistemas planetarios que hemos estudiado mediante el oscurecimiento de la gravedad, los efectos en KELT-9 b son, con mucho, los más espectaculares”, dijo Jason Barnes, profesor de física en la Universidad de Idaho y coautor del artículo. . “Este trabajo contribuye en gran medida a unificar el oscurecimiento de la gravedad con otras técnicas que miden la alineación planetaria, con los que al final esperamos descubrir secretos sobre la formación y la historia evolutiva de los planetas alrededor de estrellas de gran masa”.

TESS es una misión del Explorador de Astrofísica de la NASA dirigida y operada por el MIT en Cambridge, Massachusetts, y administrada por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Los socios adicionales incluyen Northrop Grumman, con sede en Falls Church, Virginia; Centro de Investigación Ames de la NASA en el Silicon Valley de California; el Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts; Laboratorio Lincoln del MIT; y el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore. Más de una docena de universidades, institutos de investigación y observatorios de todo el mundo participan en la misión.

El “gemelo” de Orión completa las pruebas estructurales para la misión Artemis I.

Antes de que los astronautas de la NASA vuelen y regresen en la nave espacial Orión en misiones de Artemis a la Luna, los ingenieros deben probar a fondo su capacidad para resistir las tensiones del lanzamiento, subir a la órbita, las duras condiciones del tránsito en el espacio profundo y regresar a la Tierra. La NASA diseñó a Orión desde el principio específicamente para apoyar a los astronautas en misiones más alejadas de la Tierra que cualquier otra nave espacial construida para humanos.

En junio de 2020, los ingenieros completaron las pruebas en un duplicado de Orión llamado Artículo de Prueba Estructural (STA), necesario para verificar que la nave espacial esté lista para Artemis I, su primer vuelo de prueba sin tripulación. La NASA y su contratista principal, Lockheed Martin, construyeron el STA para que sea estructuralmente idéntico a los principales elementos de la nave espacial de Orión: el módulo de la tripulación, el módulo de servicio y el sistema de aborto de lanzamiento.

Las pruebas STA requeridas para calificar el diseño de Orion comenzaron a principios de 2017 e incluyeron 20 pruebas, utilizando seis configuraciones diferentes, desde un solo elemento hasta la pila completa, y varias combinaciones intermedias. Al finalizar, las pruebas verificaron la durabilidad estructural de Orion para todas las fases de vuelo de Artemis I.

“El STA ha sido una fuente invaluable para que nuestros ingenieros prueben la integridad del diseño de Orion”, dijo Stefan Pinsky, gerente de pruebas de Lockheed Martin para el artículo de prueba estructural de Orion. “En el transcurso de las pruebas, la planificación de la configuración y los movimientos de hardware de los tres grandes elementos primarios de Orión es un proceso complejo que a veces puede parecer un juego gigante de Tetris”.

Las pruebas STA incluyeron pruebas de cargas para garantizar que las estructuras de la nave espacial puedan soportar cargas intensas en el lanzamiento y la entrada; pruebas acústicas y modales para evaluar cómo Orion y sus componentes toleran fuerzas vibratorias intensas; prueba de choque pirotécnico que recrea las poderosas explosiones pirotécnicas necesarias para eventos críticos de separación durante el vuelo, tales como eventos de separación de módulos y enrejados de carenado; y una prueba de rayos para evaluar posibles daños en el hardware del vuelo si el vehículo estubiera expuesto a un rayo antes del lanzamiento.

En Lockheed Martin en Denver, los equipos trabajaron a tiempo completo durante días para preparar las pruebas, ejecutar, desmontar y reconfigurar el STA para la próxima prueba, que culminó en 330 días reales. Durante algunas fases de prueba, los ingenieros proporcionaron las presiones esperadas, las cargas mecánicas, las condiciones de vibración y choque hasta un 40 por ciento más allá de las condiciones más severas anticipadas durante la misión, analizando datos para confirmar que las estructuras de la nave espacial pueden soportar los entornos extremos del espacio.

Mientras el equipo estaba superando los límites físicos de las pruebas con el STA, el vehículo Orion real para Artemis I recientemente se sometió a pruebas rigurosas en la estación Plum Brook de la NASA en Ohio, para certificar que puede soportar las temperaturas extremas y las condiciones electromagnéticas que afrontará durante su primera misión alrededor de la luna y de regreso. El vehículo se está preparando en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida para su integración con el cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) antes de su primer vuelo.

El proyecto STA continuará más allá de Artemis I, incorporando pruebas de cargas estructurales en el sistema de aborto de lanzamiento de Orion, y pruebas de impacto de agua del módulo de la tripulación para apoyar la misión Artemis II de la NASA: el primer vuelo alrededor de la Luna con astronautas. Para Artemis III, la misión que verá el primer astronauta femenino y el próximo hombre aterrizar en la superficie de la Luna, el STA se utilizará para realizar pruebas para incluir el sistema de atraque de naves espaciales.

“Es un gran logro para nuestros equipos poder probar con éxito este número de configuraciones de STA para validar la robustez estructural del vehículo en todo el rango de condiciones que la nave espacial experimentará en misiones lunares bajo el programa Artemis”, dijo Howard Hu, Gerente del programa Orion en funciones de la NASA, “Estos resultados nos dan la confianza continua de que Orión está listo para su primer vuelo de Artemis a la Luna el próximo año”.


El Orion STA, en su configuración de lanzamiento de “pila completa” (el módulo de la tripulación, el módulo de servicio y el sistema de interrupción del lanzamiento, así como el adaptador de la nave espacial y los carenados desechables) fue elevado a una cámara acústica reverberante en Lockheed Martin para pruebas acústicas.

La prueba de desecho de la cubierta delantera de la bahía Orion STA está en progreso en Lockheed Martin, cerca de Denver.

La colisión del agujero negro puede haber explotado con luz.


Esta representación muestra un agujero negro supermasivo rodeado por un disco de gas. Incrustado en este disco hay dos agujeros negros más pequeños que pueden haberse fusionado para formar un nuevo agujero negro. Crédito de la imagen: Caltech / R. Daño (IPAC).

Cuando dos agujeros negros giran en espiral alrededor del otro y finalmente chocan, envían ondas gravitacionales, ondas en el espacio y el tiempo que se pueden detectar con instrumentos extremadamente sensibles desde la Tierra. Dado que los agujeros negros y las fusiones de agujeros negros son completamente oscuros, estos eventos son invisibles para los telescopios y otros instrumentos de detección de luz utilizados por los astrónomos. Sin embargo, los teóricos han presentado ideas sobre cómo una fusión de agujeros negros podría producir una señal de luz al hacer que irradie material cercano.

Ahora, los científicos que usan la Instalación Transitoria Zwicky (ZTF) de Caltech ubicada en el Observatorio Palomar cerca de San Diego, pueden haber descubierto lo que podría ser tal escenario. Si se confirma, sería la primera llamarada de luz conocida de un par de agujeros negros colisionantes.

La fusión fue identificada el 21 de mayo de 2019 por dos detectores de ondas gravitacionales: el Observatorio de ondas gravitacionales del interferómetro láser de la National Science Foundation (LIGO) y el detector europeo Virgo, en un evento llamado GW190521g. Esa detección permitió a los científicos de ZTF buscar señales de luz desde el lugar donde se originó la señal de onda gravitacional. Estos detectores de ondas gravitacionales también han detectado fusiones entre objetos cósmicos densos llamados estrellas de neutrones, y los astrónomos han identificado las emisiones de luz de esas colisiones.

Los resultados de ZTF se describen en un nuevo estudio publicado en la revista Physical Review Letters. Los autores plantean la hipótesis de que los dos agujeros negros asociados, cada uno varias docenas de veces más masivos que el Sol, orbitaban un tercer agujero negro supermasivo que es millones de veces la masa del Sol y está rodeado por un disco de gas y otro material. Cuando los dos agujeros negros más pequeños se fusionaron, formaron un nuevo y más grande agujero negro que habría experimentado un empuje y un disparo en una dirección aleatoria. Según el nuevo estudio, puede haber atravesado el disco de gas, haciendo que se ilumine.

“Esta detección es extremadamente emocionante”, dijo Daniel Stern, coautor del nuevo estudio y astrofísico en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que es una división de Caltech. “Hay mucho que podemos aprender sobre estos dos agujeros negros fusionados y el entorno en el que se encontraban en función de esta señal que crearon sin darse cuenta. Por lo tanto, la detección por ZTF, junto con lo que podemos aprender de las ondas gravitacionales, abre un nueva vía para estudiar las fusiones de agujeros negros y estos discos en torno a agujeros negros supermasivos”.

Los autores señalan que si bien concluyen que el destello detectado por ZTF es probablemente el resultado de una fusión de agujeros negros, no pueden descartar por completo otras posibilidades.

El Hubble observa el aleteo cósmico de la “Sombra del Murciélago” .

A veces los apodos son más reales de lo que se podría imaginar.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA capturó la impactante imagen, nunca antes vista, de un disco de formación planetaria de una estrella naciente proyectando su enorme sombra a través de la nube de una región de formación estelar distante, como si fuese una mosca revoloteando delante del haz de luz de una linterna proyectado sobre la pared.

La estrella joven se denomina HBC 672, y la sombra característica fue apodada “Sombra del Murciélago” porque se asemeja a las alas de ese mamífero. El apodo resultó sorpresivamente apropiado: el equipo informa que ahora ve la Sombra del Murciélago ¡aleteando!

“La sombra se mueve. ¡Aletea como las alas de un ave!” describió Klaus Pontoppidan, autor principal de la investigación y astrónomo del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland. El fenómeno podría ser causado por un planeta que ejerce atracción sobre el disco y lo deforma. El equipo observó el aleteo durante 404 días.

Pero, ¿cómo se creó la Sombra del Murciélago?

“Tienes una estrella rodeada por un disco, pero ese disco no es como los anillos de Saturno, no es plano. Es abultado. Esto significa que, si la luz de la estrella va directamente hacia arriba, puede seguir porque nada la bloquea. Pero si intenta pasar a través del plano del disco, no puede salir y proyecta una sombra”, explicó Pontoppidan.

Pontoppidan  sugiere que imaginemos una lámpara con una pantalla que proyecta una sombra en la pared. En este caso, la bombilla es la estrella, la pantalla es el disco, y la nube es la pared. Basado en la forma de la sombra, el disco debe ser acampanado, con un ángulo que se incrementa con la distancia, como por ejemplo unos pantalones de campana o una trompeta.

El disco, que es una estructura circular de gas, polvo y roca, tendría la forma aproximada de una silla de montar, con dos picos y dos depresiones, lo que explicaría el “aleteo” de la sombra. El equipo especula que hay un planeta incrustado en el disco, con una órbita inclinada hacia el plano del disco. Este planeta sería la causa de la forma doblemente deformada del disco y del movimiento resultante en su sombra.

“Si hubiese una protuberancia sencilla en el disco, esperaríamos que ambos lados de la sombra se inclinaran en direcciones opuestas, como alas de avión durante un giro”, señaló Colette Salyk, miembro del equipo de investigación y adscrita al Vassar College en Poughkeepsie, Nueva York.

Esta ilustración muestra una estrella naciente rodeada por un disco deformado en forma de silla de montar con dos picos y dos depresiones. Un planeta incrustado en el disco, con su órbita inclinada hacia al plano del disco, puede estar causando la deformación. A medida que el disco gira alrededor de la estrella joven, se cree que bloquea la luz de esa estrella y proyecta una sombra variable y aleteante en una nube distante.Créditos: NASA, ESA y A. James y G. Bacon (STScI)

La sombra se extiende desde la estrella a través de la nube circundante y es tan grande (aproximadamente unas 200 veces la longitud de nuestro sistema solar), que la luz no viaja instantáneamente a través de ella. De hecho, el tiempo que la luz tarda en viajar desde la estrella hasta el borde perceptible de la sombra es de unos 40 a 45 días. Pontoppidan y su equipo calculan que el planeta deformando el disco orbitaría la estrella en no menos de 180 días. Estiman que este planeta estaría situado a una distancia de su estrella aproximadamente igual a la que tiene la Tierra del Sol.

Si no es un planeta, una explicación alternativa para el comportamiento de la sombra sería una pareja estelar de menor masa orbitando a HBC 672 fuera del plano del disco, provocando que HBC 672 “oscile” respecto al disco sombreado. Pero basados en el espesor del disco, Pontoppidan y su equipo dudan que este sea el caso. Tampoco hay evidencia actual de una pareja estelar.

El disco es demasiado pequeño y distante para ser visto, incluso por el Hubble. La estrella HBC 672 reside en un vivero estelar denominado constelación de la Serpiente (o Serpens), a unos 1.400 años luz de distancia. Tiene sólo uno o dos millones de años de edad, es decir, que en términos cósmicos es joven.

Unos astrónomos que usaban el Hubble para sus observaciones capturaron previamente una singular imagen del disco invisible formador de planetas de una estrella joven que proyectaba una enorme sombra sobre una nube más distante en una región de formación estelar. La estrella se llama HBC 672, y la característica de sombra fue apodada “Sombra de Murciélago” porque se parece a un par de alas. El apodo resultó ser inesperadamente apropiado, ¡porque ahora esas “alas” parecen estar aleteando!Créditos: NASA, ESA y STScI

Fue un hallazgo fortuito. La primera imagen de la Sombra del Murciélago fue tomada por otro equipo. Luego, la imagen fue destinada para uso en el Universo del Aprendizaje de la NASA, un programa que crea contenidos que permiten a los estudiantes explorar el Universo por sí mismos. El objetivo era ilustrar cómo las sombras pueden brindar información sobre fenómenos invisibles para nosotros. Sin embargo, el equipo original observó la Sombra del Murciélago bajo un solo filtro de luz que no proporcionó suficientes datos para procesar la imagen de color apropiada para el Universo de Aprendizaje de la NASA.

Para obtener la imagen de color requerida, Pontoppidan y su equipo observaron la sombra bajo filtros adicionales. Cuando combinaban las imágenes, antiguas y nuevas, la sombra parecía moverse. Al principio, pensaron que era un problema en el procesamiento de imágenes, pero rápidamente concluyeron que las imágenes estaban correctamente alineadas y el fenómeno era real.

El trabajo del equipo se publicará en la próxima edición del Astrophysical Journal.

Los contenidos del Universo de Aprendizaje de la NASA se basan en el trabajo apoyado por la NASA bajo el número de adjudicación NNX16AC65A. Para más información sobre el Universo del Aprendizaje de la NASA, visite este link (en inglés).

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA por sus siglas en inglés). El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, dirige las operaciones científicas del Hubble. El STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, en Washington, D.C.

Las misiones TESS y Spitzer de la NASA descubren un planeta orbitando a una joven e inusual estrella

Durante más de una década, los astrónomos han buscado planetas orbitando a AU Microscopii, una estrella cercana que sigue rodeada por un disco de desechos remanente de su formación. Ahora, usando datos del Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS por sus siglas en inglés) y del ya retiradoTelescopio Espacial Spitzer, unos científicos han descubierto un planeta tan grande como Neptuno que gira alrededor de la joven estrella en poco más de una semana.

El Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA y el ya retirado Telescopio Espacial Spitzer han encontrado un joven planeta del tamaño de Neptuno orbitando AU Microscopii, una estrella tipo M cercana que está rodeada por un vasto disco de desechos. El descubrimiento hace del sistema un referente para comprender cómo las estrellas y los planetas se forman y evolucionan. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

El sistema, abreviado como AU Mic, ofrece una oportunidad única para estudiar planetas y sus atmósferas y entender cómo se forman, evolucionan e interactúan con sus estrellas.

“AU Mic es una estrella joven y próxima de tipo M, o enana roja. Está rodeada por un enorme disco de escombros en el que se han detectado agrupaciones móviles de polvo, y ahora, gracias a TESS y Spitzer, un planeta con una cuantificación de tamaño directa”, dijo Bryson Cale, estudiante de doctorado en la Universidad George Mason en Fairfax, Virginia. “No hay otro sistema conocido que cumpla con todos estos singulares criterios”.

Este nuevo planeta, AU Mic b, se describe en un artículo científico coescrito por Cale y liderado por su tutor Peter Plavchan, profesor auxiliar de física y astronomía en George Mason. El hallazgo fue divulgado el miércoles 24 de junio en la publicación del Journal Nature.

AU Mic es una enana roja fría con una edad estimada de 20 a 30 millones de años, lo que le convierte en un bebé estelar en comparación con nuestro Sol, que es al menos 150 veces más viejo. La estrella es tan joven que principalmente brilla por el calor generado por su propia gravedad al tirar de ella hacia adentro y comprimirla. Menos del 10% de su energía proviene de la fusión nuclear de hidrógeno en helio, el proceso que potencia a estrellas como nuestro Sol.

El sistema se encuentra a 31,9 años luz de distancia, en la constelación austral del Microscopio. Forma parte de una colección cercana de estrellas denominadas grupo móvil Beta Pictoris, que toma su nombre de una estrella tipo A más grande y caliente que alberga dos planetas y está igualmente rodeada por un disco de desechos.

Aunque los sistemas tienen la misma edad, sus planetas son marcadamente diferentes. El planeta AU Mic b casi abraza su estrella, completando una órbita cada 8,5 días. El planeta pesa menos que 58 veces la masa de la Tierra, lo que lo coloca en la categoría de mundos similares a Neptuno. En contraste, Beta Pictoris b y c son al menos 50 veces más grandes que AU Mic b y tardan respectivamente 21 y 3,3 años en orbitar su estrella.

“Creemos que AU Mic b se formó lejos de su estrella y migró hacia su órbita actual, algo que puede ocurrir cuando los planetas interactúan gravitacionalmente con un disco de gas o con otros planetas”, explicó Thomas Barclay, coautor e investigador asociado de la Universidad de Maryland, Condado de Baltimore, y científico asociado del proyecto TESS en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “En cambio, la órbita de Beta Pictoris b no parece haber migrado mucho. Las diferencias entre estos sistemas de edad similar pueden decirnos mucho sobre cómo se forman y migran los planetas”.

Ubicado a menos de 32 años luz de la Tierra, AU Microscopii se encuentra entre los sistemas planetarios más jóvenes jamás observados por los astrónomos, y su estrella tiene unas terribles rabietas. ¿Has oído hablar de los “terribles dos”? Bueno, AU Mic está en medio de sus terribles 22 … ¡millones! La NASA celebra este descubrimiento con un nuevo póster, basado en ciencia real, de su popular serie Galaxia de los Horroores. Créditos: NASA-JPL / Caltech. Este póster se puede descargar libremente en línea.

Detectar planetas alrededor de estrellas como AU Mic plantea un desafío particular. Estas turbulentas estrellas tienen campos magnéticos fuertes y pueden estar cubiertas de puntos estelares —regiones más frías, oscuras y altamente magnéticas, similares a las manchas solares— que frecuentemente expulsan poderosos destellos estelares. Las manchas y sus destellos contribuyen a los cambios de brillo de la estrella.

Durante julio y agosto de 2018, cuando TESS observaba AU Mic, la estrella produjo numerosas erupciones de las cuales, algunas fueron más poderosas que las erupciones más fuertes registradas para el Sol. El equipo realizó un análisis detallado para sustraer estas perturbaciones de los datos.

Cuando, desde nuestra perspectiva, un planeta pasa por delante de su estrella en un evento conocido como tránsito, su paso ocasiona una clara disminución en el brillo de la estrella. TESS monitorea extensas franjas del cielo, llamadas sectores, durante 27 días continuos para cada sector. En el curso de esta larga observación, las cámaras realizan capturas regulares que permiten a los científicos monitorear los cambios de brillo estelar.

Bajadas regulares en el brillo estelar sugieren la posibilidad de un planeta en tránsito. Usualmente se necesita observar al menos dos tránsitos para identificar la presencia de un planeta.

“Desafortunadamente, el segundo de los tres tránsitos ocurridos en el lapso de observación de TESS aconteció cerca de su punto más próximo a la Tierra. En ese momento, TESS no observaba porque estuvo ocupada transmitiendo todos los datos almacenados”, dijo Diana Dragomir, coautora y profesora asistente de investigación de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque. “Para llenar el vacío, se concedió a nuestro equipo tiempo de observación con el Spitzer, que registró dos tránsitos adicionales en 2019 y nos permitió confirmar el período orbital de AU Mic b”.

El Telescopio Espacial Spitzer fue un observatorio infrarrojo multipropósito que funcionó desde el 2003 hasta su retirada de servicio el pasado 30 de enero de 2020. La misión demostró ser especialmente hábil en detectar y estudiar exoplanetas alrededor de estrellas frías. Spitzer envió observaciones de AU Mic durante su último año.

Debido a que la cantidad de luz bloqueada por un tránsito depende del tamaño del planeta y la distancia orbital, los tránsitos registrados por TESS y Spitzer proporcionaron una medida directa del tamaño de AU Mic b. El análisis de estas mediciones muestra que el planeta es 8% más grande que Neptuno.

Las observaciones realizadas con instrumentos en telescopios terrestres proporcionan el límite máximo para la masa de un planeta. A medida que un planeta recorre su órbita, su gravedad estira a la estrella anfitriona, que en respuesta se mueve ligeramente. Los sensibles instrumentos de los grandes telescopios pueden detectar la velocidad radial de la estrella, así como su movimiento de ida y vuelta a lo largo de nuestra línea de visión. Combinando observaciones del Observatorio W. M. Keck, del Telescopio Infrarrojo de la
NASA en Hawái
y del Observatorio Europeo Austral en Chile, el equipo concluyó que AU Mic b tiene una masa menor que 58 Tierras.

Este descubrimiento demostró la capacidad de TESS para proporcionar nueva información sobre estrellas bien estudiadas como AU Mic, donde más planetas pueden estar aguardando por ser descubiertos.

“Hay un posible evento de tránsito adicional en los datos TESS, y es de esperar que TESS vuelva a visitar AU Mic a finales de este año en su misión ampliada”, dijo Plavchan. “Seguimos monitoreando la estrella con mediciones precisas de velocidad radial, por lo que recomendamos mantenerse atentos”.

Durante décadas, AU Mic intrigó a los astrónomos como un plausible hogar para planetas gracias a su proximidad, juventud y su claro disco de desechos. Ahora que TESS y Spitzer hallaron uno, la historia cierra ese capítulo. AU Mic es un sistema referente, un laboratorio cercano para comprender la formación y evolución de estrellas y planetas que será estudiado durante décadas.

TESS es una misión de exploración astrofísica de la NASA dirigida y operada por el Instituto Tecnológico de Massachussetts (MIT, por sus siglas en inglés) en Cambridge, Massachusetts, y gestionada por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Otros socios incluyen a Northrop Grumman, con sede en Falls Church, Virginia; el Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, California; el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian en Cambridge, Massachusetts; el Laboratorio Lincoln del MIT; y el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore. Más de una docena de universidades, institutos de investigación y observatorios de todo el mundo participan en la misión.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL por sus siglas en inglés) de la NASA en el sur de California administró la misión Spitzer para la Dirección de la Misión Científica de la agencia en Washington. Los datos del Spitzer continúan siendo analizados por la comunidad científica a través del archivo de datos Spitzer albergados en el Archivo de Ciencia Infrarroja en el Centro de Procesamiento y Análisis de Ingrarrojo en Caltech, Pasadena. El funcionamiento científico se llevó a cabo en el Centro de Ciencia Spitzer de Caltech. Las operaciones del Telescopio tuvieron base en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado. Caltech administra el JPL para la NASA.

El robot saltador que podría explorar las lunas heladas del Sistema Solar.


En la ilustración, un robot SPARROW utilizaría propulsión a vapor para alejarse de su base de aterrizaje y explorar la superficie de una luna helada. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech.

Un novedoso concepto robótico que se está investigando en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, usaría propulsión a vapor para atravesar el tipo de terreno helado que se encuentra en la luna Europa de Júpiter y la luna Encelado de Saturno. Se cree que ambos albergan vastos océanos subterráneos de agua salada debajo de una gruesa corteza de hielo. Pero si bien eso los convierte en destinos fascinantes para el estudio científico, lo poco que sabemos sobre sus superficies también podría hacer que navegar por ellos sea especialmente desafiante.

Ahí es donde entra en juego Steam Propelled Autonomous Retrieval Robot for Ocean Worlds, o SPARROW. Aproximadamente del tamaño de una pelota de fútbol, ​​el robot consiste en un sistema de propulsores, aviónica e instrumentos encerrados en una jaula esférica protectora. Para mantener el ambiente prístino para el estudio, SPARROW no funcionaría con combustible de cohete sino con vapor producido a partir del hielo derretido, viajando principalmente por el aire a través de empujes cortos. En el tipo de ambiente de baja gravedad que se encuentra en esas distantes lunas heladas, no habría arrastre atmosférico para frenarlo, permitiendo saltos de muchos kilómetros sobre paisajes que otros robots tendrían dificultades para realizar.


La NASA está investigando un robot saltador que pueda navegar fácilmente por el duro terreno glaciar en mundos helados en nuestro Sistema Solar. Y eso es solo la punta del iceberg. NASA 360 echa un vistazo al concepto innovador avanzado de la NASA (NIAC) llamado S.P.A.R.R.O.W., un enfoque revolucionario para explorar mundos oceánicos congelados. Crédito: NASA 360.

“El terreno en Europa es probablemente muy complejo”, dijo Gareth Meirion-Griffith, robotista de JPL e investigador principal del concepto. “Podría ser poroso, podría estar plagado de grietas, podría haber penitentes de metros de altura”, largas cuchillas de hielo que se forman en las altas latitudes de la superficie, que detendrían a la mayoría de los robots. Pero SPARROW tiene un terreno total agnosticismo; tiene total libertad para viajar a través de un terreno inhóspito”.

El concepto depende de un módulo de aterrizaje que sirva como base de operaciones de SPARROW. Extraería el hielo y lo derretiría antes de cargar el agua en el robot saltador. SPARROW luego calentaría el agua dentro de sus motores, creando ráfagas de vapor para impulsar la superficie. Cuando tuviera poco combustible, el robot de salto volvería al módulo de aterrizaje para obtener más, y también dejaría cualquier muestra científica para su posterior análisis.

SPARROW luego calentaría el agua dentro de sus motores, creando ráfagas de vapor para impulsar la superficie. Cuando tuviera poco combustible, el robot de salto volvería al módulo de aterrizaje para obtener más, y también dejaría cualquier muestra científica para su posterior análisis.

Para maximizar las investigaciones científicas que se podrían hacer, se pueden enviar muchas SPARROW juntas, pululando por una ubicación específica o dividiéndose para explorar la mayor cantidad de terreno extraterrestre posible.

En 2018, SPARROW recibió fondos de la Fase I del programa NASA Innovative Advanced Concepts (NIAC), que nutre ideas visionarias que algún día podrían usarse en futuras misiones espaciales. Los estudios de la Fase I exploran la viabilidad general y avanzan el Nivel de Preparación Tecnológica (TRL). Los beneficiarios elegibles de los premios de Fase I pueden proponer un estudio de Fase II de seguimiento.

Para SPARROW, los fondos de la Fase I de NIAC permitieron el desarrollo y la prueba de diferentes sistemas de propulsores a base de agua que podrían usarse para producir vapor de la manera más eficiente. Además, el equipo SPARROW pudo comprender mejor cómo el robot esférico podría caer al aterrizar en un terreno helado y caótico utilizando simulaciones por ordenador, identificando así el ángulo de lanzamiento y la velocidad de salto más eficientes.

“A partir de esto, y los cálculos de propulsión relacionados, pudimos determinar que un solo salto largo sería más eficiente que varios saltos más pequeños”, agregó Meirion-Griffith.

NIAC está financiado por la Dirección de Misión de Tecnología Espacial de la NASA, que es responsable del desarrollo de las nuevas tecnologías y capacidades transversales que necesita la agencia.

La NASA extiende la misión del reloj atómico del espacio profundo.


Una prueba de tecnología llamada Reloj Atómico del Espacio Profundo podría permitir a las sondas remotas moverse usando un sistema de navegación similar al sistema basado en GPS que usamos en la Tierra. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

A medida que se acerca el momento en que la NASA comenzará a enviar humanos a la Luna, los viajes tripulados a Marte son el siguiente paso tentador. Pero los futuros exploradores espaciales necesitarán nuevas herramientas cuando viajen a destinos tan distantes. La misión del Reloj Atómico del Espacio Profundo está probando una nueva tecnología de navegación que podría ser utilizada tanto por exploradores humanos como por robots que navegan por el Planeta Rojo y otros destinos del espacio profundo.

En menos de un año de operaciones, la misión ha superado su objetivo principal de convertirse en uno de los relojes más estables que jamás haya volado en el espacio; ahora es al menos 10 veces más estable que los relojes atómicos volados en satélites GPS. Para seguir probando el sistema, la NASA ha extendido la misión hasta agosto de 2021. El equipo utilizará el tiempo de misión adicional para continuar mejorando la estabilidad del reloj, con el objetivo de volverse 50 veces más estable que los relojes atómicos GPS.

Lanzado en junio de 2019 y administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, el reloj atómico de espacio profundo del tamaño de una tostadora es una carga útil en un satélite comercial. Como prueba de tecnología, su objetivo es avanzar en las capacidades en el espacio mediante el desarrollo de instrumentos, hardware, software o similares que actualmente no existen. Estas misiones de demostración también deben mostrar que las nuevas tecnologías pueden operar de manera confiable en el espacio. El objetivo es ver eventualmente tales tecnologías incorporadas en misiones a gran escala.

En el caso del reloj atómico del espacio profundo, el objetivo es habilitar sistemas de navegación en el espacio profundo que sean más autónomos de lo que existe hoy en día. Entonces, las naves espaciales que viajen más allá de la Luna tendrían algo similar al sistema basado en GPS que usamos en la Tierra. Para hacer eso, la misión se centra en la estabilidad del reloj, o en su capacidad de medir el tiempo de manera constante durante largos períodos, mientras opera en el duro entorno espacial. Cuanto más estable es un reloj, más tiempo puede hacer su trabajo sin la ayuda de relojes atómicos del tamaño de un refrigerador en tierra.

“Estamos muy orgullosos de lo que esta misión ya ha hecho, y estamos muy entusiasmados de que la NASA piense que vale la pena seguir trabajando en ella”, dijo Todd Ely, investigador principal y gerente de proyectos del Reloj Atómico del Espacio Profundo en JPL. “Este ha sido un proyecto extremadamente desafiante, pero estamos motivados por la idea de que esta tecnología podría transformar fundamentalmente la navegación en el espacio profundo”.

Mejores relojes en el espacio

Los relojes atómicos que se encuentran en los satélites GPS son la razón por la cual las herramientas de navegación de su teléfono inteligente funcionan casi instantáneamente. Su teléfono recibe una serie de señales de varios satélites (se requieren al menos cuatro para que el posicionamiento funcione). El software de GPS de su teléfono utiliza el tiempo de esas señales para determinar su posición, así como la velocidad con la que se mueve y en qué dirección. Los relojes atómicos en los satélites GPS aseguran que la sincronización sea precisa. Para hacer esto, los relojes deben poder medir el tiempo con precisión, hasta menos de una billonésima de segundo.

Se usa un proceso similar para las naves espaciales que vuelan más allá de la Luna: los navegadores rebotan las señales entre el explorador robótico y los relojes atómicos en la Tierra para determinar la trayectoria de la nave espacial. Pero existen limitaciones en este sistema debido a las inmensas distancias involucradas. Por ejemplo, las señales de luz a veces pueden tomar hasta 20 minutos para viajar desde la Tierra a Marte, por lo que los navegadores no pueden hacer cambios de último minuto en el viaje de una nave espacial.

Además, los relojes atómicos en los satélites GPS en órbita terrestre no son lo suficientemente estables como para ser utilizados para la navegación autónoma en una nave espacial que viaja en el espacio profundo. Con el tiempo, su medición de la duración de un segundo cambiará muy sutilmente, pero lo suficiente como para impactar en la navegación. De hecho, los satélites GPS reciben actualizaciones diarias o dos veces al día de relojes atómicos terrestres más estables para corregir esta deriva, lo que no sería práctico para las naves espaciales en destinos más distantes. Y desafortunadamente, volar esos relojes terrestres tampoco es una opción, no solo porque son muy grandes sino porque no están diseñados para operar en el espacio.

Evolución a la revolución

La misión del Reloj Atómico del Espacio Profundo se propuso llevar la estabilidad de un reloj atómico terrestre a uno lo suficientemente pequeño y resistente como para volar en el espacio. El equipo ahora ha demostrado que el reloj se desplaza menos de un nanosegundo después de cuatro días, lo que suma menos de una millonésima de segundo después de 10 años y un segundo completo cada 10 millones de años. Eso puede parecer pequeño, pero un error de un segundo completo podría dar como resultado un cálculo erróneo de la posición de una nave espacial en cientos de miles de kilómetros.

Hasta ahora, el equipo de la misión ha aprendido muchísimo acerca de cómo funciona su novedoso diseño de reloj atómico en el espacio, incluida la forma en que responde al aumento de las dosis de radiación (que varía en diferentes puntos del espacio) y cómo obtener el mejor rendimiento del reloj operado a distancia.

“A la larga, esta tecnología podría ser revolucionaria”, dijo Robert Tjoelker, co-investigador del Reloj Atómico del Espacio Profundo en JPL. “Simplemente llevar nuestro reloj al espacio y que funcione bien es un gran primer paso. Ya se están trabajando en mejoras adicionales para una vida aún más larga y una mayor estabilidad”.

Con el desarrollo y las pruebas adicionales, señalaron los miembros del equipo, la tecnología podría utilizarse para la navegación espacial a mediados de la década de 2020.

El reloj atómico del espacio profundo está alojado en una nave espacial proporcionada por General Atomics Electromagnetic Systems de Englewood, Colorado. Está patrocinado por el programa de Misiones de Demostración de Tecnología de la Dirección de Misión de Tecnología Espacial ubicado en el Centro Marshall de Vuelo Espacial de la NASA en Huntsville, Alabama, y ​​el programa de Comunicaciones y Navegación Espacial de la NASA (SCaN) dentro de la Dirección de Misión de Exploración y Operaciones Humanas de la NASA. JPL gestiona el proyecto.

Vista en un lapso de tiempo, 10 años del Sol desde el SDO de la NASA.

A partir de junio de 2020, el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA, SDO, ha estado observando el Sol sin parar durante más de una década. Desde su órbita en el espacio alrededor de la Tierra, SDO ha reunido 425 millones de imágenes de alta resolución del Sol, acumulando 20 millones de gigabytes de datos en los últimos 10 años. Esta información ha permitido innumerables nuevos descubrimientos sobre el funcionamiento de nuestra estrella más cercana y cómo influye en el Sistema Solar.

Con una tríada de instrumentos, SDO captura una imagen del Sol cada 0,75 segundos. El instrumento de la Asamblea de Imágenes Atmosféricas (AIA) solo captura imágenes cada 12 segundos a 10 longitudes de onda de luz diferentes. Este lapso de tiempo de 10 años muestra fotos tomadas a una longitud de onda de 17,1 nanómetros, que es una longitud de onda ultravioleta extrema que muestra la capa atmosférica más externa del Sol: la corona. Compilando una foto cada hora, la película condensa una década del Sol en 61 minutos. El video muestra el aumento y la caída de la actividad que ocurre como parte del ciclo de 11 años del Sol y eventos notables, como planetas en tránsito y erupciones. La música personalizada, titulada “Solar Observer”, fue compuesta por el músico Lars Leonhard.


Este lapso de tiempo de 10 años del Sol a 17.1 nanómetros (una longitud de onda ultravioleta extrema que muestra la capa atmosférica más externa del Sol: la corona) muestra el ascenso y la caída del ciclo solar y eventos notables, como planetas en tránsito y erupciones solares.
Créditos: Centro de Vuelo Espacial Goddard / SDO de la NASA.

Si bien SDO ha mantenido un ojo sin pestañear apuntando hacia el Sol, ha habido algunos momentos que se perdió. Los cuadros oscuros en el video son causados ​​por la Tierra o la Luna eclipsando el SDO al pasar entre la nave espacial y el Sol. Un apagón más prolongado en 2016 fue causado por un problema temporal con el instrumento AIA que se resolvió con éxito después de una semana. Las imágenes donde el Sol está descentrado se observaron cuando SDO estaba calibrando sus instrumentos.

SDO y otras misiones de la NASA continuarán observando nuestro Sol en los años venideros, proporcionando más información sobre nuestro lugar en el espacio e información para mantener a nuestros astronautas y activos seguros.

Cómo el helicóptero de Marte de la NASA alcanzará la superficie del planeta rojo.


En este video clip, un ingeniero observa una prueba del sistema de entrega del Mars Helicopter en Lockheed Martin Space en Denver en abril de 2019. Crédito de la imagen: LMS.

El helicóptero Ingenuity Mars de la NASA viajará con el rover Perseverance a través 505 millones de kilómetros de espacio interplanetario para llegar a Marte. Pero para el equipo que trabaja en la primera prueba de vuelo experimental en otro planeta, la ingeniería de los últimos 13 centímetros del viaje ha sido una de las más difíciles de todas. Para navegar con seguridad esos 13 centímetros, la distancia que viajará Ingenuity desde donde está guardado en el rover, hasta la superficie de Marte, se les ocurrió el ingenioso Sistema de Entrega del Mars Helicopter.

“Ingenuity es diferente a cualquier otro helicóptero que se haya construido porque el vuelo controlado con motor en Marte es diferente a todo lo que se haya intentado”, dijo MiMi Aung, gerente de proyecto del Mars Helicopter en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. “Y luego tuvimos que descubrir cómo enganchar un viaje y desplegarlo con seguridad desde el Mars Perseverance Rover 2020”.

El fuselaje cuadrado de Ingenuity (que alberga computadoras, cámaras, baterías y similares) es aproximadamente de 20 por 16 por 14 centímetros. Por fuera de la caja, se encuentran muchas otras cosas importantes, incluida una antena, panel solar, patas de aterrizaje y dos rotores que miden 1,2 metros de ancho, lo que hace que estibar y desplegar el helicóptero sea un desafío. El paquete completo inclina la balanza a aproximadamente 2 kilogramos.

Chris Salvo, líder de la interfaz de helicóptero de la misión Mars 2020 en JPL dijo: “El Ingenuity Mars Helicopter es un conjunto de hardware grande, frágil y único que es diferente a todo lo que la NASA haya acomodado en una misión planetaria”.

Los ingenieros de la misión consideraron cada pequeño espacio disponible en el chasis del rover para su adición inusual, incluido el brazo robótico. La distancia del vientre de Perseverance en un tramo relativamente plano de la superficie del Planeta Rojo, debería tener aproximadamente 67 centímetros de distancia al suelo. Si bien eso puede parecer mucho espacio (un SUV terrenal proporciona aproximadamente un tercio de eso), el sistema de entrega reduce esa distancia en aproximadamente 6 centímetros. Ingenuity mide aproximadamente 49 centímetros de alto.

“No hay mucho espacio para jugar”, dijo Salvo, “pero descubrimos que si conectas el helicóptero horizontalmente,queda suficiente para hacer el trabajo”.


El helicóptero Ingenuity de la NASA viaja a Marte conectado al vientre del rover Perseverance y debe despegarse con seguridad para comenzar el primer intento de vuelo propulsado en otro planeta. Las pruebas realizadas en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y el Espacio Lockheed Martin, muestran la secuencia de eventos que llevarán el helicóptero a la superficie marciana. Crédito: NASA / JPL-Caltech y Lockheed Martin Space.
Cómo se hace el trabajo

Ingenuity se desplegará aproximadamente dos meses después de que Perseverance aterrice el 18 de febrero de 2021. Durante las primeras operaciones en la superficie, tanto los equipos de rover como los del helicóptero estarán atentos a posibles aeródromos: 10 por 10 metros de superficie marciana que sea relativamente plana, nivelada, sin obstrucciones y visible por Perseverance cuando el rover esté estacionado a una distancia de aproximadamente un campo de fútbol.

Alrededor del 60º día marciano, o sol, de la misión, Perseverance soltará el escudo de escombros compuestos de grafito del Sistema de Entrega de Mars Helicopter que protegió el helicóptero durante el aterrizaje. Luego conducirá al centro del campo de aviación elegido. Aproximadamente seis días después de que los equipos del helicóptero y del rover estén satisfechos de que todo está listo, ordenarán al Sistema de Entrega) Mars Helicopter Delivery System) que haga lo suyo.

El proceso de despliegue comienza con el lanzamiento de un mecanismo de bloqueo que mantiene el helicóptero en su lugar. Luego, se dispara un dispositivo pirotécnico de corte de cable, lo que permite que un brazo accionado por el resorte que sostiene el helicóptero comience a girar a Ingenuity fuera de su posición horizontal. En el camino, un pequeño motor eléctrico tirará del brazo hasta que se enganche, llevando el cuerpo del helicóptero completamente vertical con dos de sus patas de aterrizaje accionadas por el resorte desplegadas. Luego, otro disparo pirotécnico, liberará las otras patas.

“Y todo el tiempo, el sistema de despliegue tiene que mantener las conexiones de cables eléctricos y de datos entre el rover y el helicóptero hasta que esté listo para caer”, dijo David Buecher, gerente del sistema de despliegue en Lockheed Martin Space en Denver, que construyó el sistema. “Si bien he trabajado en mi parte justa de los sistemas de implementación basados ​​en el espacio, este estaba en otro nivel”.

Si todo va bien, los controladores de la misión ordenarán que el sistema de entrega se libere, entonces Ingenuity cubrirá esos últimos 12 centímetros. Una vez que se confirme una buena caída, se le pedirá a Perseverance que se aleje para que el helicóptero pueda comenzar a recargar sus baterías con su panel solar. En ese punto, comienza el reloj de 30 soles en el programa de prueba de vuelo de Ingenuity.

El Ingenuity Mars Helicopter es una prueba de vuelo experimental de nueva tecnología. Las futuras misiones a Marte podrían reclutar helicópteros de segunda generación para agregar una dimensión aérea a sus exploraciones. Podrían actuar como exploradores de tripulaciones humanas, llevar pequeñas cargas útiles o investigar acantilados, cuevas, cráteres profundos y otros destinos no visitados o de difícil acceso. Pero antes de que algo de eso suceda, un vehículo de prueba tiene que demostrar que es posible.

Y antes de que el vehículo de prueba pueda hacer algo de eso, tiene que aterrizar con seguridad en la superficie de Marte.

“El ingenio necesita perseverancia”, dijo Aung. “El Mars Helicopter Delivery System es un ingenioso artilugio y solo uno de los ejemplos de cómo la misión Mars 2020 ha funcionado más allá de la misión para acomodar nuestro proyecto de prueba. Junto con él y el helicóptero, tuvieron que incorporar una estación de base electrónica y una antena dedicada por completo a las operaciones del helicóptero en el rover. Nuestros equipos tuvieron que trabajar en estrecha colaboración para que este complejo sistema funcione. Cuando Ingenuity vuele, será un logro que todos podremos compartir”.

Sobre la misión Marte 2020

Una división de Caltech en Pasadena, JPL construyó y administra el helicóptero para la NASA. Lockheed Martin Space proporcionó el sistema de entrega del Mars Helicopter. El Programa de Servicios de Lanzamiento de la NASA, con sede en el Centro Espacial Kennedy, es responsable de la gestión del lanzamiento.

Perseverance es un robot científico que pesa alrededor de 1.025 kilogramos. El objetivo de astrobiología del rover buscará signos de vida microbiana pasada. Caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro regreso a la Tierra y allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. Independientemente del día que despegue Perseverance durante su periodo de lanzamiento del 20 de julio al 11 de agosto, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.

La misión de rover Mars 2020 Perseverance es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Con el objetivo de enviar de nuevo astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

La misión de defensa planetaria de la NASA recibe un nuevo nombre.

Hace casi dos décadas se descubrió que un asteroide cercano a la Tierra tenía una luna, y al sistema binario se le dio el nombre de “Didymos”: del griego “gemelo”, la descripción del cuerpo principal más grande y la luna en órbita más pequeña, que se convirtió en extraoficialmente conocida como Didymos B.


Ilustración de la nave espacial DART de la NASA y el LICIACube de la Agencia Espacial Italiana (ASI) antes del impacto en el sistema binario de Didymos.
Créditos: NASA / Johns Hopkins APL / Steve Gribben.

En 2022, esa luna será el objetivo de la Prueba de redireccionamiento doble de asteroides (DART) de la NASA, la primera demostración a gran escala de una tecnología de desviación de asteroides para la defensa planetaria. La nave espacial DART ejecutará un impacto cinético, chocando deliberadamente contra el asteroide para cambiar su movimiento en el espacio. Para marcar esta misión histórica, Didymos B está recibiendo un nombre oficial propio: Dimorphos.

“Tras el descubrimiento, los asteroides obtienen un nombre temporal hasta que conocemos sus órbitas lo suficientemente bien como para saber que no se perderán. Una vez que el sistema Didymos fue identificado como el objetivo ideal para la misión DART, tuvimos que distinguir formalmente entre el cuerpo principal y el satélite “, dijo Andy Rivkin, astrónomo investigador y codirector de investigación DART en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins ( APL), que está construyendo y administrando la misión para la NASA.

Un esfuerzo global

En 2003, el astrónomo Petr Pravec, en el Observatorio Ondřejov en Chequia, estaba rastreando el brillo de un asteroide aún sin nombre cuando reconoció un patrón consistente con una pequeña luna. En todo el mundo, los científicos planetarios Lance Benner, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y Mike Nolan, luego en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, reunieron pruebas que lo corroboran. Juntos, los hallazgos apuntaban a la existencia de un asteroide binario.

El asteroide cercano a la Tierra fue descubierto originalmente en 1996 por Joe Montani del Proyecto Spacewatch en la Universidad de Arizona, pero su órbita necesitaba ser confirmada antes de que pudiera ser nombrada. Respaldado por el trabajo de Pravec, Benner, Nolan y otros astrónomos, Montani sugirió “Didymos” a la Unión Astronómica Internacional (IAU), que lo aprobó rápidamente.

Después de que Didymos B fue identificado como el objetivo de DART, los líderes de la misión en APL alentaron a los descubridores a proponer un nombre diferente para la luna del sistema. Sopesando muchas posibilidades, finalmente llevaron una sugerencia de Kleomenis Tsiganis, un científico planetario de la Universidad Aristóteles de Salónica y miembro del equipo de DART. Esta semana, la IAU anunció la aprobación oficial del nombre.

“Dimorphos, que significa” dos formas “, refleja el estado de este objeto como el primer cuerpo celeste en tener la” forma “de su órbita significativamente cambiada por la humanidad, en este caso, por el impacto de DART”, dijo Tsiganis. “Como tal, será el primer objeto conocido por los humanos por dos formas muy diferentes, la vista por DART antes del impacto y la otra vista por Hera de la Agencia Espacial Europea (ESA), unos años más tarde”.

Dimorphos, que mide 160 metros de diámetro, es el objetivo perfecto para la prueba DART debido a su órbita alrededor del cuerpo principal más grande Didymos (que mide 780 metros de diámetro), y debido a que el par es relativamente cercano a la Tierra a finales de 2022.

“Los astrónomos podrán comparar observaciones de telescopios terrestres antes y después del impacto cinético de DART para determinar cuánto cambió el período orbital de Dimorphos”, dijo Tom Statler, científico del programa DART en la sede de la NASA. “Esa es la medida clave que nos dirá cómo respondió el asteroide a nuestro esfuerzo de desviación”.

Colaboración internacional

El impacto de DART con Dimorphos también será registrado en el espacio por LICIACube, un compañero CubeSat proporcionado por la Agencia Espacial Italiana que viajará y se desplegará desde DART. La misión de Hera de la ESA llevará a cabo más investigaciones sobre Didymos y Dimorphos unos años después del impacto de DART. Los equipos misioneros de DART y Hera están trabajando juntos a través de una colaboración internacional llamada Evaluación de Impacto y Deflexión de Asteroides (AIDA).

“DART es un primer paso en los métodos de prueba para la desviación de asteroides peligrosos”, dijo Andrea Riley, Ejecutiva del Programa DART en la sede de la NASA. “Los asteroides potencialmente peligrosos son una preocupación mundial, y estamos entusiasmados de trabajar con nuestros colegas italianos y europeos para recopilar los datos más precisos posibles de esta demostración de desviación de impacto cinético”.

DART es la primera misión desarrollada para la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA, y una parte de la planificación de defensa planetaria más amplia de la NASA. En 2016, la NASA estableció la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria (PDCO) para liderar los esfuerzos del Gobierno de los E.E.U.U. para detectar y advertir sobre asteroides y cometas potencialmente peligrosos y para estudiar medios para mitigar el peligro cuando sea posible.

Desde Didymos B hasta Dimorphos, es un nombre apropiado para un asteroide que cumplirá funciones duales como objetivo de prueba y como parte de un plan para proteger el planeta en el futuro.