Cómo el equipo de Mars Perseverance de la NASA se ha adaptado para trabajar en tiempos de coronavirus.


Los miembros de la misión rover Perseverance de la NASA trabajan remotamente desde su hogar durante el brote de coronavirus.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Desde el momento en que comenzó la misión en 2013, las mujeres y los hombres que trabajaban en lo que se convertiría en el rover Perseverance Mars de la NASA sabían que se encontrarían con desafíos inesperados en su camino a Marte. Después de todo, ninguna misión de la NASA a la superficie del Planeta Rojo ha hecho lo contrario. Pero con la apertura de su período de lanzamiento el 17 de julio, el equipo, como gran parte del resto del mundo, está avanzando con su trabajo de misión crítica al tiempo que prioriza la salud y la seguridad de sus colegas y la comunidad.

La misión no se ha detenido porque Marte tampoco. Debido a la alineación planetaria, el único momento para lanzar una gran carga útil al segundo vecino planetario más cercano de la Tierra ocurre solo tres semanas de cada 26 meses. Si Perseverance no sale de la plataforma de lanzamiento antes del final de esta oportunidad de lanzamiento, el proyecto tendrá que esperar hasta septiembre de 2022 para volver a intentarlo. Perseverance es la única misión de la NASA en los próximos meses con tal restricción orbital.

Las mujeres y los hombres de Perseverance le dirán que sus esfuerzos palidecen en comparación con el trabajo inspirador que realizan nuestros trabajadores de atención médica de primera línea y los equipos de emergencias que luchan contra COVID-19 en todo el mundo. Como todos nosotros, se preocupan por sus familias y comunidades.


Ian Clark pasa los relojes de cuenta regresiva de la misión en las oficinas de Perseverance en JPL. Se necesitaba a Clark en el laboratorio para supervisar el montaje y la limpieza de los tubos de muestra que contendrán sedimentos y rocas marcianos.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Sin embargo, al mantenerse enfocado en el desafío en cuestión, la preparación para el lanzamiento de Perseverance, el primer paso de la humanidad para devolver muestras de otro planeta, sigue en camino. Llegar a este punto ha requerido que el equipo sea ágil, se adhiera a las precauciones de salud necesarias y obtenga apoyo en toda la agencia.

Perseverando en casa

Basado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, el proyecto ha hecho la transición del 90% del equipo al teletrabajo. En este nuevo modo, el equipo ha continuado madurando su software, los procedimientos de planificación y operaciones de la misión y la preparación de ingeniería de sistemas para el lanzamiento. Como muchos estadounidenses, están perseverando desde casa.


Un técnico apunta una cámara de un teléfono inteligente al rover Perseverance de la NASA durante una inspección, llamada “retirada”, en el Centro Espacial Kennedy en Florida. Las imágenes del teléfono fueron vistas en vivo por ingenieros de misiones que observaban desde sus oficinas en el sur de California. La imagen fue tomada el 31 de marzo de 2020.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El equipo creó una página de la comunidad para compartir ideas sobre las mejores prácticas y brindar apoyo moral entre ellos. Han cambiado su cadencia de reunión, haciendo tiempo para “conversaciones en el pasillo”. También están haciendo tiempo para “visitas virtuales” e intercambios virtuales uno a uno con la gestión de proyectos.

Pero para algunas tareas críticas de la nave espacial, se requiere una presencia física en un entorno de laboratorio. La semana pasada en JPL, el personal esencial de la misión completó con éxito el montaje y la limpieza de los tubos de muestra que contendrán sedimentos y rocas marcianos para regresar a la Tierra en una misión futura. Otro personal esencial de la misión continuará yendo al laboratorio en el futuro previsible, ejecutando evaluaciones en sistemas móviles críticos y programas de ordenador que deben completarse antes del lanzamiento.

El laboratorio constituyó un conjunto de procedimientos de seguridad en el trabajo, basados ​​en la guía del personal médico de seguridad ocupacional, para garantizar que quienes trabajan en el laboratorio se distancian socialmente, usan equipos de protección y tienen fácil acceso a desinfectantes para manos y otros artículos de limpieza. Limitar la cantidad de personal en el laboratorio al conjunto crítico mínimo ha permitido que el equipo de Perseverance de Mars 2020 continúe concentrándose en su trabajo mientras que la red de soporte del laboratorio se centra en su seguridad.

“La NASA ha determinado que Perseverance es el programa científico que tiene la máxima prioridad de la agencia y el proyecto ha respondido magníficamente a este desafío”, dijo Michael Watkins, director de JPL. “Cuando nos dimos cuenta de que la pandemia afectaría el acceso al laboratorio, nos apresuramos a definir su objetivo principal como la seguridad en el lugar de trabajo para los miembros del equipo y sus familias, y luego elaboramos un plan que proporcionara el camino más claro hacia la plataforma de lanzamiento”.

Perseverando en Cabo Cañaveral

Otros 80 miembros del equipo de misión crítica están realizando el procesamiento final y la verificación de los componentes de la nave espacial en el Centro Espacial Kennedy en el centro de Florida. Cumplir con las estrictas pautas de limpieza y trabajar en equipos de protección personal es una segunda naturaleza para este equipo, ya que se adhieren a los estrictos protocolos de limpieza con todas las naves espaciales que van a Marte.

Más desafiante fue descubrir cómo el personal clave podía viajar desde el sur de California hasta Florida y viceversa mientras minimizaba el riesgo de exposición al coronavirus.

“Estas son personas con un conjunto de habilidades muy especial: saben cómo armar todas las piezas”, dijo Matt Wallace de JPL, subdirector de proyectos de Perseverance. “Si bien este equipo ha realizado un trabajo notable en un momento muy difícil para nuestra nación y el mundo, no hubiéramos podido continuar a través de esta emergencia global sin el apoyo de colegas de toda la agencia”.

Un gran ejemplo de compromiso con la misión de la agencia es el trabajo crítico del personal en la Oficina de Operaciones de Vuelo en el Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en Edwards, California. La agencia aprobó el uso de su avión C-20 en Armstrong para el transporte de personal JPL de misión crítica desde California.

“Lograr que el equipo de Perseverance y los equipos estén seguros donde necesitan ir es solo lo último en la afiliación de Armstrong con la exploración de Marte”, dijo Wayne Ringelberg, piloto jefe de investigación de la NASA Armstrong. “Realizamos evaluaciones de Mars Exploration Rover en Roger’s Lake en 2003, y en 2011 probamos el radar de descenso utilizado en el aterrizaje de Curiosity en 2012, así como en Perseverance el año próximo”.

Los viajes comenzarían al amanecer, con el cirujano de vuelo de Armstrong realizando exámenes de salud y accesorios de equipo de protección. Al anochecer en el sur de California, la tripulación del avión regresaría a casa con los miembros del equipo cuyo trabajo en el Cabo estaba completo.

“Nos referimos a ella como Una NASA”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica. “Significa que cualquier parte de la agencia y sus 19 instalaciones echarán una mano y se unirán para hacer retroceder los límites de la tecnología y aumentar nuestro conocimiento del Universo. Una de las mejores demostraciones de One NASA que he visto en mucho tiempo es jugando ahora mismo con nuestro rover Perseverance. Juntos estamos perseverando”.

Además de la NASA, el personal de toda la industria aeroespacial de EE. UU. Y el Departamento de Energía han realizado actividades críticas para preparar a Perseverance para el lanzamiento.

Prevuelo por teléfono inteligente

Si bien los vuelos directos han sido indispensables, algunos miembros no han podido tomarlos, a pesar de ser esenciales para las inspecciones.

“Al igual que un piloto realiza una inspección previa al vuelo antes de subir, tenemos una ‘caminata’ de la nave espacial, donde los expertos en la materia que son más íntimos con el funcionamiento de un sistema de nave espacial en particular tienen una última oportunidad para detectar cualquier cosa que pueda estar mal o podría mejorarse “, explicó Wallace. “No lanzaríamos sin la capacidad de completar estas inspecciones”.

Entonces, el científico de imágenes del proyecto, Justin Maki, les trajo la nave espacial. Maki es un experto en obtener imágenes prístinas de calidad HD de la superficie de Marte. Trabajando con los equipos de Comunicaciones y Participación Pública de JPL, que están bien versados ​​en proporcionar imágenes terrestres, Maki y el equipo de sala limpia en Florida establecieron un plan para la primera caminata de video en vivo de un rover de Marte.

El 31 de marzo y el 1 de abril, seis ingenieros superiores de Perseverance observaron desde sus oficinas en el sur de California cómo un técnico en la sala limpia del rover en Kennedy maniobraba su teléfono inteligente en cada rincón y grieta accesible del rover. La clara transmisión de video de la caminata les dio la confianza de que su parte de Perseverance estaba lista para comenzar.

La nave espacial completa (rover, etapa de descenso, aeroshell y etapa de crucero) está programada para acoplarse con su cohete Atlas V en el Complejo de Lanzamiento Espacial 41 de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en junio.

“Si bien todavía tenemos la vista puesta en Marte, nuestros pies están firmemente plantados aquí en la Tierra”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Vemos la tensión que esta pandemia está ejerciendo sobre nuestras familias, nuestros trabajadores de la salud y nuestros medios de vida. Esperamos que cuando salgamos de la Tierra este verano, y cuando el rover Perseverance llegue a Marte el próximo febrero, nuestros esfuerzos colectivos para perseverar en estos tiempos difíciles inspiraren a la nación “.

El rover Perseverance es un robot científico que pesa alrededor de 1,025 kilogramos. La misión de astrobiología del rover buscará signos de vida microbiana pasada. Caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro regreso a la Tierra y preparará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. No importa qué día se inicie Perseverance durante su periodo de lanzamiento del 17 de julio al 17 de agosto, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.

La misión de rover Perseverance de Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargado de trasladar astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en y alrededor de la Luna para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.