Científicos del Rover de Marte de la NASA, Perseverance, entrenan en el desierto de Nevada.


¿Alguna vez se formó vida en Marte? La NASA está lanzando su nuevo rover Perseverance para descubrirlo. En febrero de 2020, los científicos de la misión practicaron las habilidades que necesitarán mientras Perseverance explore el Planeta Rojo. Un equipo de campo de siete personas sirvió como un rover simulado, llevando cámaras e instrumentos científicos al desierto de Nevada.

Hace miles de millones de años, la superficie marciana podría haber sostenido vida microbiana tal como la conocemos. ¿Pero tal vida alguna vez existió allí? La NASA y su misión Mars 2020 esperan descubrirlo con el rover Perseverance, que se lanzará al Planeta Rojo este verano.

Los científicos han buscado respuestas a preguntas astrobiológicas en la Tierra, estudiando regiones lo suficientemente similares a Marte para comprender cómo podría ser el registro fósil microscópico del Planeta Rojo. Un viaje de investigación a finales del año pasado descubrió microbios fosilizados en el Outback australiano. A principios de este año, siete científicos de la misión se dirigieron al lecho de un lago seco en Nevada mientras 150 personas trabajaban con ellos de forma remota para las  Operaciones de Actividades del Rover para el Equipo de Entrenamiento Científico, también conocido como ROASTT.


En febrero de 2020, un equipo de campo instala un equipo en el lecho seco de un lago en el desierto de Nevada. Como parte del ejercicio, los científicos de todo el mundo enviaron comandos para obtener imágenes y datos, como ocurrirá una vez que Perseverance aterrice en Marte en febrero de 2021.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

En lugar de traer un rover del tamaño de un automóvil, los siete miembros del equipo de campo lo sustituyeron. Manejando cámaras y espectrómetros portátiles durante las operaciones simuladas distribuidas durante un período de dos semanas, recibieron instrucciones de los científicos ubicados en otros lugares, tal como lo hará el rover después de aterrizar el 18 de febrero de 2021.

Al igual que todos los rovers de Marte, Perseverance estará a cargo de un equipo distribuido de científicos e ingenieros, algunos ubicados en el centro de operaciones del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que lidera la nueva misión, y otros ubicados en instituciones de investigación de todo el mundo. Discutirán dónde ir, qué muestras estudiar y, por primera vez, qué rocas recoger en tubos de metal para su eventual regreso a la Tierra para un estudio más profundo.


Dos miembros del equipo de campo instalaron cámaras como parte de la operación simulada del rover. Las imágenes que proporcionaron estaban destinadas a representar lo que los instrumentos de un rover podrían enviar desde Marte.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El ejercicio de Nevada no solo ayudó a los miembros del equipo a practicar qué buscar con Perseverance; les ayudó a acostumbrarse a trabajar entre ellos y con el rover. El sitio de campo también fue una oportunidad para la investigación: además de simular un rover, los miembros del equipo de campo estaban estudiando el sitio de campo, proporcionando ideas que podrían ayudar a dar forma a la búsqueda de vidas pasadas en Marte.

Si un acantilado parecía prometedor, los científicos en  línea de todo el mundo debatían si el equipo de campo debería “conducir” más cerca; Si un conjunto de rocas pareciera ideal para preservar fósiles, ordenaban imágenes de primer plano del equipo de campo. Un instrumento láser con forma de pistola de rayos imitaba la SuperCam de análisis de rocas de Perseverance; otra herramienta de mano disparó rayos X como lo hará el instrumento planetario del rover para la litoquímica de rayos X (PIXL); un radar de penetración en el suelo fue transportado en lo que parecía un cochecito de jogger para mirar debajo de la superficie, imitando el Radar Imager para el Experimento del subsuelo de Marte (RIMFAX).


Uno de los miembros de un equipo de ciencia de campo, opera un radar subterráneo en el desierto de Nevada en febrero de 2020 como parte de un ejercicio de práctica que duró varios días. El equipo de campo reemplazó al rover Perseverance de la NASA, enviando datos y recibiendo comandos de científicos ubicados de forma remota.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El equipo de campo también tenía una herramienta importante de baja tecnología: una escoba barata utilizada para barrer sus huellas, por un lado para preservar la sensación marciana del paisaje y por otro para evitar proporcionar al científico remoto un sentido de escala en las imágenes de roca que estaban proporcionando.

Una porción de Marte en Nevada

Walker Lake es un campo de entrenamiento ideal para detectar la vida microscópica antigua. El lago una vez se extendió mucho más de lo que lo hace hoy; las zonas que se secaron hace decenas de miles de años ahora están salpicadas de estromatolitos, colecciones de microbios fosilizados y sedimentos que se han endurecido en lo que a menudo parecen crecimientos bulbosos y similares a montículos. Queda por ver si el cráter Jezero, el lugar de aterrizaje de Perseverance, tiene algo parecido a los estromatolitos, ya que también es un antiguo lecho del lago.

Además de ayudar a los científicos a pensar en firmas biológicas o signos de vida antigua, la capacitación también demostró cómo trabajar con Perseverance requerirá trabajo en equipo y una coordinación cuidadosa.

“Es especialmente importante para los científicos que son nuevos en los rovers de Marte”, dijo el científico del JPL Raymond Francis, quien dirigió el equipo de campo. “Es un esfuerzo de equipo, y todos tienen que aprender cómo encajan sus roles en toda la misión”.


Hechas de microbios y sedimentos fosilizados, estas rocas redondeadas son estromatolitos que se encontraron en el lecho seco de un lago durante el ejercicio de campo. Los científicos esperan encontrar algo similar en el lecho seco del lago que Perseverance explorará en Marte.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.
Un rover, muchas decisiones

Lisa Mayhew, geoquímica y geomicrobióloga de la Universidad de Colorado Boulder, es una de esas recién llegadas. Para estudiar la relación entre el agua, las rocas y la vida microbiana en ambientes extremos, trabajó con vehículos operados de forma remota en aguas profundas, como Jason de la Institución Oceanográfica Woods Hole. En lugares como la Ciudad Perdida, ubicada en el fondo del Océano Atlántico, ha visto a Jason explorar escarpadas torres minerales. Los microbios dentro y sobre estas torres prosperan al metabolizar gases ricos en energía, como el hidrógeno y el metano, producidos por las reacciones entre el agua y las rocas. Algunos científicos piensan que la vida en la Tierra puede haberse originado en tales lugares.

De manera similar a un rover de Marte, Jason envía imágenes y sus brazos robóticos se pueden desplegar para mover rocas y tomar muestras. Pero Marte está mucho más lejos que el fondo del océano. Solo se pueden enviar determinados comandos a Perseverance cada día, y solo se pueden devolver determinados datos.

Es por eso que cada misión móvil tiene que equilibrar el deseo de profundizar la comprensión del equipo de un sitio con la necesidad de probar la diversidad geológica disponible en el futuro.

El ejercicio de Walker Lake subrayó para Mayhew cuántas decisiones se toman para manejar un rover de Marte. “Si bien es similar en muchas formas a operar y dirigir a Jason, sucede a una escala mucho mayor y no tienes ni idea hasta que realmente estás planeando un viaje en un vehículo móvil”, dijo. “Debe aprender todas las diferentes herramientas de software y comprender la distinción entre los diferentes roles”.

Al final de la capacitación, los científicos participantes dijeron que tenían una idea mucho mejor de cómo funciona un equipo móvil. Además, los científicos habían elegido una muestra que era rica en firmas biológicas.


Como parte del ejercicio de capacitación de febrero de 2020, los científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA revisaron imágenes y datos enviados por el “rover”, en realidad en el equipo de campo en el desierto de Nevada, discutiendo a dónde enviar a continuación su “rover” simulado.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

“La próxima vez que hagamos esto será en Marte”, dijo Ken Williford de JPL, uno de los científicos adjuntos del proyecto de la misión. “Tenemos que obtener las muestras correctas. Traigámoslas de vuelta”.

Perseverance es un robot científico  que pesa alrededor de 1.025 kilogramos. La misión del rover buscará signos de vida microbiana pasada. Caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro regreso a la Tierra y allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. No importa en qué día se lance Perseverance durante su periodo de lanzamiento del 17 de julio al 5 de agosto, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.


Michael Tuite y Rachel Kronyak del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA sirvieron como parte del equipo de campo del desierto, enviando imágenes y datos para su revisión por científicos que trabajarán con el rover Perseverance Mars de la NASA.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

La misión  Perseverance  Mars Rover 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargado deenviar astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en la Luna y sus alrededores para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.