Estudiante de secundaria de Alabama nombra al Mars Helicopter de la NASA.


A Vaneeza Rupani (recuadro), estudiante de tercer año de la escuela secundaria del condado de Tuscaloosa en Northport, Alabama, se le ocurrió el nombre Ingenuity para el helicóptero Mars de la NASA (la imagen es una representación) y la motivación para el mismo durante el concurso “Name the Rover” de la NASA.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / NIA / Rupani Family.

Destinado a convertirse en el primer avión en intentar un vuelo propulsado en otro planeta, el Mars Helicopter de la NASA ha recibido oficialmente un nuevo nombre: Ingenuity.

A Vaneeza Rupani, estudiante de tercer año de la escuela secundaria del condado de Tuscaloosa en Northport, Alabama, se le ocurrió el nombre y la motivación para el mismo durante el concurso “Name the Rover” de la NASA.

“El ingenio y la brillantez de las personas que trabajan duro para superar los desafíos de los viajes interplanetarios son lo que nos permite a todos experimentar las maravillas de la exploración espacial”, escribió Rupani en su presentación del concurso. “El ingenio es lo que permite a las personas lograr cosas asombrosas, y nos permite expandir nuestros horizontes a los bordes del Universo”.

El de Rupani fue uno de los 28.000 ensayos presentados a la NASA por estudiantes de K-12 de todos los estados y territorios de EE. UU. que recomendaban nombres para el próximo rover de Marte. En marzo, la agencia anunció que el ensayo de Alexander Mather de séptimo grado le valió el honor de nombrar al rover Perseverance. Pero con tantos buenos ensayos, parecía apropiado elegir también un nombre para el helicóptero que acompañará al rover a Marte. Entonces los funcionarios de la NASA volvieron a los ensayos presentados para elegir un nombre para el helicóptero. Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, eligió el nombre del rover, y el Administrador de la NASA Jim Bridenstine eligió el nombre del helicóptero.


¡El primer avión que intentará volar en otro mundo ya tiene nombre! Conozca Ingenuity: el Mars Helicopter de la NASA. ¿Y la inspiración para el nombre? Le debemos ese crédito a Vaneeza Rupani, una estudiante de 11º grado de Northport, Alabama.

“Ingenuity resume los valores que nuestra demostración técnica de helicópteros mostrará a todos cuando despegue el próximo año como el primer avión en la superficie de otro planeta”, dijo Bridenstine. “Supuso mucho trabajo duro e ingenioso preparar el helicóptero y luego colocarlo en el rover, y se requerirá mucho más. Estaba feliz de que tuviéramos otro gran nombre de los finalistas para el concurso de nombres de los que pude seleccionar algo tan representativo de esta parte emocionante de nuestra próxima misión a Marte”.


El helicóptero Mars de la NASA, Ingenuity, está programado para llegar al Planeta Rojo el 18 de febrero de 2021. Su misión: demostrar el primer vuelo propulsado en otro mundo.

“Estoy orgulloso de que el Mars Helicopter de la NASA sea nombrado por Vaneeza Rupani de Northport, Alabama”, dijo el senador Richard Shelby de Alabama. “Este es un privilegio único. El ensayo de la Srta. Rupani sobre por qué eligió el nombre ‘Ingenuity’ destaca su creatividad, originalidad e inteligencia. Su comprensión de la importancia de la exploración es extraordinaria, y estoy seguro de que tiene un futuro brillante por delante “Felicitaciones a la Srta. Rupani por haber sido seleccionada para este prestigioso honor”.

Alto riesgo, alta recompensa

Como demostración de tecnología, Ingenuity es un experimento de alto riesgo y alta recompensa. El helicóptero viajará a Marte conectado a la barriga del rover Perseverance, que se prepara para su lanzamiento en julio o agosto. Durante varios meses después del aterrizaje del rover, Ingenuity permanecerá encapsulado en una cubierta protectora para protegerlo de los escombros durante la entrada, el descenso y el aterrizaje. Cuando el momento en la misión del rover sea el correcto, Ingenuity se desplegará para pararse y operar por sí solo en la superficie del Planeta Rojo. Si la nave de 2 kilogramos, alimentada por energía solar, una combinación de componentes especialmente diseñados y piezas disponibles en el mercado, sobrevive a las frías noches marcianas durante su verificación previa al vuelo, el equipo procederá con las pruebas.

Si tiene éxito durante su ventana de prueba de vuelo experimental de 30 días marcianos (31 días terrestres), la pequeña nave demostrará que se puede lograr un vuelo propulsado en Marte, permitiendo que las futuras misiones de Marte utilicen mejor los helicópteros de segunda generación para agregar una dimensión aérea a sus exploraciones.


El modelo de vuelo del Ingenuity Mars Helicopter de la NASA
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El helicóptero completó con éxito su programa de pruebas de vuelo utilizando la cámara de simulación espacial de más de 7 metros en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. El próximo intento de vuelo será en el entorno real de Marte. Y si Ingenuity encuentra dificultades, los ingenieros aplicarán las lecciones aprendidas a futuras demostraciones de tecnología. La parte de investigación científica de la misión Mars 2020 no se verá afectada.

“En los primeros días de este proyecto, se cuestionó la viabilidad de volar en Marte”, dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Helicópteros de Marte en JPL. “Pero hoy tenemos un helicóptero en el sitio de lanzamiento, instalado en el vehículo explorador y esperando para abordar el cohete que nos llevará al Planeta Rojo. Como dijo Vaneeza en su ensayo, el ingenio y el trabajo duro nos llevaron a ver más allá de lo que era lógico a lo que era posible. Ahora el Ingenuity tendrá la oportunidad de volar a Marte”.


Vaneeza Rupani, la estudiante de 11 grado que nombró el Mars Helicopter (Ingenuity), en su casa en Northport, Alabama.
Créditos: cortesía de la familia Rupani.

Junto con la investigación de objetivos difíciles de alcanzar, como acantilados, cuevas y cráteres profundos, los futuros aviones podrían transportar pequeños instrumentos científicos o actuar como exploradores de exploradores humanos y robóticos en Marte u otros cuerpos celestes.

El rover Perseverance de la NASA y el helicóptero Ingenuity están actualmente en proceso de ensamblaje final y verificación en el Centro Espacial Kennedy de la agencia en Florida. Se lanzarán en un cohete United Launch Alliance Atlas V desde el complejo de lanzamiento espacial 41 en la cercana estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en julio o agosto y aterrizarán en el cráter Jezero, de Marte el 18 de febrero de 2021.

Los miembros del público y los medios interesados ​​en aprender más sobre el helicóptero Ingenuity pueden hacer preguntas en las redes sociales utilizando el hashtag #AskNASA. JPL compartirá algunas de estas preguntas con Aung, el gerente del proyecto del helicóptero, y lanzará un video a la 1 p.m. PDT (4 p.m.EDT) hoy, 29 de abril, con un chat moderado en vivo. El video se estrenará en:

https://www.youtube.com/NASAJPL/live

JPL está construyendo y gestionará las operaciones de Perseverance e Ingenuity para la agencia. El Programa de Servicios de Lanzamiento de la NASA, con sede en Kennedy, es responsable de la gestión del lanzamiento. Lockheed Martin Space en Boulder, Colorado, proporcionó el sistema de entrega de Mars Helicopter. Caltech en Pasadena, California, administra JPL para la NASA.

La asociación del concurso “Name the Rover” fue parte de un Acuerdo de la Ley Espacial en esfuerzos de divulgación educativa y pública entre la NASA, Battelle de Columbus, Ohio, y Future Engineers of Burbank, California. Amazon Web Services es un proveedor de premios adicional para el concurso.

La misión de rover Perseverance de Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. A través de su programa Artemis, la NASA tiene la intención de aterrizar la primera mujer y el próximo hombre en la superficie lunar en 2024 y establecer una presencia humana sostenida en y alrededor de la Luna para 2028, usándola como un trampolín para enviar astronautas a Marte.

El telescopio Spitzer revela el momento preciso de un baile de un agujero negro.


Esta representación muestra dos agujeros negros masivos en la galaxia OJ 287. El agujero negro más pequeño orbita alrededor del más grande, que también está rodeado por un disco de gas. Cuando el agujero negro más pequeño atraviesa el disco, produce una llamarada más brillante que 1 billón de estrellas. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

El observatorio infrarrojo recientemente retirado fue el único telescopio que detectó un destello de luz lejano que contiene pistas sobre las características físicas de estos misterios cósmicos.

Los agujeros negros no son estacionarios en el espacio; de hecho, pueden ser bastante activos en sus movimientos. Pero debido a que son completamente oscuros y no se pueden observar directamente, no son fáciles de estudiar. Los científicos finalmente han descubierto el momento preciso de un baile complicado entre dos enormes agujeros negros, revelando detalles ocultos sobre las características físicas de estos misteriosos objetos cósmicos.

La galaxia OJ 287 alberga uno de los agujeros negros más grandes jamás encontrados, con más de 18 mil millones de veces la masa de nuestro Sol. En órbita alrededor de este gigante, hay otro agujero negro con aproximadamente 150 millones de veces la masa del Sol. Dos veces cada 12 años, el agujero negro más pequeño se estrella a través del enorme disco de gas que rodea a su compañero más grande, creando un destello de luz más brillante que un billón de estrellas, incluso más brillante que toda la galaxia de la Vía Láctea. La luz tarda 3.500 millones de años en llegar a la Tierra.


La galaxia OJ 287 alberga uno de los agujeros negros más grandes jamás encontrados, con más de 18 mil millones de veces la masa de nuestro Sol. Orbitando este gigante hay otro agujero negro masivo. Dos veces cada 12 años, el agujero negro más pequeño se estrella a través del enorme disco de gas que rodea a su compañero más grande, creando un destello de luz más brillante que un billón de estrellas.

Pero la órbita del agujero negro más pequeño es oblonga, no circular, y es irregular: cambia de posición con cada bucle alrededor del agujero negro más grande y se inclina en relación con el disco de gas. Cuando el agujero negro más pequeño atraviesa el disco, crea dos burbujas de gas caliente en expansión que se alejan del disco en direcciones opuestas, y en menos de 48 horas el sistema parece cuadruplicar su brillo.

Debido a la órbita irregular, el agujero negro choca con el disco en diferentes momentos durante cada órbita de 12 años. A veces las erupciones aparecen con tan solo un año de diferencia; otras veces, hasta con 10 años de diferencia. Los intentos de modelar la órbita y predecir cuándo ocurrirían las erupciones tomaron décadas, pero en 2010, los científicos crearon un modelo que podría predecir su ocurrencia en aproximadamente una a tres semanas. Demostraron que su modelo era correcto al predecir la aparición de un brote en diciembre de 2015 dentro del margen de tres semanas.

Luego, en 2018, un grupo de científicos dirigido por Lankeswar Dey, un estudiante graduado en el Instituto Tata de Investigación Fundamental en Mumbai, India, publicó un documento con un modelo aún más detallado que, según ellos, podría predecir el momento de futuros brotes en márgenes de tiempo de cuatro horas. En un nuevo estudio publicado en Astrophysical Journal Letters, esos científicos informan que su predicción precisa de un brote que ocurrió el 31 de julio de 2019 confirma que el modelo es correcto.

La observación de esa llamarada casi no sucedió. Debido a que OJ 287 estaba en el lado opuesto del Sol a la Tierra, fuera de la vista de todos los telescopios en el suelo y en la órbita de la Tierra, el agujero negro no volvería a verse a la vista de esos telescopios hasta principios de septiembre, mucho después de que la bengala hubiera brillado. Pero el sistema estaba a la vista del telescopio espacial Spitzer de la NASA, que la agencia retiró en enero de 2020.

Después de 16 años de operaciones, la órbita de la nave espacial la había colocado a 254 millones de kilómetros de la Tierra, o más de 600 veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Desde este punto de vista, Spitzer pudo observar el sistema desde el 31 de julio (el mismo día en que se esperaba que apareciera la bengala) hasta principios de septiembre, cuando OJ 287 sería observable por los telescopios en la Tierra.

“Cuando verifiqué por primera vez la visibilidad de OJ 287, me sorprendió descubrir que se hizo visible para Spitzer justo el día en que se pronosticaba la próxima llamarada”, dijo Seppo Laine, científico asociado del personal de Caltech / IPAC en Pasadena. , California, que supervisó las observaciones de Spitzer del sistema. “Fue extremadamente afortunado que pudiéramos capturar el pico de esta llamarada con Spitzer, porque ningún otro instrumento hecho por el hombre fue capaz de lograr esta hazaña en ese momento específico”.

Ondas en el Espacio

Los científicos modelan regularmente las órbitas de pequeños objetos en nuestro Sistema Solar, como un cometa que gira alrededor del Sol, teniendo en cuenta los factores que influirán más significativamente en su movimiento. Para ese cometa, la gravedad del Sol suele ser la fuerza dominante, pero la atracción gravitacional de los planetas cercanos también puede modificar su camino.

Determinar el movimiento de dos enormes agujeros negros es mucho más complejo. Los científicos deben tener en cuenta los factores que podrían no afectar notablemente a los objetos más pequeños; El principal de ellos es algo llamado ondas gravitacionales. La teoría de la relatividad general de Einstein describe la gravedad como la deformación del espacio por la masa de un objeto. Cuando un objeto se mueve por el espacio, las distorsiones se convierten en ondas. Einstein predijo la existencia de ondas gravitacionales en 1916, pero no fueron observadas directamente hasta 2015 por el Observatorio de ondas gravitacionales con interferómetro láser (LIGO).

Cuanto más grande es la masa de un objeto, más grandes y enérgicas son las ondas gravitacionales que crea. En el sistema OJ 287, los científicos esperan que las ondas gravitacionales sean tan grandes que puedan llevar suficiente energía lejos del sistema para alterar de manera medible la órbita del agujero negro más pequeño, y por lo tanto, la sincronización de las erupciones.

Si bien los estudios anteriores de OJ 287 han tenido en cuenta las ondas gravitacionales, el modelo 2018 es el más detallado hasta el momento. Al incorporar la información recopilada de las detecciones de ondas gravitacionales de LIGO, refina la ventana en la que se espera que ocurra una llamarada en solo 1 día y medio.

Para refinar aún más la predicción de las erupciones a solo cuatro horas, los científicos dieron detalles sobre las características físicas del agujero negro más grande. Específicamente, el nuevo modelo incorpora algo llamado el teorema “no-hair” de los agujeros negros.

Publicado en la década de 1960 por un grupo de físicos que incluía a Stephen Hawking, el teorema hace una predicción sobre la naturaleza de las “superficies” de los agujeros negros. Si bien los agujeros negros no tienen superficies reales, los científicos saben que hay un límite a su alrededor más allá del cual nada, ni siquiera la luz, puede escapar. Algunas ideas postulan que el borde exterior, llamado horizonte de sucesos, podría ser irregular, pero el teorema no-hair plantea que la “superficie” no tiene tales características, ni siquiera pelo (el nombre del teorema era una broma).

En otras palabras, si uno cortara el agujero negro por la mitad a lo largo de su eje de rotación, la superficie sería simétrica. (El eje de rotación de la Tierra está casi perfectamente alineado con sus polos norte y sur. Si cortas el planeta por la mitad a lo largo de ese eje y comparas las dos mitades, verás que nuestro planeta es en su mayoría simétrico, aunque características como los océanos y las montañas crean algunas pequeñas variaciones entre las mitades.)

Encontrar simetría

En la década de 1970, el profesor emérito de Caltech, Kip Thorne, describió cómo este escenario, un satélite que orbita un agujero negro masivo, podría revelar si la superficie del agujero negro era lisa o irregular. Al anticipar correctamente la órbita del agujero negro más pequeño con tanta precisión, el nuevo modelo admite el teorema no-hair, lo que significa que nuestra comprensión básica de estos objetos cósmicos increíblemente extraños es correcta. El sistema OJ 287, en otras palabras, apoya la idea de que las superficies de los agujeros negros son simétricas a lo largo de sus ejes de rotación.

Entonces, ¿cómo afecta la suavidad de la superficie del agujero negro masivo al tiempo de la órbita del agujero negro más pequeño? Esa órbita está determinada principalmente por la masa del agujero negro más grande. Si se volviera más masivo o perdiera algo de su masa, eso cambiaría el tamaño de la órbita más pequeña del agujero negro. Pero la distribución de masas también importa. Una protuberancia masiva en un lado del agujero negro más grande distorsionaría el espacio a su alrededor de manera diferente que si el agujero negro fuera simétrico. Eso alteraría la trayectoria del agujero negro más pequeño a medida que orbita a su compañero y cambiaría considerablemente el tiempo de la colisión del agujero negro con el disco en esa órbita en particular. “Es importante para los científicos de los agujeros negros que demostremos o refutamos el teorema del pelo sin pelo. Sin él, no podemos confiar en que los agujeros negros como lo ve Hawking y otros existan”, dijo Mauri Valtonen, astrofísico de la Universidad de Turku en Finlandia y coautora del periódico.

Los datos científicos de Spitzer continúan siendo analizados por la comunidad científica a través del archivo de datos de Spitzer ubicado en el Archivo de Ciencias Infrarrojas ubicado en IPAC en Caltech en Pasadena. JPL gestionó las operaciones de la misión Spitzer para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. Las operaciones científicas se llevaron a cabo en el Centro de Ciencias Spitzer en IPAC en Caltech. Las operaciones de naves espaciales se basaron en Lockheed Martin Space en Littleton, Colorado. Caltech gestiona JPL para la NASA.

El asteroide 1998 OR2 volará con seguridad más allá de la Tierra esta semana.


Representación de un objeto cercano a la Tierra.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Un gran asteroide cercano a la Tierra pasará de manera segura cerca de nuestro planeta el miércoles por la mañana, brindando a los astrónomos una oportunidad excepcional para estudiar el objeto de 2 kilómetros de ancho con gran detalle.

El asteroide, llamado 1998 OR2, hará su aproximación más cercana a las 5:55 a.m.EDT. Si bien esto es conocido como un “acercamiento cercano” por los astrónomos, todavía está muy lejos: el asteroide no se acercará a más de 6.3 millones de kilómetros, pasando más de 16 veces más lejos que la Luna.


Este GIF, compuesto por observaciones del Proyecto del telescopio virtual, muestra el asteroide 1998 OR2 (el punto central) mientras atravesaba la constelación Hydra cinco días antes de su aproximación más cercana a la Tierra. Estaba a unos 7 millones de kilómetros de la Tierra en ese momento.
Créditos: Dr. Gianluca Masi (Proyecto de telescopio virtual).

El Asteroide 1998 OR2 fue descubierto por el programa de Seguimiento de Asteroides Cercanos a la Tierra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en julio de 1998, y durante las últimas dos décadas los astrónomos lo han rastreado. Como resultado, entendemos su trayectoria orbital con mucha precisión, y podemos decir con confianza que este asteroide no plantea ninguna posibilidad de impacto durante al menos los próximos 200 años. Su próximo paso cercano a la Tierra ocurrirá en 2079, cuando se aproximará más, solo a unas cuatro veces la distancia lunar.

A pesar de esto, el OR2 de 1998 todavía se clasifica como un gran “asteroide potencialmente peligroso” ya que a lo largo de los milenios, los cambios muy leves en la órbita del asteroide pueden hacer que presente un mayor peligro para la Tierra de lo que es ahora. Esta es una de las razones por las cuales es importante rastrear este asteroide durante su aproximación cercana, usando telescopios y especialmente un radar terrestre, ya que observaciones como estas permitirán una evaluación aún mejor a largo plazo del peligro presentado por este asteroide.

Los acercamientos por asteroides grandes como el OR2 de 1998 son bastante raros. El acercamiento anterior de un gran asteroide fue realizado por el asteroide Florence en septiembre de 2017. Ese objeto de 5 kilómetros de ancho sobrevoló la Tierra a 18 distancias lunares. En promedio, esperamos que asteroides de este tamaño vuelen tan cerca de nuestro planeta una vez cada cinco años.

Como son más grandes, los asteroides de este tamaño reflejan mucha más luz que los asteroides más pequeños y, por lo tanto, son más fáciles de detectar con telescopios. Casi todos los asteroides cercanos a la Tierra (alrededor del 98%) del tamaño de 1998 OR2 o más grandes, ya han sido descubiertos, rastreados y catalogados. Es extremadamente improbable que pueda haber un impacto en el próximo siglo por uno de estos asteroides grandes, pero los esfuerzos por descubrir todos los asteroides que podría representar un peligro de impacto para la Tierra, continúan.

JPL alberga el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) para el Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA.

Hubble observa cómo se desintegra el cometa ATLAS en más de dos docenas de piezas.


Estas dos imágenes del telescopio espacial Hubble del cometa C / 2019 Y4 (ATLAS), tomadas el 20 de abril (izquierda) y el 23 de abril de 2020, brindan las vistas más nítidas de la ruptura del núcleo sólido del cometa. La vista de águila del Hubble identifica hasta 30 fragmentos separados. Hubble distingue piezas que son aproximadamente del tamaño de una casa. Antes de la ruptura, todo el núcleo del cometa puede haber tenido la longitud de uno o dos campos de fútbol. Los astrónomos no están seguros de por qué este cometa se rompió. El cometa estaba aproximadamente a 146 millones de kilómetros de la Tierra cuando se tomaron las imágenes.
Créditos: NASA, ESA, STScI y D. Jewitt (UCLA).

Estas dos imágenes del Telescopio Espacial Hubble del cometa C / 2019 Y4 (ATLAS), tomadas el 20 y 23 de abril de 2020, brindan las vistas más nítidas de la ruptura del frágil cometa.

Hubble identificó unos 30 fragmentos el 20 de abril y 25 piezas el 23 de abril. Todos están envueltos en una cola de polvo cometario barrida por la luz del Sol. “Su apariencia cambia sustancialmente entre los dos días, tanto, que es bastante difícil conectar los puntos”, dijo David Jewitt, profesor de ciencias planetarias y astronomía en UCLA, Los Ángeles, y líder de uno de los dos equipos que fotografiaron al condenado cometa con el Hubble. “No sé si esto se debe a que las piezas individuales se encienden y apagan cuando reflejan la luz del Sol, actúan como luces parpadeantes en un árbol de Navidad, o porque aparecen fragmentos diferentes en días diferentes”.

“Esto es realmente emocionante, tanto porque tales eventos son súper geniales de ver, como porque no ocurren muy a menudo. La mayoría de los cometas que tienen fragmentos son demasiado débiles para verlos. Los eventos a tal escala solo ocurren una o dos veces por década”, dijo el líder de un segundo equipo de observación del Hubble, Quanzhi Ye, de la Universidad de Maryland, College Park.

Los resultados son prueba de que la fragmentación del cometa es bastante común, dicen los investigadores. Incluso podría ser el mecanismo dominante por el cual mueren los núcleos sólidos y helados de los cometas. Debido a que esto sucede de manera rápida e impredecible, los astrónomos siguen estando en gran medida indecisos sobre la causa de la fragmentación. Las imágenes nítidas del Hubble pueden dar nuevas pistas sobre la ruptura. Hubble distingue piezas tan pequeñas como el tamaño de una casa. Antes de la ruptura, el núcleo completo puede no haber tenido más de la longitud de dos campos de fútbol.

Una idea es que el núcleo original se hizo pedazos debido a la acción del chorro de desgasificación de los hielos sublimados. Debido a que tal ventilación probablemente no esté uniformemente dispersa por el cometa, mejora la ruptura. “Un análisis adicional de los datos del Hubble podría mostrar si este mecanismo es responsable o no”, dijo Jewitt. “De todos modos, es bastante especial echar un vistazo con el Hubble a este cometa moribundo”.

El cometa fue descubierto el 29 de diciembre de 2019 por el sistema de inspección astronómica robótica ATLAS (Sistema de última alerta de impacto terrestre de asteroides) con sede en Hawai. Este proyecto de estudio apoyado por la NASA para Defensa Planetaria opera dos telescopios autónomos que buscan cometas y asteroides que se acercan a la Tierra.

El cometa se iluminó rápidamente hasta mediados de marzo, y algunos astrónomos anticiparon que podría ser visible a simple vista en mayo para convertirse en uno de los cometas más espectaculares vistos en los últimos 20 años.

Sin embargo, el cometa comenzó abruptamente a oscurecerse en lugar de brillar. Los astrónomos especularon que el núcleo helado podría estar fragmentándose o incluso desintegrándose. La fragmentación de ATLAS fue confirmada por el astrónomo aficionado José de Queiroz, quien pudo fotografiar alrededor de tres piezas del cometa el 11 de abril.

El cometa en desintegración estaba aproximadamente a 146 millones de kilómetros de la Tierra cuando se tomaron las últimas observaciones con el Hubble. Si algo de eso sobrevive, el cometa hará su aproximación más cercana a la Tierra el 23 de mayo a una distancia aproximadamente de 116 millones de kilómetros, y ocho días después pasará junto al Sol a 40 millones de kilómetros.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, lleva a cabo operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, D.C.

NASA CubeSat alumbrará con una luz láser en los cráteres más oscuros de la Luna.


Esta representación muestra la nave espacial Lunar Flashlight, un CubeSat de seis unidades, diseñado para buscar hielo en la superficie de la Luna utilizando láseres especiales. La nave espacial usará sus láseres de infrarrojo cercano para iluminar las regiones polares sombreadas de la Luna, mientras que un reflectómetro a bordo medirá la reflexión y la composición de la superficie.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

A medida que los astronautas exploren la Luna durante el programa Artemis, pueden necesitar hacer uso de los recursos que ya existen en la superficie lunar. El agua, por ejemplo: debido a que es un recurso pesado y por lo tanto costoso para trasladar desde la Tierra, nuestros futuros exploradores podrían tener que buscar hielo para extraerla. Una vez excavado, puede fundirse y purificarse para beber y usarse como combustible para cohetes. Pero, ¿cuánta agua hay en la Luna y dónde podríamos encontrarla?

Aquí es donde entra Lunar Flashlight de la NASA. Aproximadamente del tamaño de un maletín, el pequeño satélite, también conocido como CubeSat, tiene como objetivo detectar hielo superficial que se cree que se encuentra en el fondo de los cráteres de la Luna que nunca han visto la luz solar.

“Aunque tenemos una idea bastante buena de que hay hielo dentro de los cráteres más fríos y oscuros de la Luna, las mediciones anteriores han sido un poco ambiguas”, dijo Barbara Cohen, investigadora principal de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Científicamente, está bien, pero si planeamos enviar astronautas allí para desenterrar el hielo y beberlo, debemos asegurarnos de que exista”.

Administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, la nave espacial es una demostración de tecnología: buscará lograr varias novedades tecnológicas, como ser la primera misión de buscar hielo de agua con láser. También será la primera nave espacial planetaria en usar un propulsor “verde”, un nuevo tipo de combustible que es más seguro para transportar y almacenar que la hidracina, que es lo que normalmente se usa para propulsar las naves espaciales.

“Una misión de demostración de tecnología como Lunar Flashlight, que es de menor costo y llena un vacío concreto en nuestro conocimiento, puede ayudarnos a prepararnos mejor para una presencia extendida de la NASA en la Luna, así como a probar tecnologías clave que pueden usarse en futuras misiones”. dijo John Baker, gerente del proyecto Lunar Flashlight en JPL.

Observando en las sombras

En el transcurso de dos meses, Lunar Flashlight sobrevolará el Polo Sur de la Luna para hacer brillar sus láseres en regiones permanentemente sombreadas y buscará hielo en la superficie. Encontrados cerca de los polos norte y sur, se cree que estos cráteres oscuros son “trampas frías” que acumulan moléculas de diferentes hielos, incluido el hielo de agua. Las moléculas pueden haber provenido de cometas y material de asteroides que impactaran la superficie lunar y de las interacciones del viento solar con el suelo lunar.

“El Sol se mueve alrededor del horizonte del cráter, pero en realidad nunca brilla en el cráter”, dijo Cohen, cuyo equipo incluye científicos de la Universidad de California, Los Ángeles, el Laboratorio de Física Aplicada John Hopkins y la Universidad de Colorado. “Debido a que estos cráteres son tan fríos, estas moléculas nunca reciben suficiente energía para escapar, por lo que quedan atrapadas y se acumulan durante miles de millones de años”.

El reflectómetro de cuatro láser de Lunar Flashlight utilizará longitudes de onda infrarrojas cercanas, que son fácilmente absorbidas por el agua, para identificar cualquier acumulación de hielo en la superficie. Si los láseres chocan contra la roca desnuda mientras brillan en las regiones permanentemente sombreadas del Polo Sur, su luz se reflejará de nuevo en la nave espacial, lo que indica una falta de hielo. Pero si se absorbe la luz, significaría que estos hoyos oscuros contienen hielo. Cuanto mayor es la absorción, el hielo más extendido puede estar en la superficie.

Mientras que el CubeSat puede proporcionar solo información sobre la presencia de hielo en la superficie, y no debajo de ella, Lunar Flashlight busca llenar un vacío crítico en nuestra comprensión de la cantidad de hielo de agua que poseen estas regiones. “También podremos comparar los datos de Lunar Flashlight con los excelentes datos que ya tenemos de otras misiones en órbita lunar para ver si hay correlaciones en las firmas de hielo de agua, lo que nos da una visión global de la distribución de hielo en la superficie”, añadió Cohen.

La misión se detalla en un nuevo artículo publicado en la edición de abril de 2020 de IEEE Aerospace and Electronic Systems Magazine.

Lunar Flashlight es financiado por el programa Small Spacecraft Technology dentro de la Dirección de Misión de Tecnología Espacial de la NASA. El programa se basa en el Centro de Investigación Ames de la NASA en el Silicon Valley de California. Será una de las 13 cargas útiles secundarias a bordo de la misión Artemis I, la primera prueba de vuelo integrada de los Sistemas de Exploración del Espacio Profundo de la NASA, incluida la nave espacial Orion y el lanzamiento del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) desde los Sistemas de Tierra de Exploración recientemente actualizados en el Centro Espacial Kennedy en Florida.

Bajo el programa Artemis, los astronautas y los robots explorarán la Luna más que nunca. Las misiones robóticas comenzarán con entregas lunares comerciales en 2021, los humanos viajarán en 2024, y la agencia establecerá una exploración lunar sostenible para el final de la década. Usaremos lo que aprendemos en la Luna para prepararnos para enviar astronautas a Marte.

Cómo el equipo de Mars Perseverance de la NASA se ha adaptado para trabajar en tiempos de coronavirus.


Los miembros de la misión rover Perseverance de la NASA trabajan remotamente desde su hogar durante el brote de coronavirus.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Desde el momento en que comenzó la misión en 2013, las mujeres y los hombres que trabajaban en lo que se convertiría en el rover Perseverance Mars de la NASA sabían que se encontrarían con desafíos inesperados en su camino a Marte. Después de todo, ninguna misión de la NASA a la superficie del Planeta Rojo ha hecho lo contrario. Pero con la apertura de su período de lanzamiento el 17 de julio, el equipo, como gran parte del resto del mundo, está avanzando con su trabajo de misión crítica al tiempo que prioriza la salud y la seguridad de sus colegas y la comunidad.

La misión no se ha detenido porque Marte tampoco. Debido a la alineación planetaria, el único momento para lanzar una gran carga útil al segundo vecino planetario más cercano de la Tierra ocurre solo tres semanas de cada 26 meses. Si Perseverance no sale de la plataforma de lanzamiento antes del final de esta oportunidad de lanzamiento, el proyecto tendrá que esperar hasta septiembre de 2022 para volver a intentarlo. Perseverance es la única misión de la NASA en los próximos meses con tal restricción orbital.

Las mujeres y los hombres de Perseverance le dirán que sus esfuerzos palidecen en comparación con el trabajo inspirador que realizan nuestros trabajadores de atención médica de primera línea y los equipos de emergencias que luchan contra COVID-19 en todo el mundo. Como todos nosotros, se preocupan por sus familias y comunidades.


Ian Clark pasa los relojes de cuenta regresiva de la misión en las oficinas de Perseverance en JPL. Se necesitaba a Clark en el laboratorio para supervisar el montaje y la limpieza de los tubos de muestra que contendrán sedimentos y rocas marcianos.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Sin embargo, al mantenerse enfocado en el desafío en cuestión, la preparación para el lanzamiento de Perseverance, el primer paso de la humanidad para devolver muestras de otro planeta, sigue en camino. Llegar a este punto ha requerido que el equipo sea ágil, se adhiera a las precauciones de salud necesarias y obtenga apoyo en toda la agencia.

Perseverando en casa

Basado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California, el proyecto ha hecho la transición del 90% del equipo al teletrabajo. En este nuevo modo, el equipo ha continuado madurando su software, los procedimientos de planificación y operaciones de la misión y la preparación de ingeniería de sistemas para el lanzamiento. Como muchos estadounidenses, están perseverando desde casa.


Un técnico apunta una cámara de un teléfono inteligente al rover Perseverance de la NASA durante una inspección, llamada “retirada”, en el Centro Espacial Kennedy en Florida. Las imágenes del teléfono fueron vistas en vivo por ingenieros de misiones que observaban desde sus oficinas en el sur de California. La imagen fue tomada el 31 de marzo de 2020.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El equipo creó una página de la comunidad para compartir ideas sobre las mejores prácticas y brindar apoyo moral entre ellos. Han cambiado su cadencia de reunión, haciendo tiempo para “conversaciones en el pasillo”. También están haciendo tiempo para “visitas virtuales” e intercambios virtuales uno a uno con la gestión de proyectos.

Pero para algunas tareas críticas de la nave espacial, se requiere una presencia física en un entorno de laboratorio. La semana pasada en JPL, el personal esencial de la misión completó con éxito el montaje y la limpieza de los tubos de muestra que contendrán sedimentos y rocas marcianos para regresar a la Tierra en una misión futura. Otro personal esencial de la misión continuará yendo al laboratorio en el futuro previsible, ejecutando evaluaciones en sistemas móviles críticos y programas de ordenador que deben completarse antes del lanzamiento.

El laboratorio constituyó un conjunto de procedimientos de seguridad en el trabajo, basados ​​en la guía del personal médico de seguridad ocupacional, para garantizar que quienes trabajan en el laboratorio se distancian socialmente, usan equipos de protección y tienen fácil acceso a desinfectantes para manos y otros artículos de limpieza. Limitar la cantidad de personal en el laboratorio al conjunto crítico mínimo ha permitido que el equipo de Perseverance de Mars 2020 continúe concentrándose en su trabajo mientras que la red de soporte del laboratorio se centra en su seguridad.

“La NASA ha determinado que Perseverance es el programa científico que tiene la máxima prioridad de la agencia y el proyecto ha respondido magníficamente a este desafío”, dijo Michael Watkins, director de JPL. “Cuando nos dimos cuenta de que la pandemia afectaría el acceso al laboratorio, nos apresuramos a definir su objetivo principal como la seguridad en el lugar de trabajo para los miembros del equipo y sus familias, y luego elaboramos un plan que proporcionara el camino más claro hacia la plataforma de lanzamiento”.

Perseverando en Cabo Cañaveral

Otros 80 miembros del equipo de misión crítica están realizando el procesamiento final y la verificación de los componentes de la nave espacial en el Centro Espacial Kennedy en el centro de Florida. Cumplir con las estrictas pautas de limpieza y trabajar en equipos de protección personal es una segunda naturaleza para este equipo, ya que se adhieren a los estrictos protocolos de limpieza con todas las naves espaciales que van a Marte.

Más desafiante fue descubrir cómo el personal clave podía viajar desde el sur de California hasta Florida y viceversa mientras minimizaba el riesgo de exposición al coronavirus.

“Estas son personas con un conjunto de habilidades muy especial: saben cómo armar todas las piezas”, dijo Matt Wallace de JPL, subdirector de proyectos de Perseverance. “Si bien este equipo ha realizado un trabajo notable en un momento muy difícil para nuestra nación y el mundo, no hubiéramos podido continuar a través de esta emergencia global sin el apoyo de colegas de toda la agencia”.

Un gran ejemplo de compromiso con la misión de la agencia es el trabajo crítico del personal en la Oficina de Operaciones de Vuelo en el Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA en Edwards, California. La agencia aprobó el uso de su avión C-20 en Armstrong para el transporte de personal JPL de misión crítica desde California.

“Lograr que el equipo de Perseverance y los equipos estén seguros donde necesitan ir es solo lo último en la afiliación de Armstrong con la exploración de Marte”, dijo Wayne Ringelberg, piloto jefe de investigación de la NASA Armstrong. “Realizamos evaluaciones de Mars Exploration Rover en Roger’s Lake en 2003, y en 2011 probamos el radar de descenso utilizado en el aterrizaje de Curiosity en 2012, así como en Perseverance el año próximo”.

Los viajes comenzarían al amanecer, con el cirujano de vuelo de Armstrong realizando exámenes de salud y accesorios de equipo de protección. Al anochecer en el sur de California, la tripulación del avión regresaría a casa con los miembros del equipo cuyo trabajo en el Cabo estaba completo.

“Nos referimos a ella como Una NASA”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica. “Significa que cualquier parte de la agencia y sus 19 instalaciones echarán una mano y se unirán para hacer retroceder los límites de la tecnología y aumentar nuestro conocimiento del Universo. Una de las mejores demostraciones de One NASA que he visto en mucho tiempo es jugando ahora mismo con nuestro rover Perseverance. Juntos estamos perseverando”.

Además de la NASA, el personal de toda la industria aeroespacial de EE. UU. Y el Departamento de Energía han realizado actividades críticas para preparar a Perseverance para el lanzamiento.

Prevuelo por teléfono inteligente

Si bien los vuelos directos han sido indispensables, algunos miembros no han podido tomarlos, a pesar de ser esenciales para las inspecciones.

“Al igual que un piloto realiza una inspección previa al vuelo antes de subir, tenemos una ‘caminata’ de la nave espacial, donde los expertos en la materia que son más íntimos con el funcionamiento de un sistema de nave espacial en particular tienen una última oportunidad para detectar cualquier cosa que pueda estar mal o podría mejorarse “, explicó Wallace. “No lanzaríamos sin la capacidad de completar estas inspecciones”.

Entonces, el científico de imágenes del proyecto, Justin Maki, les trajo la nave espacial. Maki es un experto en obtener imágenes prístinas de calidad HD de la superficie de Marte. Trabajando con los equipos de Comunicaciones y Participación Pública de JPL, que están bien versados ​​en proporcionar imágenes terrestres, Maki y el equipo de sala limpia en Florida establecieron un plan para la primera caminata de video en vivo de un rover de Marte.

El 31 de marzo y el 1 de abril, seis ingenieros superiores de Perseverance observaron desde sus oficinas en el sur de California cómo un técnico en la sala limpia del rover en Kennedy maniobraba su teléfono inteligente en cada rincón y grieta accesible del rover. La clara transmisión de video de la caminata les dio la confianza de que su parte de Perseverance estaba lista para comenzar.

La nave espacial completa (rover, etapa de descenso, aeroshell y etapa de crucero) está programada para acoplarse con su cohete Atlas V en el Complejo de Lanzamiento Espacial 41 de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en junio.

“Si bien todavía tenemos la vista puesta en Marte, nuestros pies están firmemente plantados aquí en la Tierra”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine. “Vemos la tensión que esta pandemia está ejerciendo sobre nuestras familias, nuestros trabajadores de la salud y nuestros medios de vida. Esperamos que cuando salgamos de la Tierra este verano, y cuando el rover Perseverance llegue a Marte el próximo febrero, nuestros esfuerzos colectivos para perseverar en estos tiempos difíciles inspiraren a la nación “.

El rover Perseverance es un robot científico que pesa alrededor de 1,025 kilogramos. La misión de astrobiología del rover buscará signos de vida microbiana pasada. Caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para el futuro regreso a la Tierra y preparará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. No importa qué día se inicie Perseverance durante su periodo de lanzamiento del 17 de julio al 17 de agosto, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.

La misión de rover Perseverance de Mars 2020 es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargado de trasladar astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en y alrededor de la Luna para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

Un exoplaneta desaparece aparentemente en las últimas observaciones del Hubble.

Ahora lo ves, ahora no lo ves.

Lo que los astrónomos pensaron que era un planeta más allá de nuestro Sistema Solar ahora aparentemente ha desaparecido de la vista. Aunque esto sucede en la ciencia ficción, como la explosión del planeta Krypton de Superman, los astrónomos están buscando una explicación plausible.

Una interpretación es que, en lugar de ser un objeto planetario de tamaño completo, que fue fotografiado por primera vez en 2004, podría ser una gran nube de polvo en expansión producida en una colisión entre dos grandes cuerpos que orbitan alrededor de la brillante estrella cercana Fomalhaut. Las posibles observaciones de seguimiento podrían confirmar esta conclusión extraordinaria.

“Estas colisiones son extremadamente raras, por lo que es un gran problema que realmente podamos ver una”, dijo András Gáspár, de la Universidad de Arizona, Tucson. “Creemos que estábamos en el lugar correcto en el momento adecuado para haber presenciado un evento tan poco probable con el telescopio espacial Hubble de la NASA”.


Este diagrama simula lo que los astrónomos, al estudiar las observaciones del telescopio espacial Hubble, tomadas durante varios años, consideran la evidencia de la primera detección de las secuelas de una colisión planetaria titánica en otro sistema estelar. La imagen del Hubble teñida de color a la izquierda es de un vasto anillo de escombros helados que rodea la estrella Fomalhaut, ubicada a 25 años luz de distancia. La estrella es tan brillante que se usa un disco de ocultación negro para bloquear su resplandor y poder fotografiar el anillo de polvo. En 2008, los astrónomos vieron lo que pensaban que era la primera imagen directa de un planeta en órbita lejos de la estrella. Sin embargo, en 2014, el planeta candidato se desvaneció de la detección del Hubble. La mejor interpretación es que el objeto nunca fue un planeta completamente formado, sino una nube de polvo en expansión por una colisión entre dos cuerpos menores, cada uno de unos 125 kilómetros de ancho. El diagrama de la derecha se basa en una simulación de la nube en expansión y desvanecimiento. La nube, hecha de partículas de polvo muy finas, se estima actualmente en más de 320 millones de kilómetros de ancho. Se estima que Smashups como este sucederán alrededor de Fomalhaut una vez cada 200.000 años. Por lo tanto, Hubble estaba buscando el lugar correcto en el momento adecuado para capturar este evento transitorio.
Créditos: NASA, ESA y A. Gáspár y G. Rieke (Universidad de Arizona).

“El sistema Fomalhaut es el laboratorio de pruebas definitivo para todas nuestras ideas sobre cómo evolucionan los exoplanetas y los sistemas estelares”, agregó George Rieke, del Observatorio Steward de la Universidad de Arizona. “Tenemos evidencia de tales colisiones en otros sistemas, pero nada de esta magnitud se ha observado en nuestro Sistema Solar. Este es un modelo de cómo los planetas se destruyen entre sí”.

El objeto, llamado Fomalhaut b, se anunció por primera vez en 2008, en base a datos tomados en 2004 y 2006. Fue claramente visible en varios años de observaciones del Hubble que revelaron que era un punto en movimiento. Hasta entonces, la evidencia de los exoplanetas se había inferido principalmente a través de métodos de detección indirecta, como sutiles oscilaciones estelares de ida y vuelta y sombras de los planetas que pasaban frente a sus estrellas.

Sin embargo, a diferencia de otros exoplanetas con imágenes directas, los misterios surgieron con Fomalhaut b desde el principio. El objeto era inusualmente brillante en luz visible, pero no tenía ninguna firma de calor infrarrojo detectable. Los astrónomos conjeturaron que el brillo adicional provenía de un gran caparazón o anillo de polvo que rodeaba el planeta que posiblemente podría haber estado relacionado con una colisión. La órbita de Fomalhaut b también parecía inusual, posiblemente muy excéntrica.

“Nuestro estudio, que analizó todos los datos de archivo disponibles del Hubble sobre Fomalhaut, reveló varias características que juntas pintan una imagen de que el objeto del tamaño de un planeta podría nunca haber existido en primer lugar”, dijo Gáspár.

El equipo enfatiza que el último clavo en el ataúd se produjo cuando su análisis de datos de las imágenes del Hubble tomadas en 2014 mostró que el objeto había desaparecido, para su incredulidad. Agregando al misterio, las imágenes anteriores mostraron que el objeto se desvanece continuamente con el tiempo, dicen. “Claramente, Fomalhaut b estaba haciendo cosas que un planeta de buena fe no debería estar haciendo”, dijo Gáspár.

La interpretación es que Fomalhaut b se está expandiendo lentamente desde el smashup que lanzó una nube de polvo al espacio. Teniendo en cuenta todos los datos disponibles, Gáspár y Rieke piensan que la colisión ocurrió no mucho antes de las primeras observaciones tomadas en 2004. En este momento, la nube de escombros, que consiste en partículas de polvo de alrededor de 1 micrón (1/50 del diámetro de un cabello humano), está por debajo del límite de detección de Hubble. Se estima que la nube de polvo se ha expandido a un tamaño mayor que la órbita de la Tierra alrededor de nuestro Sol.


Este video simula lo que los astrónomos, al estudiar las observaciones del telescopio espacial Hubble, consideran la evidencia de la primera detección de las secuelas de una colisión planetaria titánica en otro sistema estelar. La imagen del Hubble teñida de color a la izquierda es de un vasto anillo de escombros helados que rodea la estrella Fomalhaut, ubicada a 25 años luz de distancia. El diagrama animado de la derecha es una simulación de la nube en expansión y desvanecimiento, basada en observaciones de Hubble tomadas durante un período de varios años.
Créditos: NASA, ESA y A. Gáspár y G. Rieke (Universidad de Arizona).

Igualmente confuso es que el equipo informa que el objeto es más probable en un camino de escape, en lugar de en una órbita elíptica, como se esperaba para los planetas. Esto se basa en que los investigadores agregaron observaciones posteriores a los gráficos de trayectoria de datos anteriores. “Una nube de polvo masiva creada recientemente, que experimenta fuerzas considerables de radiación de la estrella central Fomalhaut, se colocaría en esa trayectoria”, dijo Gáspár. “Nuestro modelo es naturalmente capaz de explicar todos los parámetros independientes observables del sistema: su tasa de expansión, su desvanecimiento y su trayectoria”.

Debido a que Fomalhaut b está actualmente dentro de un vasto anillo de escombros helados que rodea la estrella, los cuerpos en colisión probablemente serían una mezcla de hielo y polvo, como los cometas que existen en el cinturón de Kuiper en la periferia de nuestro Sistema Solar. Gáspár y Rieke estiman que cada uno de estos cuerpos parecidos a los cometas mide aproximadamente 200 kilómetros de ancho (aproximadamente la mitad del tamaño del asteroide Vesta).

Según los autores, su modelo explica todas las características observadas de Fomalhaut b. El sofisticado modelado dinámico del polvo realizado en un grupo de ordenadores en la Universidad de Arizona muestra que dicho modelo es capaz de ajustarse cuantitativamente a todas las observaciones. Según los cálculos del autor, el sistema Fomalhaut, ubicado a unos 25 años luz de la Tierra, puede experimentar uno de estos eventos solo cada 200.000 años.

Gáspár y Rieke, junto con otros miembros de un equipo extendido, también observarán el sistema Fomalhaut con el próximo telescopio espacial James Webb de la NASA en su primer año de operaciones científicas. El equipo tomará imágenes directamente de las regiones cálidas internas del sistema, resolviendo espacialmente por primera vez el escurridizo componente del cinturón de asteroides de un sistema planetario extrasolar. El equipo también buscará planetas en órbita alrededor de Fomalhaut que puedan estar esculpiendo gravitacionalmente el disco externo. También analizarán la composición química del disco.

Su artículo, “Nuevos datos y modelos de HST [Hubble] revelan una colisión planetesimal masiva alrededor de Fomalhaut” se publicó el 20 de abril de 2020, en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

El telescopio espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington, D.C.

El rover Mars Perseverance de la NASA se equilibra.


Esta imagen del rover Mars Perseverance fue tomada en el Centro Espacial Kennedy de la NASA el 7 de abril de 2020, durante una prueba de las propiedades de masa del vehículo.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

Faltan 13 semanas para que se abra el período de lanzamiento del rover Mars 2020 Perseverance de la NASA, los preparativos finales de la nave espacial continúan en el Centro Espacial Kennedy en Florida. El 8 de abril, el equipo de operaciones de montaje, prueba y lanzamiento completó una prueba crucial de propiedades de masa del vehículo explorador.

Las mediciones de precisión de propiedades de masa son esenciales para un aterrizaje seguro en Marte porque ayudan a garantizar que la nave espacial viaje con precisión durante todo su viaje al Planeta Rojo, desde el lanzamiento hasta su entrada, descenso y aterrizaje.


Otra vista del rover Perseverance de la NASA conectado a una mesa giratoria durante una prueba de sus propiedades de masa en el Centro Espacial Kennedy en Florida. La imagen fue tomada el 7 de abril de 2020.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El 6 de abril, el meticuloso proceso de tres días comenzó con Perseverance siendo elevado al dispositivo de rotación de rover. Luego, el equipo giró lentamente el rover alrededor de su eje x, una línea imaginaria que se extiende a través del rover desde su cola hasta su frente, para determinar su centro de gravedad (el punto en el que el peso está uniformemente disperso en todos los lados) en relación con ese eje.


El próximo rover de la NASA gira en un dispositivo de prueba especial en preparación para su próximo lanzamiento de verano a Marte. Video tomado en el Centro Espacial Kennedy, Florida, el 6 de abril de 2020.

El equipo luego movió el vehículo a una mesa giratoria. Para minimizar la fricción que podría afectar a la precisión de los resultados, la superficie de la mesa se asienta sobre un cojinete de aire esférico que esencialmente levita sobre una capa delgada de nitrógeno gaseoso. Para determinar el centro de gravedad en relación con el eje z del rover (que se extiende desde la parte inferior del rover a través de la parte superior) y el eje y (del lado izquierdo al derecho del rover), el equipo giró lentamente el vehículo hacia adelante y hacia atrás, calculando el desequilibrio en su distribución masiva.

Así como un mecánico de automóviles coloca pequeñas pesas en la llanta de un neumático de automóvil para equilibrarlo, el equipo de Perseverance analizó los datos y luego agregó 6,27 kilogramos al chasis del rover. Ahora el centro de gravedad del rover está dentro de 0,025 milímetros del punto exacto previsto en los diseños de la misión.


El rover Perseverance de la NASA se mueve durante una prueba de sus propiedades masivas en el Centro Espacial Kennedy en Florida. La imagen fue tomada el 7 de abril de 2020.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

El rover Perseverance es un robot científico que pesa alrededor de 1.025 kilogramos. Buscará signos de vida microbiana pasada, caracterizará el clima y la geología del planeta, recolectará muestras para su futuro retorno a la Tierra y allanará el camino para la exploración humana del Planeta Rojo. No importa qué día se lance Perseverance durante su periodo de lanzamiento 17 de julio al 17 de agosto, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.

La misión Mars 2020 Perseverance, es parte de un programa más amplio que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Encargado de regresar los astronautas a la Luna para 2024, la NASA establecerá una presencia humana sostenida en y alrededor de la Luna para 2028 a través de los planes de exploración lunar Artemis de la NASA.

Encontrado, oculto entre los primeros datos de Kepler de la NASA, planeta del tamaño de la Tierra en la zona de habitabilidad.


Una ilustración de Kepler-1649c orbitando alrededor de su estrella enana roja anfitriona. Este exoplaneta recién descubierto se encuentra en la zona habitable de su estrella y es el más cercano a la Tierra en tamaño y temperatura que se encuentra en los datos de Kepler.
Créditos: NASA / Ames Research Center / Daniel Rutter.

Un equipo de científicos transatlánticos, utilizando datos reanalizados del telescopio espacial Kepler de la NASA, descubrió un exoplaneta del tamaño de la Tierra que orbita en la zona habitable de su estrella, el área alrededor de una estrella donde un planeta rocoso podría soportar agua líquida.

Los científicos descubrieron este planeta, llamado Kepler-1649c, al examinar las antiguas observaciones de Kepler, que la agencia retiró en 2018. Mientras que las búsquedas anteriores con un algoritmo informático lo identificaron erróneamente, los investigadores que revisaron los datos de Kepler volvieron a mirar la firma y la reconocieron como un planeta. De todos los exoplanetas encontrados por Kepler, este mundo distante, ubicado a 300 años luz de la Tierra, es estimadamente más similar al tamaño y la temperatura de la Tierra.


Comparación de la Tierra y Kepler-1649c, un exoplaneta de solo 1.06 veces el radio de la Tierra.
Créditos: NASA / Ames Research Center / Daniel Rutter.

Este mundo recientemente revelado es solo 1.06 veces más grande que nuestro propio planeta. Además, la cantidad de luz estelar que recibe de su estrella anfitriona es el 75% de la cantidad de luz que recibe la Tierra de nuestro Sol, lo que significa que la temperatura del exoplaneta también puede ser similar a la de nuestro planeta. Pero a diferencia de la Tierra, orbita una enana roja. Aunque no se ha observado ninguno en este sistema, este tipo de estrella es conocida por los brotes estelares que pueden hacer que el entorno de un planeta sea un desafío para cualquier vida potencial.

“Este intrigante y distante mundo nos da una esperanza aún mayor de que una segunda Tierra se encuentre entre las estrellas, esperando ser encontrada”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. “Los datos recopilados por misiones como Kepler y TESS continuará produciendo descubrimientos sorprendentes a medida que la comunidad científica refina sus habilidades para buscar planetas prometedores año tras año “.

Todavía hay mucho que se desconoce sobre Kepler-1649c, incluida su atmósfera, que podría afectar a la temperatura del planeta. Los cálculos actuales del tamaño del planeta tienen márgenes de error significativos, al igual que todos los valores en astronomía cuando se estudian objetos tan lejanos. Pero según lo que se sabe, Kepler-1649c es especialmente intrigante para los científicos que buscan mundos con condiciones potencialmente habitables.

Se estima que otros exoplanetas tienen un tamaño más cercano a la Tierra, como TRAPPIST-1f y, según algunos cálculos, Teegarden c., otros pueden estar más cerca de la Tierra en temperatura, como TRAPPIST-1d y TOI 700d. Pero no hay otro exoplaneta que se considere más cercano a la Tierra en estos dos valores que también se encuentre en la zona habitable de su sistema.

“De todos los planetas mal etiquetados que hemos recuperado, este es particularmente emocionante, no solo porque está en la zona habitable y el tamaño de la Tierra, sino por cómo podría interactuar con este planeta vecino”, dijo Andrew Vanderburg, investigador de Universidad de Texas en Austin y primer autor del artículo publicado hoy en The Astrophysical Journal Letters. “Si no hubiéramos examinado el trabajo del algoritmo a mano, nos lo habríamos perdido”.

Kepler-1649c orbita su pequeña estrella enana roja tan de cerca que un año en Kepler-1649c equivale a solo 19.5 días terrestres. El sistema tiene otro planeta rocoso de aproximadamente el mismo tamaño, pero orbita la estrella a aproximadamente la mitad de la distancia de Kepler-1649c, similar a cómo Venus orbita nuestro Sol, a aproximadamente la mitad de la distancia que la Tierra. Las estrellas enanas rojas se encuentran entre las más comunes en la galaxia, lo que significa que planetas como este podrían ser más comunes de lo que pensábamos anteriormente.

Buscando falsos positivos

Anteriormente, los científicos de la misión Kepler desarrollaron un algoritmo llamado Robovetter para ayudar a clasificar las cantidades masivas de datos producidos por la nave espacial Kepler, administrada por el Centro de Investigación Ames de la NASA en el Silicon Valley de California. Kepler buscó planetas usando el método de tránsito, mirando las estrellas, buscando caídas en el brillo a medida que los planetas pasaban frente a sus estrellas anfitrionas.


Ilustración de cómo podría verse Kepler-1649c desde su superficie.
Créditos: NASA / Ames Research Center / Daniel Rutter.

La mayoría de las veces, esas caídas provienen de fenómenos distintos de los planetas, que van desde cambios naturales en el brillo de una estrella hasta otros objetos cósmicos que pasan, haciendo que parezca que un planeta está allí cuando no lo está. El trabajo de Robovetter era distinguir el 12% de las inmersiones que eran planetas reales. Esas firmas que Robovetter determinó que provenían de otras fuentes fueron etiquetadas como “falsos positivos”, el término para un resultado de prueba erróneamente clasificado como positivo.

Con una enorme cantidad de señales difíciles, los astrónomos sabían que el algoritmo cometería errores y necesitaría una doble verificación, un trabajo perfecto para el Grupo de trabajo de falsos positivos de Kepler. Ese equipo revisa el trabajo de Robovetter, revisando todos los falsos positivos para asegurarse de que sean realmente errores y no exoplanetas, asegurando que se pasen por alto menos descubrimientos potenciales. Como resultado, Robovetter había etiquetado erróneamente Kepler-1649c.

A pesar de que los científicos trabajan para automatizar aún más los procesos de análisis para obtener la mayor cantidad de ciencia posible de cualquier conjunto de datos, este descubrimiento muestra el valor de verificar el trabajo automatizado. Incluso seis años después de que Kepler dejó de recopilar datos del campo Kepler original, un parche de cielo que observó desde 2009 hasta 2013, antes de estudiar muchas más regiones, este riguroso análisis descubrió uno de los análogos terrestres más singulares descubiertos hasta ahora.

Un posible tercer planeta

Kepler-1649c no solo es una de las mejores coincidencias con la Tierra en términos de tamaño y energía recibida de su estrella, sino que proporciona una visión completamente nueva de su sistema doméstico. Por cada nueve veces que el planeta externo en el sistema orbita alrededor de la estrella anfitriona, el planeta interno orbita casi exactamente cuatro veces.

El hecho de que sus órbitas coincidan en una relación tan estable indica que el sistema en sí es extremadamente estable y es probable que sobreviva durante mucho tiempo.

Las relaciones de períodos casi perfectos a menudo son causadas por un fenómeno llamado resonancia orbital, pero una relación de nueve a cuatro es relativamente única entre los sistemas planetarios. Por lo general, las resonancias toman la forma de relaciones como dos a uno o tres a dos. Aunque no está confirmado, la rareza de esta relación podría insinuar la presencia de un planeta medio con el cual los planetas interno y externo giran en sincronía, creando un par de resonancias de tres a dos.

El equipo buscó evidencia de un tercer planeta tan misterioso, sin resultados. Sin embargo, eso podría deberse a que el planeta es demasiado pequeño para verlo o en una inclinación orbital que hace que sea imposible encontrarlo utilizando el método de tránsito de Kepler.

De cualquier manera, este sistema proporciona otro ejemplo más de un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de una estrella enana roja. Estas estrellas pequeñas y tenues requieren que los planetas orbiten extremadamente cerca para estar dentro de esa zona, no demasiado cálida ni demasiado fría, para que la vida tal como la conocemos pueda existir. Aunque este único ejemplo es solo uno entre muchos, existe una creciente evidencia de que tales planetas son comunes alrededor de las enanas rojas.

“Cuantos más datos obtenemos, más signos vemos que apuntan a la noción de que los exoplanetas potencialmente habitables y del tamaño de la Tierra son comunes alrededor de este tipo de estrellas”, dijo Vanderburg. “Con enanas rojas en casi todas partes alrededor de nuestra galaxia, y estos pequeños planetas potencialmente habitables y rocosos a su alrededor, la posibilidad de que una de ellas no sea muy diferente a la de nuestra Tierra parece un poco más brillante”.

La NASA llevará a cabo un foro “Ask Me Anything” sobre este resultado el viernes 17 de abril, de 2:00 a 3:30 p.m. EDT. Para participar, pueden dirigirse a:   

https://www.reddit.com/r/space/

Un paso más cerca de tocar el asteroide Bennu.

Después de completar con éxito su ensayo “Checkpoint”, la primera nave espacial de muestreo de asteroides de la NASA está un paso más cerca de aterrizar en el asteroide Bennu. Ayer, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA, realizó la primera práctica de su secuencia de recolección de muestras, alcanzando una altitud aproximada de 75 metros sobre el sitio Nightingale antes de ejecutar una maniobra desde el asteroide. Nightingale, el sitio principal de recolección de muestras de OSIRIS-REx, se encuentra dentro de un cráter en el hemisferio norte de Bennu.

El ensayo de Checkpoint de cuatro horas llevó a la nave espacial a través de las dos primeras maniobras de la secuencia de muestreo: impulso de salida de la órbita e impulso de Checkpoint. El punto de control se llama así porque es la ubicación donde la nave espacial verifica de forma autónoma su posición y velocidad antes de ajustar su trayectoria hacia la ubicación de la tercera maniobra del evento.


La representación muestra la trayectoria y la configuración de la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA durante el ensayo de Checkpoint, que es la primera vez que la misión practica los pasos iniciales para recolectar una muestra del asteroide Bennu.
Créditos: NASA / Goddard / Universidad de Arizona.

Cuatro horas después de partir de su órbita segura de 1 km, la nave espacial realizó la maniobra de Checkpoint a una altitud aproximada de 125 metros sobre la superficie de Bennu. A partir de ahí, la nave espacial continuó descendiendo durante otros nueve minutos en una trayectoria hacia la ubicación de la tercera maniobra del evento de muestreo, el impulso “Matchpoint”. Al alcanzar una altitud de aproximadamente 75 m, lo más cerca que la nave espacial ha estado jamás de Bennu, OSIRIS-REx realizó un empuje hacia atrás para completar el ensayo.

Durante el ensayo, la nave espacial desplegó con éxito su brazo de muestreo, el Mecanismo de Adquisición de Muestras Touch-And-Go (TAGSAM), desde su posición plegada y estacionada hasta la configuración de recolección de muestras. Además, algunos de los instrumentos de la nave espacial recolectaron imágenes científicas y de navegación e hicieron observaciones de espectrometría del sitio de la muestra, como ocurrirá durante el evento de recolección de la muestra.

Este primer ensayo proporcionó al equipo de la misión la práctica de navegar la nave espacial a través de las maniobras de salida de la órbita y Checkpoint, y la oportunidad de verificar que los sistemas de imágenes, navegación y alcance de la nave espacial funcionaron como se esperaba durante la primera parte de la secuencia de descenso. El ensayo del punto de control también confirmó al equipo que el sistema de guía de seguimiento de características naturales (NFT) de OSIRIS-REx estimó con precisión la posición y la velocidad de la nave espacial en relación con Bennu a medida que descendía hacia la superficie.

El equipo de la misión ha maximizado el trabajo remoto durante el último mes de preparativos para el ensayo de Checkpoint, como parte de la respuesta COVID-19. El día del ensayo, un número limitado de personal monitoreó la telemetría de la nave espacial desde las instalaciones de Lockheed Martin Space, el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y la Universidad de Arizona, tomando las precauciones de seguridad apropiadas, mientras que el resto del equipo desempeñó sus funciones de forma remota.

“Este ensayo nos permitió verificar el rendimiento del sistema de vuelo durante el descenso, particularmente la actualización y ejecución autónomas del impulso de Checkpoint”, dijo Rich Burns, gerente del proyecto OSIRIS-REx en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Ejecutar este hito monumental durante este tiempo de crisis nacional es un testimonio de la profesionalidad y el enfoque de nuestro equipo. Habla mucho sobre su actitud de “poder hacer” y, con suerte, servirá como una buena noticia en estos tiempos difíciles”.

La nave espacial viajará hasta la superficie del asteroide durante su primer intento de recolección de muestras, programada para el 25 de agosto. Durante este evento, el mecanismo de muestreo de OSIRIS-REx tocará la superficie de Bennu durante aproximadamente cinco segundos, disparará una carga de nitrógeno presurizado para perturbar la superficie y recolectará una muestra antes de que la nave espacial retroceda. La nave espacial está programada para devolver la muestra a la Tierra el 24 de septiembre de 2023.

El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, proporciona administración general de la misión, ingeniería de sistemas y seguridad y garantía de la misión para OSIRIS-REx. Dante Lauretta de la Universidad de Arizona, Tucson, es el investigador principal, y la Universidad de Arizona también lidera el equipo científico y la planificación de observación científica y el procesamiento de datos de la misión. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial y proporciona operaciones de vuelo. Goddard y KinetX Aerospace son responsables de navegar la nave espacial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx es la tercera misión en el Programa de Nuevas Fronteras de la NASA, que es administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama, para la Dirección de Misión Científica de la agencia en Washington.