El Mars Helicopter unido al rover Perseverance de la NASA.


El Mars Helicopter y su Mars Helicopter Delivery System se conectaron al rover Perseverance Mars en el Centro Espacial Kennedy el 6 de abril de 2020. El helicóptero se desplegará aproximadamente dos meses y medio después de que Perseverance aterrice.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Con el período de lanzamiento en 14 semanas del rover de Mars Perseverance 2020 de la NASA, los preparativos finales de la nave espacial continúan en el Centro Espacial Kennedy en Florida. La semana pasada, el equipo de operaciones de montaje, prueba y lanzamiento completó hitos importantes, alimentando la etapa de descenso, también conocida como la grúa aérea, y conectando el Mars Helicopter, que será el primer avión en la historia en intentar un vuelo con control de potencia en otro planeta.

Durante el fin de semana, se cargaron 401 kilogramos de monopropelente de hidrazina en los cuatro tanques de combustible de la etapa de descenso. A medida que el aerodeslizador que contiene la etapa de descenso y el rover ingresen a la atmósfera marciana el 18 de febrero de 2021, el propulsor será alimentado a presión a través de 37 metros de tubos de acero inoxidable y titanio en ocho motores de aterrizaje. El trabajo de los motores: reducir la velocidad de la nave espacial, que viajará a aproximadamente 80 metros por segundo cuando esté a 2.200 metros de altitud, a 0.75 metros por segundo para cuando esté aproximadamente a 20 metros sobre la superficie.


El Mars Helicopter, visible en el centro inferior de la imagen, se colocó en el vientre del rover Perseverance de la NASA en el Centro Espacial Kennedy el 6 de abril de 2020. El helicóptero se desplegará en la superficie marciana unos dos meses y medio después del aterrizaje de Perseverance.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Manteniendo esta velocidad de descenso, la etapa realizará la maniobra de la grúa aérea: los cables de nylon se desenrollarán para bajar el rover 7,6 metros por debajo de la etapa de descenso; Cuando la nave espacial detecte el aterrizaje en el cráter Jezero, los cables de conexión se cortarán y la etapa de descenso volará para alejarse.


La misión Mars 2020 de la NASA tendrá un piloto automático que ayudará a guiarlo hacia un aterrizaje más seguro en el Planeta Rojo.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

“Los últimos cien días antes de cualquier lanzamiento a Marte están llenos de hitos importantes”, dijo David Gruel, gerente de operaciones de ensamblaje, prueba y lanzamiento de Mars 2020 en JPL. “Alimentar la etapa de descenso es un gran paso. Si bien continuaremos probando y evaluando su desempeño a medida que avanzamos con los preparativos de lanzamiento, ahora está listo para cumplir su misión de colocar a Perseverance en la superficie de Marte”.

El helicóptero

Después de alimentar la etapa de descenso, el sistema que entregará el Mars Helicopter a la superficie del Planeta Rojo se integró con Perseverance. El helicóptero, que pesa 1,8 kilogramos y cuenta con hélices de 1,2 metros de diámetro, se encuentra dentro del sistema de entrega. En uno de los primeros pasos en el proceso de un día, el 6 de abril, los técnicos e ingenieros hicieron 34 conexiones eléctricas entre el rover, el helicóptero y su sistema de entrega en el vientre del rover. Después de confirmar que se podían enviar y recibir datos y comandos, conectaron el sistema de entrega al móvil.

Finalmente, el equipo confirmó que el helicóptero podría recibir una carga eléctrica del rover. Antes de desplegarse en la superficie del cráter Jezero, el Mars Helicopter dependerá del rover para obtener energía. Posteriormente, generará su propia energía eléctrica a través de un panel solar ubicado sobre sus hélices contrarrotativas gemelas.

El helicóptero permanecerá encapsulado en el vientre del vehículo explorador durante el próximo año y se desplegará a principios de mayo, aproximadamente dos meses y medio después del aterrizaje de Perseverance. Una vez que el rover esté a unos 100 metros de distancia y el helicóptero se someta a una extensa verificación de los sistemas, ejecutará una campaña de prueba de vuelo por hasta 30 días.

El rover Perseverance es un robot científico que pesa 1.025 kilogramos. Buscará signos de vida microbiana pasada, caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro retorno a la Tierra y allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. No importa qué día se lance Perseverance durante periodo de lanzamiento (del 17 de julio al 17 de agosto), aterrizará en el cráter Jezero de Marte, el 18 de febrero de 2021.

La misión de rover Mars Perseverance 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargado de llevar astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en y alrededor de la Luna para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.