Curiosity, de la NASA, sigue rodando mientras el equipo opera el móvil desde casa.


Los miembros del equipo de la misión móvil Curiosity Mars de la NASA, se fotografiaron el 20 de marzo de 2020, el primer día que todo el equipo de la misión trabajó remotamente desde su casa.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Para las personas que pueden trabajar de forma remota durante este tiempo de distanciamiento social, las videoconferencias y los correos electrónicos han ayudado a aproximar la brecha. Lo mismo es cierto para el equipo detrás del rover Curiosity Mars de la NASA. Están lidiando con los mismos desafíos de tantos trabajadores remotos: callar al perro, compartir espacio con sus parejas y familiares, recordar alejarse del escritorio de vez en cuando, pero con un cambio: están operando en Marte.

El 20 de marzo de 2020, nadie del equipo estuvo presente en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Fue la primera vez que se planificaron las operaciones del rover mientras el equipo estaba completamente en remoto. Dos días después, los comandos que habían enviado a Marte se ejecutaron como se esperaba, lo que resultó que Curiosity perforara una muestra de roca en un lugar llamado “Edimburgo”.

El equipo comenzó a anticipar la necesidad de trabajar completamente en remoto un par de semanas antes, lo que los llevó a repensar cómo funcionarían. Se distribuyeron auriculares, monitores y otros equipos (recogidos en la acera, con todos los empleados siguiendo las medidas adecuadas de distanciamiento social).

Sin embargo, no todo lo que están acostumbrados a realizar en JPL podría enviarse a casa: los planificadores utilizan imágenes 3D de Marte y generalmente las estudian a través de gafas especiales que cambian rápidamente entre las vistas de ojo izquierdo y derecho para revelar mejor los contornos del paisaje. Eso les ayuda a descubrir dónde conducir Curiosity y hasta dónde pueden extender su brazo robótico.

Pero esas gafas requieren las tarjetas gráficas avanzadas de los ordenadores de alto rendimiento de JPL (en realidad ordenadores de juego reutilizados para conducir en Marte). Para que los operadores móviles puedan ver imágenes en 3D en ordenadores portátiles comunes, han cambiado a simples gafas 3D rojo-azules. Aunque no son tan inmersivos o cómodos como las gafas, funcionan igual de bien para planificar impulsos y movimientos de brazos.

El equipo realizó varias pruebas y una práctica completa antes de que fuera el momento de planificar la operación de perforación “Edimburgo”.

Lo que se necesita para conducir un rover

Por supuesto, el hardware es solo una parte de la ecuación: también se requiere una gran cantidad de ajustes logísticos. Por lo general, los miembros del equipo de JPL trabajan con cientos de científicos en instituciones de investigación de todo el mundo para decidir dónde conducir Curiosity y cómo unificar sus descubrimientos científicos. El trabajo a distancia de esos científicos no es nuevo. Pero trabajar lejos de otras personas que generalmente se basan en JPL si lo es.

La programación de cada secuencia de acciones para el rover puede involucrar a aproximadamente 20 personas desarrollando y probando comandos en un lugar mientras chatean con docenas de otros ubicados en otro lugar.

“Por lo general, estamos todos en una habitación, compartiendo pantallas, imágenes y datos. La gente habla en grupos pequeños y entre ellos desde el otro lado de la habitación”, dijo Alicia Allbaugh, quien dirige el equipo.

Ahora hacen el mismo trabajo al realizar varias videoconferencias a la vez y al mismo tiempo confiar más en las aplicaciones de mensajería. Se necesita un esfuerzo adicional para asegurarse de que todos se entiendan entre sí; en promedio, la planificación de cada día lleva una o dos horas más de lo normal. Eso agrega algunos límites a la cantidad de comandos que se envían cada día. Pero en su mayor parte, Curiosity es tan científicamente productivo como siempre.

Para asegurarse de que todos sean escuchados y se entiendan entre sí, el jefe del equipo de operaciones científicas, Carrie Bridge, habla de manera proactiva con los científicos e ingenieros para cerrar las brechas de comunicación: ¿Alguien ve problemas con el plan actual? ¿La solución que los ingenieros están proponiendo en torno al trabajo, es viable para los científicos?

“Probablemente monitoree alrededor de 15 canales de chat en todo momento”, dijo. “Estás haciendo malabares más de lo que normalmente lo harías”.

Por lo general, Bridge haría su ronda a varios grupos que trabajan en una especie de sala de situación donde se ven los datos e imágenes de Curiosity y se generan comandos. Ahora llama a cuatro videoconferencias separadas al mismo tiempo.

“Todavía hago mi rutina normal, pero virtualmente”, dijo.

La transición ha llevado a acostumbrarse, pero Bridge dijo que el esfuerzo por mantener a Curiosity en marcha es representativa del espíritu de poder que la atrajo a la NASA.

“Es clásico, el libro de texto de la NASA”, dijo. “Se nos presenta un problema y descubrimos cómo hacer que las cosas funcionen. Marte no se detiene para nosotros; todavía estamos explorando”.