Las actualizaciones de la antena de Espacio Profundo de la NASA afectarán las comunicaciones con Voyager.


DSS43 es una antena de radio de 70 metros de diámetro en las instalaciones de Canberra de la Red de Espacio Profundo en Australia. Es la única antena que puede enviar comandos a la nave espacial Voyager 2. Crédito: NASA / Canberra Deep Space Communication Complex.

Las actualizaciones de la antena mejorarán las comunicaciones futuras con la nave espacial, pero durante las actualizaciones, Voyager 2 no podrá recibir nuevos comandos de la Tierra.

A partir de principios de marzo, la Voyager 2 de la NASA navegará tranquilamente por el espacio interestelar sin recibir comandos de la Tierra. Esto se debe a que el principal medio de comunicación del Voyager, la antena de radio de 70 metros de diámetro de la Red del Espacio Profundo en Canberra, Australia, se someterá a actualizaciones críticas durante unos 11 meses. Durante este tiempo, el equipo de Voyager aún podrá recibir datos científicos de Voyager 2 en su misión de explorar el límite más externo de la influencia del Sol y más allá.

El plato de la antena de aproximadamente el tamaño de un edificio de oficinas de 20 pisos, ha estado en servicio durante 48 años. Algunas partes de la antena de 70 metros, incluidos los transmisores que envían comandos a varias naves espaciales, tienen 40 años y cada vez son menos fiables. Las actualizaciones de la Red de Espacio Profundo (DSN) están planeadas para comenzar ahora que la Voyager 2 ha regresado a sus operaciones normales, después de sobrecargar accidentalmente su fuente de alimentación y apagar automáticamente sus instrumentos científicos en enero.

La red funciona las 24 horas del día, los 365 días del año y se distribuye en tres sitios en todo el mundo, en California, España y Australia. Esto permite comunicarse con las naves espaciales a distancias desde la Luna a más allá en todo momento a pesar de la rotación de la Tierra. Voyager 2, que se lanzó en 1977, se encuentra actualmente a más de 17 mil millones de kilómetros de la Tierra. Está volando en una dirección descendente en relación con el plano orbital de la Tierra, donde solo se puede comunicar desde el hemisferio sur y, por lo tanto, con la estación de comunicaciones australiana.

Además, se requiere un transmisor especial de banda S para enviar comandos a Voyager 2, que sea lo suficientemente potente como para alcanzar el espacio interestelar y en una frecuencia que pueda comunicarse con la tecnología anticuada de Voyager. La antena de 70 metros de Canberra (llamada “DSS43”) es la única antena de este tipo en el hemisferio sur. A medida que envejece el equipo en la antena, aumentará el riesgo de interrupciones no planificadas, lo que agrega más peligro a la misión Voyager. Las actualizaciones planificadas no solo reducirán ese riesgo, sino que también agregarán actualizaciones tecnológicas de última generación que beneficiarán a futuras misiones.

“Obviamente, los 11 meses de reparaciones imponen más restricciones a los otros sitios de DSN”, dijo Jeff Berner, ingeniero jefe de la Red Deep Space. “Pero la ventaja es que cuando regresemos, la antena de Canberra será mucho más fiable”.

Las reparaciones beneficiarán a mucho más que la Voyager 2, incluidas futuras misiones como el rover Mars 2020 y los esfuerzos para la exploración de Moon to Mars. La red desempeñará un papel fundamental para garantizar el soporte de comunicación y navegación tanto para las misiones precursoras de la Luna y Marte como para las misiones tripuladas de Artemis. “El mantenimiento es necesario para apoyar las misiones que la NASA está desarrollando y lanzará en el futuro, así como también para las misiones que están operando en este momento”, dijo Suzanne Dodd, gerente de proyectos de Voyager y directora de JPL para la Red Interplanetaria.

Las tres antenas de Canberra de 34 metros de diámetro se pueden configurar para recibir la señal de Voyager 2; simplemente no podrán transmitir comandos. Mientras tanto, dijo Dodd, el equipo de Voyager pondrá la nave espacial en un estado inactivo, lo que aún le permitirá enviar datos científicos durante el tiempo de inactividad de 11 meses.

“Ponemos la nave espacial nuevamente en un estado en el que estará bien, suponiendo que todo vaya normalmente con ella durante el tiempo que la antena esté apagada”, dijo Dodd. “Si las cosas no salen normalmente, lo cual siempre es una posibilidad, especialmente con una nave espacial vieja, entonces la protección contra fallos a bordo que posee podría manejar la situación”.

Berner dice que el trabajo en la antena de 70 metros es como llevar un automóvil viejo al taller: nunca hay un buen momento para hacerlo, pero hará que el automóvil sea mucho más fiable si lo hace.

Se espera que el trabajo en la estación DSN de Canberra se complete para enero de 2021. El DSN es administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA para el programa de Navegación y Comunicación Espacial de Exploración y Operaciones Humanas de la agencia.