La misión Rover de Perseverance de la NASA se pone en forma para el lanzamiento.


La etapa de descenso del rover Mars Perseverance de la NASA se apiló recientemente sobre el rover en el Centro Espacial Kennedy, y los dos se colocaron en su caparazón trasero. El helicóptero Ingenuity se puede ver adjunto a la parte inferior del móvil (centro inferior de la imagen).
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Los ingenieros que trabajan en la misión rover Perseverance de la NASA en el Centro Espacial Kennedy en Florida, han comenzado el proceso de colocar el rover con destino a Marte y otros componentes de la nave espacial en la configuración en la que estarán mientras viajan sobre el cohete United Launch Alliance Atlas V. El período de lanzamiento de la misión comienza el 17 de julio.

Llamado “apilamiento de vehículos”, el proceso comenzó el 23 de abril con la integración del rover y su etapa de descenso propulsada por cohete. Uno de los primeros pasos en la operación de un día fue levantar la etapa de descenso a Perseverance para que los ingenieros pudieran conectarlos con pernos de separación de vuelo.

Cuando llegue el momento de que el rover aterrice en Marte, estos tres tornillos se liberarán mediante pequeñas cargas pirotécnicas, y la nave espacial ejecutará la maniobra de la grúa aérea: los cables de nylon se desenrollan a través de lo que se llama guías de salida de la brida para bajar el rover 7,6 metros debajo de la etapa de descenso. Una vez que Perseverance detecta que está en la superficie, las cuchillas disparadas pirotécnicamente cortan los cables y la etapa de descenso se va volando. La maniobra de la grúa aérea asegura que Perseverance aterrizará en la superficie marciana libre de otros componentes de la nave espacial, eliminando la necesidad de un procedimiento de despliegue complejo.


La carcasa trasera en forma de cono para la misión rover Perseverance de la NASA se muestra en esta imagen del 29 de abril de 2020 del Centro Espacial Kennedy en Florida.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

“Adjuntar el rover a la etapa de descenso es un hito importante para el equipo porque estos son los primeros componentes de la nave espacial que se unen para el lanzamiento, y serán los últimos en separarse cuando lleguemos a Marte”, dijo David Gruel, el Gerente de operaciones de prueba de ensamblaje del rover Perseverance y lanzamiento en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, que administra las operaciones de rover. “Estas dos ensamblajes permanecerán firmemente unidos hasta que estén a unos 20 metros sobre la superficie de Marte”.

El 29 de abril, el rover y la etapa de descenso se unieron a la carcasa trasera en forma de cono, que contiene el paracaídas y, junto con el escudo térmico de la misión, proporciona protección para el rover y la etapa de descenso durante la entrada atmosférica marciana.


Esta imagen de la etapa de descenso propulsada por cohete sentada sobre el rover Perseverance de la NASA, fue tomada en una sala limpia en el Centro Espacial Kennedy el 29 de abril de 2020.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Ya sea que estén trabajando en el ensamblaje final del vehículo en el Centro Espacial Kennedy, probando software y subsistemas en JPL o (como lo está haciendo la mayoría del equipo) teletrabajando debido a las precauciones de seguridad del coronavirus, el equipo de Perseverance, sigue en camino para cumplir con la apertura del período de lanzamiento del rover. No importa qué día se inicie Perseverance, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.

La misión de astrobiología del rover Perseverance buscará signos de vida microbiana antigua. También caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro regreso a la Tierra y allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. La misión rover Perseverance es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargado de enviar astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.