La ciencia en la NASA durante en desafío del COVID-19

En las numerosas misiones de la NASA, miles de científicos, ingenieros y otros expertos y profesionales de todo el país están haciendo lo que mejor saben hacer, pero ahora desde sus oficinas domésticas y por videoconferencia. Con la mayoría del personal apoyando misiones de forma remota para mantener al personal presencial a un nivel mínimo debido al COVID-19, la Agencia está avanzando fuertemente con todo, desde la exploración espacial hasta el uso de nuestra tecnología e innovación para ayudar a informar a los responsables políticos.

La NASA está estudiando si hay respuestas a largo plazo de nuestro planeta, causadas por cambios en los patrones de actividad humana debido a las cuarentenas de COVID-19. A corto plazo, nuestros satélites brindan información objetiva, precisa y oportuna sobre los suministros de alimentos nacionales y mundiales que ayudarán a respaldar al Departamento de Agricultura (USDA), la Agencia de Desarrollo Internacional (USAID) y las agencias globales que supervisan la seguridad alimentaria. Los científicos pueden rastrear los cambios en la calidad del aire, como la caída de dióxido de nitrógeno, un importante contaminante del aire, en las principales áreas metropolitanas de todo el mundo. Ver las luces de la Tierra por la noche también ayuda a los investigadores a rastrear patrones en el uso de energía y la actividad humana en todo el planeta.

En respuesta a la llamada a la acción de la Casa Blanca para desarrollar nuevas tecnologías y enfoques de procesamiento de datos que podrían ayudar a la comunidad investigadora a abordar las preguntas científicas del COVID-19, el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en California utilizó inteligencia artificial y tecnologías de lenguaje natural para extraer diagnósticos y condiciones médicas e información sobre medicamentos y enfermedades de una base de datos de más de 25.000 publicaciones. La información ayuda a arrojar luz sobre la transmisión, la incubación y la estabilidad ambiental del virus; que se han publicado para la atención médica de los afectados; lo que sabemos sobre los factores de riesgo de COVID-19; y lo que sabemos sobre las intervenciones no farmacéuticas. Los datos se pusieron a disposición de la comunidad investigadora el 23 de marzo.

El Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, California, utilizará su supercomputadora para procesar volúmenes extremadamente complejos y altos de datos para ayudar con COVID-19. Las supercomputadoras del centro son parte del Consorcio de Computación de Alto Rendimiento COVID-19 de la Casa Blanca para proporcionar a los investigadores de COVID-19 acceso a los recursos informáticos de alto rendimiento más potentes del mundo que pueden avanzar significativamente el ritmo del descubrimiento científico en la lucha para detener el virus. La informática sofisticada puede procesar cantidades masivas de cálculos relacionados con la bioinformática, la epidemiología y el modelado molecular, lo que ayuda a los científicos a desarrollar respuestas a preguntas científicas complejas sobre COVID-19 en horas o días versus semanas o meses. Para ayudar en la respuesta de COVID-19, la NASA está abriendo el acceso al total de sus recursos de supercomputación reservados para prioridades nacionales fuera del ámbito de investigación y exploración aeronáutica y espacial de la agencia. Esto incluye almacenamiento y soporte para ayudar a los investigadores a portar sus aplicaciones a los sistemas informáticos de la NASA, ejecutar sus aplicaciones, solucionar problemas y abordar cualquier otro soporte solicitado, incluida la visualización.

La NASA está explorando formas adicionales de aprovechar su experiencia y capacidades para ayudar con la respuesta nacional COVID-19. Los empleados pueden enviar ideas de soluciones relevantes para COVID-19 a través de un sitio web de crowdsourcing interno. La convocatoria de ideas se centra en las necesidades urgentes relacionadas con el equipo de protección personal, los dispositivos de ventilación y el monitoreo y pronóstico de la propagación y los impactos del virus, pero cualquier idea es bienvenida. Se pueden seleccionar múltiples ideas para el seguimiento y la acción potencial.

Si bien aprovechamos nuestra experiencia técnica y tecnología para ayudar a proporcionar información importante sobre COVID-19, continuamos nuestra exploración del Sistema Solar y más allá.

El Centro de Modelado Coordinado Comunitario entre agencias continúa apoyando y protegiendo las misiones robóticas de la NASA al monitorear el clima espacial. También estamos monitoreando el Sol las 24 horas del día, los siete días de la semana con nuestras misiones como son el Observatorio de Dinámica Solar y el Observatorio de Relaciones Terrestres Solares. También estamos vigilando los asteroides, detectando y caracterizando los objetos que se acercan a la Tierra.

Para asteroides mucho más alejados, OSIRIS-REx se está preparando para su aproximación cercana a Bennu el 14 de abril, utilizando la navegación óptica Natural Feature Tracking (NFT) que vuela a un rango de aproximadamente 125 metros desde la superficie, seguido de la baja altitud final (aproximadamente 250 metros) de sobrevuelo de reconocimiento del sitio de muestra de respaldo, Osprey, el 26 de mayo.

Recientemente, el equipo científico de Mars Curiosity realizó su primera actividad de “perforar mientras trabajaba a distancia”. El equipo, mientras trabajaba de forma remota, controló el rover al cavar un hoyo en “Edimburgo”, un objetivo en la parte superior del frontón de Greenheugh para aprender más sobre el material de cobertura, que era una capa que cubría una gran parte del cráter Gail, pero ahora solo queda en algunos lugares.

El próximo sobrevuelo cercano de Juno a Júpiter está programado para el 10 de abril con la nave espacial en una apostura especialmente diseñada para aumentar las mediciones de partículas sobre la aurora del planeta. Durante este sobrevuelo cercano, conocido como PJ-26 o Perijove-26, los científicos esperan obtener mediciones para ayudar a responder preguntas clave sobre cómo funciona la aurora de Júpiter y compararla con la aurora de la Tierra.

Con el Hubble cumpliendo su trigésimo año en el espacio el 24 de abril, el equipo está a punto de comenzar la revisión anual por pares de propuestas científicas que compiten por el tiempo de observación del Hubble en el próximo año. Si bien la revisión generalmente involucra a astrónomos de todo el mundo reunidos en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, esta revisión se realizará por videoconferencia. El otro Gran Observatorio operativo de la NASA, Chandra, continúa estudiando objetos en todo el Universo. En las últimas semanas, el observatorio ha recopilado datos de rayos X de la Supernova 1987A y un cúmulo de galaxias en desarrollo a 10 mil millones de años luz de distancia, entre muchos otros objetivos. Chandra también observará pronto una posible magnetar, una estrella de neutrones con un campo magnético extraordinariamente fuerte, descubierta el 10 de marzo. La revisión anual por pares de Chandra se realizará en junio y los participantes se unirán de forma remota. El telescopio espacial James Webb continuará su integración y pruebas en Northrop Grumman, en California, con un personal reducido hasta que se instale la Asamblea de Torre Desplegable en abril.

Los datos científicos continúan llegando desde la Estación Espacial Internacional, incluso desde NICER, con el instrumento manteniendo sus planes objetivo dos veces por semana. El equipo de operaciones de NICER está atendiendo las solicitudes de oportunidad de la comunidad. Algunos de los aspectos más destacados en las últimas dos semanas incluyen la detección de una falla en un magnetar que NICER descubrió hace tres semanas y el descubrimiento de que un transitorio de rayos X reciente es en realidad un sistema binario de estrellas de neutrones con eclipses. Además, NICER acaba de comenzar su segundo Ciclo de Observador de Invitados, donde proporciona datos a equipos externos que ganaron un tiempo seleccionado de manera competitiva.

Aunque los avisos de salud han fundamentado temporalmente las campañas de investigación de Ciencias de la Tierra en el aire de la NASA, sus 15 misiones satelitales de observación de la Tierra y sus seis instrumentos en la Estación Espacial Internacional están operando sin interrupciones, rastreando los cambios naturales y humanos de nuestro planeta, así como comenzando a recopilar datos sobre las variaciones resultantes de la actividad humana en respuesta a COVID-19.

Continuamos publicando investigaciones importantes, como un informe publicado el 23 de marzo sobre la tasa de retirada y la forma del suelo debajo del glaciar Denman en la Antártida Oriental. Los científicos del JPL y de la Universidad de California, Irvine, analizaron datos de radar de cuatro satélites de la misión italiana COSMO-SkyMed y descubrieron que la forma del suelo debajo de la capa de hielo, permite que el agua tibia del océano fluya debajo, lo que conduce a una retirada más rápida e irreversible, dando como resultado el pconsiguiente aumento del nivel del mar.

La investigación de biología espacial de la NASA continúa estudiando el funcionamiento básico del cuerpo humano y los análogos de organismos modelo. Los científicos están estudiando los sistemas inmunes, los huesos, los músculos, los corazones e incluso cómo nuestros cuerpos interactúan con los microorganismos en el entorno único del espacio. Al estudiar cómo los organismos responden a la microgravedad y otros aspectos del espacio, aumentamos nuestra comprensión de la vida en la Tierra y desarrollamos el conocimiento necesario para apoyar la habitabilidad humana a largo plazo en el espacio. Esta investigación fundamental se está convirtiendo en mejores tratamientos para los pacientes aquí en la Tierra. Plataformas como Rodent Research de la NASA vuelan regularmente a la Estación Espacial Internacional con experimentos comerciales y académicos que involucran medicamentos novedosos e investigación de huesos y músculos.

Además de continuar las operaciones de naves espaciales, el análisis de datos científicos continúa a través de nuestras misiones, con una importante actividad editorial de investigadores financiados por la NASA. Nuestros investigadores recopilan y analizan datos y colaboran con la comunidad de investigación interinstitucional e internacional para abordar todos los aspectos de la ciencia en la NASA. Todas las cantidades de datos están abiertos y disponibles gratuitamente a través de nuestra red de centros de datos y sitios web en línea. Las propuestas de subvención de investigación de misiones enviadas y las selecciones se están evaluando, eligiendo y anunciando, y la agencia está avanzando para abordar las presentaciones de propuestas en línea en este momento de desafío del COVID-19.

Desde el control remoto de naves espaciales y la recopilación de datos, hasta la gestión de operaciones de misiones y la realización de investigaciones, la NASA seguirá trabajando para la nación mientras protege la salud y la seguridad de nuestra fuerza laboral.