La NASA otorga un contrato para llevar equipos científicos y tecnológicos a la Luna, antes de las misiones humanas.


El módulo de aterrizaje lunar XL-1 de Masten entregará cargas útiles de ciencia y tecnología al Polo Sur de la Luna en 2022.
Créditos: Masten Space Systems.

La NASA seleccionó a Masten Space Systems de Mojave, California, para entregar y operar ocho cargas útiles, con nueve instrumentos de ciencia y tecnología, al Polo Sur de la Luna en 2022, para ayudar a sentar las bases para las expediciones humanas a la superficie lunar a partir de 2024.

Las cargas útiles, que incluyen instrumentos para evaluar la composición de la superficie lunar, probar tecnologías de aterrizaje de precisión y evaluar la radiación en la Luna, se entregan bajo la iniciativa de Servicios de Carga Lunar Comercial (CLPS) de la NASA como parte del programa Artemis de la agencia.

A medida que el país y el mundo enfrentan los desafíos de la pandemia de COVID-19, la NASA está aprovechando la presencia virtual y las herramientas de comunicación para avanzar de manera segura en estas importantes actividades de exploración lunar, y para otorgar esta entrega a la superficie lunar tal como estaba programada antes de la pandemia.

“Bajo nuestro programa Artemis, iremos a la Luna con toda América”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “La industria comercial es fundamental para hacer realidad nuestra visión de la exploración lunar. Los equipos científicos y tecnológicos que vamos a enviar a la superficie lunar antes de nuestras misiones tripuladas, nos ayudarán a comprender el entorno lunar mejor que nunca. Estas entregas de CLPS están a la vanguardia de nuestro trabajo para hacer una gran ciencia y apoyar la exploración humana de la Luna. Me complace dar la bienvenida a otra de nuestras compañías innovadoras al grupo que está listo para comenzar a llevar nuestras cargas a la Luna lo antes posible”.

El premio de 75,9 millones de dólares incluye servicios de extremo a extremo para la entrega de los instrumentos, incluida la integración de la carga útil, el lanzamiento desde la Tierra, el aterrizaje en la superficie de la Luna y la operación durante al menos 12 días. Masten Space Systems aterrizará estas cargas útiles en la Luna con su módulo de aterrizaje XL-1.

“La Luna proporciona un gran valor científico, y estas cargas útiles aumentarán lo que sabemos y ayudarán a definir y mejorar la ciencia que los astronautas puedan hacer”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica (SMD) de la NASA. “Nuestros esfuerzos comerciales de entrega de la Luna buscan demostrar cómo el acceso frecuente y asequible a la superficie lunar beneficia tanto a la ciencia como a la exploración”.

Las cargas útiles que se entregarán, se han desarrollado principalmente a partir de las dos solicitudes recientes de cargas lunar proporcionadas por la NASA (NPLP) y de cargas de instrumentos de la superficie lunar y cargas tecnológicas (LSITP).

Los nueve instrumentos a entregar son:
  • El sistema de imágenes infrarrojas compactas lunares (L-CIRiS) desplegará un radiómetro, un dispositivo que mide las longitudes de onda infrarrojas de la luz, para explorar la composición de la superficie de la Luna, mapear su distribución de temperatura en la superficie y demostrar la viabilidad del instrumento para futuras actividades en la utilización de recursos lunares.
  • El espectrómetro de transferencia de energía lineal (LETS) es un sensor que medirá el ambiente de radiación en la superficie de la Luna. La carga útil también viajará en un vuelo de CLPS a la Luna en 2021.
  • Heimdall es un sistema de cámara flexible para transportar los equipos de ciencia lunar en vehículos comerciales. Esta innovación incluye una sola grabadora de video digital y cuatro cámaras: una cámara de imágenes de descenso de gran angular, una cámara de imágenes de regolito de ángulo estrecho y dos cámaras panorámicas de gran angular. El objetivo de este sistema de cámara es modelar las propiedades del regolito de la Luna, el suelo y otros materiales que forman la capa superior de la superficie lunar, y caracterizar y cartografiar las características geológicas. Otros objetivos para este instrumento incluyen la caracterización de posibles riesgos en el aterrizaje o traficabilidad.
  • MoonRanger es un pequeño robot que pesa menos de 14 kilos y demostrará tecnologías de comunicación y mapeo. Demostrará la capacidad de moverse rápidamente a través de largas distancias en la superficie lunar con navegación autónoma y sin la capacidad de comunicarse con la Tierra en tiempo real. Es una tecnología que podría permitir la exploración de destinos que están lejos de los sitios de aterrizaje lunar. El MoonRanger llevará el sistema de espectrómetro de neutrones, que medirá la concentración de hidrógeno en el regolito de la Luna, una posible indicación de la existencia de agua enterrada.
  • El espectrómetro de masas que observa operaciones lunares (MSolo) es un dispositivo para medir recursos potencialmente accesibles en la superficie de la Luna. Identificará los gases que salen de un módulo de aterrizaje durante el aterrizaje en la superficie lunar para ayudar a los científicos a comprender qué elementos provienen de la superficie lunar y cuáles son introducidos por el propio módulo de aterrizaje.
  • El sistema de espectrómetro volátil de infrarrojo cercano (NIRVSS) es una herramienta para medir la composición de la superficie y la temperatura. El instrumento caracterizará la variabilidad de los suelos lunares y detectará volátiles como metano, dióxido de carbono, amoníaco y agua.
  • La matriz de retroreflector láser (LRA) es una serie de ocho espejos pequeños para medir la distancia y respaldar la precisión del aterrizaje. No requiere energía ni comunicaciones desde el módulo de aterrizaje y puede ser detectado por futuras naves espaciales que orbiten o aterricen en la Luna.
  • La adquisición de muestras, el filtro de morfología y el sondeo del regolito lunar (SAMPLR) es un brazo robótico que recogerá muestras de regolito lunar y demostrará el uso de una cuchara robótica que puede filtrar y aislar partículas de diferentes tamaños. La tecnología de muestreo utiliza un repuesto de vuelo del proyecto Mars Exploration Rover.

La NASA ha contratado a 14 compañías estadounidenses para los proyectos de ciencia y tecnología para la superficie lunar a través de órdenes de tareas competidas. La agencia planea emitir al menos dos órdenes de tareas por año a través de las cuales las compañías pueden proponer llevar cargas a la Luna. Según el programa Artemis, las primeras entregas comerciales de cargas útiles a las misiones de la superficie lunar permiten a la NASA realizar experimentos científicos, probar tecnologías y demostrar capacidades para explorar aún más la Luna y prepararse para misiones humanas.

“Estoy muy contento de otorgar nuestro próximo pedido de tareas de servicio de entrega a Masten Space Systems”, dijo Steven Clarke, administrador adjunto para exploración en SMD. “Con la primera entrega en 2022, continuamos ejecutando nuestra estrategia de proporcionar dos oportunidades de entrega por año de investigaciones científicas y cargas de demostración de tecnología a la superficie lunar”.

En mayo de 2019, la NASA seleccionó dos proveedores de CLPS, máquinas astrobóticas e intuitivas, que avanzan cada uno para enviar cargas a la Luna el próximo año. En febrero, la NASA solicitó a las 14 compañías que presentaran propuestas para llevar el Rover Investigating Polar Exploration Rover (VIPER), que será el primer rover en la Luna que buscará y mapeará la distribución de agua y otros volátiles importantes en uno de los polos lunares. Además de estas entregas y la entrega que realizará Masten Space Systems, las cargas útiles para una quinta entrega lunar están en desarrollo, y la NASA pronto iniciará una nueva serie de adquisiciones de carga útil para investigaciones científicas específicas en los próximos años.