OSIRIS-REx de la NASA listo para aterrizar en el asteroide Bennu.

La primera misión de retorno de muestras de asteroides de la NASA está oficialmente preparada para su tan esperado aterrizaje en la superficie del asteroide Bennu. Los orígenes, la interpretación espectral, la identificación de recursos y la seguridad: la misión Regolith Explorer (OSIRIS-REx) ha apuntado el 20 de octubre para su primer intento de recolección de muestras.

“La misión OSIRIS-REx ha demostrado la esencia misma de la exploración al perseverar a través de desafíos inesperados”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA. “Ese espíritu los ha llevado a la cúspide del premio que todos estamos esperando: asegurar una muestra de un asteroide para llevar a casa a la Tierra, y estoy muy emocionado de seguirlos durante la recta final”.

Desde descubrir la superficie sorprendentemente resistente y activa de Bennu, hasta entrar en la órbita más cercana alrededor de un cuerpo planetario, OSIRIS-REx ha superado varios desafíos desde que llegó al asteroide en diciembre de 2018. El mes pasado, la misión llevó a la nave espacial a 65 m desde la superficie del asteroide durante su primer ensayo de recolección de muestras, completando con éxito una práctica de las actividades previas al evento de muestreo.


Esta ilustración muestra la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA que desciende hacia el asteroide Bennu para recoger una muestra de la superficie del asteroide.
Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona.

Ahora que la misión está lista para recolectar una muestra, el equipo enfrenta un tipo diferente de desafío aquí en la Tierra. En respuesta a las restricciones de COVID-19 y después de la intensa preparación para el primer ensayo, la misión OSIRIS-REx ha decidido proporcionar a su equipo tiempo de preparación adicional tanto para el ensayo final como para el evento de recolección de muestras. Las actividades de las naves espaciales requieren un tiempo de espera significativo para el desarrollo y las pruebas de las operaciones, y dados los requisitos actuales que limitan la participación en persona en el área de apoyo de la misión, la misión se beneficiaría de darle al equipo tiempo adicional para completar estos preparativos en el nuevo entorno. Como resultado, tanto el segundo ensayo como el primer intento de recolección de muestras tendrán dos meses adicionales para la planificación.

“En la planificación de la misión, incluimos un margen de programación robusto mientras estábamos en Bennu para proporcionar la flexibilidad para abordar desafíos inesperados”, dijo Rich Burns, gerente de proyecto OSIRIS-REx en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Esta flexibilidad nos ha permitido adaptarnos a las sorpresas que Bennu nos ha lanzado. Ahora es el momento de priorizar la salud y la seguridad de los miembros del equipo y la nave espacial”.

La misión originalmente había planeado realizar el primer evento de recolección de muestras Touch-and-Go (TAG) el 25 de agosto después de completar un segundo ensayo en junio. Este ensayo, ahora programado para el 11 de agosto, llevará a la nave espacial a través de las primeras tres maniobras de la secuencia de recolección de muestras a una altitud aproximada de 40 m sobre la superficie de Bennu. El primer intento de recolección de muestras ahora está programado para el 20 de octubre, durante el cual la nave espacial descenderá a la superficie de Bennu y recolectará material del sitio de la muestra Nightingale.

“El increíble desempeño de esta misión hasta ahora es un testimonio de la extraordinaria habilidad y dedicación del equipo OSIRIS-REx”, dijo Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona, Tucson. “Estoy seguro de que incluso frente al desafío actual, este equipo tendrá éxito en la recolección de nuestra muestra de Bennu”.

Durante el evento TAG, el mecanismo de muestreo de OSIRIS-REx tocará la superficie de Bennu durante aproximadamente cinco segundos, disparará una carga de nitrógeno presurizado para perturbar la superficie y recogerá una muestra antes de que la nave espacial retroceda. La misión tiene recursos a bordo para tres oportunidades de recolección de muestras. Si la nave espacial recolecta con éxito una muestra suficiente el 20 de octubre, no se realizarán intentos de muestreo adicionales. La nave espacial está programada para partir de Bennu a mediados de 2021, y devolverá la muestra a la Tierra el 24 de septiembre de 2023.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, ofrece administración general de la misión, ingeniería de sistemas y seguridad y garantía de la misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta, de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también lidera el equipo científico y la planificación de observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y proporciona operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de navegar la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión en el Programa Nuevas Fronteras de la NASA, que es administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misión Científica de la agencia en Washington.