Un paso más cerca de tocar el asteroide Bennu.

Después de completar con éxito su ensayo “Checkpoint”, la primera nave espacial de muestreo de asteroides de la NASA está un paso más cerca de aterrizar en el asteroide Bennu. Ayer, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA, realizó la primera práctica de su secuencia de recolección de muestras, alcanzando una altitud aproximada de 75 metros sobre el sitio Nightingale antes de ejecutar una maniobra desde el asteroide. Nightingale, el sitio principal de recolección de muestras de OSIRIS-REx, se encuentra dentro de un cráter en el hemisferio norte de Bennu.

El ensayo de Checkpoint de cuatro horas llevó a la nave espacial a través de las dos primeras maniobras de la secuencia de muestreo: impulso de salida de la órbita e impulso de Checkpoint. El punto de control se llama así porque es la ubicación donde la nave espacial verifica de forma autónoma su posición y velocidad antes de ajustar su trayectoria hacia la ubicación de la tercera maniobra del evento.


La representación muestra la trayectoria y la configuración de la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA durante el ensayo de Checkpoint, que es la primera vez que la misión practica los pasos iniciales para recolectar una muestra del asteroide Bennu.
Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona.

Cuatro horas después de partir de su órbita segura de 1 km, la nave espacial realizó la maniobra de Checkpoint a una altitud aproximada de 125 metros sobre la superficie de Bennu. A partir de ahí, la nave espacial continuó descendiendo durante otros nueve minutos en una trayectoria hacia la ubicación de la tercera maniobra del evento de muestreo, el impulso “Matchpoint”. Al alcanzar una altitud de aproximadamente 75 m, lo más cerca que la nave espacial ha estado jamás de Bennu, OSIRIS-REx realizó un empuje hacia atrás para completar el ensayo.

Durante el ensayo, la nave espacial desplegó con éxito su brazo de muestreo, el Mecanismo de Adquisición de Muestras Touch-And-Go (TAGSAM), desde su posición plegada y estacionada hasta la configuración de recolección de muestras. Además, algunos de los instrumentos de la nave espacial recolectaron imágenes científicas y de navegación e hicieron observaciones de espectrometría del sitio de la muestra, como ocurrirá durante el evento de recolección de la muestra.

Este primer ensayo proporcionó al equipo de la misión la práctica de navegar la nave espacial a través de las maniobras de salida de la órbita y Checkpoint, y la oportunidad de verificar que los sistemas de imágenes, navegación y alcance de la nave espacial funcionaron como se esperaba durante la primera parte de la secuencia de descenso. El ensayo del punto de control también confirmó al equipo que el sistema de guía de seguimiento de características naturales (NFT) de OSIRIS-REx estimó con precisión la posición y la velocidad de la nave espacial en relación con Bennu a medida que descendía hacia la superficie.

El equipo de la misión ha maximizado el trabajo remoto durante el último mes de preparativos para el ensayo de Checkpoint, como parte de la respuesta COVID-19. El día del ensayo, un número limitado de personal monitoreó la telemetría de la nave espacial desde las instalaciones de Lockheed Martin Space, el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y la Universidad de Arizona, tomando las precauciones de seguridad apropiadas, mientras que el resto del equipo desempeñó sus funciones de forma remota.

“Este ensayo nos permitió verificar el rendimiento del sistema de vuelo durante el descenso, particularmente la actualización y ejecución autónomas del impulso de Checkpoint”, dijo Rich Burns, gerente del proyecto OSIRIS-REx en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Ejecutar este hito monumental durante este tiempo de crisis nacional es un testimonio de la profesionalidad y el enfoque de nuestro equipo. Habla mucho sobre su actitud de “poder hacer” y, con suerte, servirá como una buena noticia en estos tiempos difíciles”.

La nave espacial viajará hasta la superficie del asteroide durante su primer intento de recolección de muestras, programada para el 25 de agosto. Durante este evento, el mecanismo de muestreo de OSIRIS-REx tocará la superficie de Bennu durante aproximadamente cinco segundos, disparará una carga de nitrógeno presurizado para perturbar la superficie y recolectará una muestra antes de que la nave espacial retroceda. La nave espacial está programada para devolver la muestra a la Tierra el 24 de septiembre de 2023.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, proporciona administración general de la misión, ingeniería de sistemas y seguridad y garantía de la misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también lidera el equipo científico y la planificación de observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y proporciona operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de navegar la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión en el Programa de Nuevas Fronteras de la NASA, que es administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misión Científica de la agencia en Washington.