La NASA aprueba el desarrollo de una misión de estudio del Universo y búsqueda de planetas.


Este gráfico muestra una simulación de una observación WFIRST de M31, también conocida como la galaxia de Andrómeda. Hubble usó más de 650 horas para obtener imágenes de las áreas delineadas en azul. Usando WFIRST, cubrir toda la galaxia tomaría solo tres horas.
Créditos: DSS, R. Gendle, NASA, GSFC, ASU, STScI, B. F. Williams.

El proyecto del Telescopio de inspección por infrarrojos de campo amplio (WFIRST) de la NASA ha superado un hito crítico programático y técnico, dando a la misión la luz verde oficial para comenzar el desarrollo y las pruebas de hardware.

El telescopio espacial WFIRST tendrá un área de visualización 100 veces mayor que la del Telescopio Espacial Hubble de la NASA, lo que le permitirá detectar señales infrarrojas débiles de todo el cosmos y generará enormes panoramas del Universo, revelando secretos de energía oscura, descubriendo planetas fuera de nuestro Sistema Solar (exoplanetas) y abordando una gran cantidad de otros temas de astrofísica y ciencia planetaria.

El diseño de WFIRST ya está en una etapa avanzada, utilizando componentes con tecnologías maduras. Estos incluyen hardware heredado –principalmente los recursos del telescopio de calidad Hubble transferidos a la NASA desde otra agencia federal– y las lecciones aprendidas del Telescopio Espacial James Webb de la NASA – el observatorio infrarrojo insignia de la agencia, cuyo lanzamiento está previsto para el próximo año.

Con el paso de este último hito clave, el equipo comenzará a finalizar el diseño de la misión WFIRST mediante la construcción de unidades y modelos de prueba de ingeniería para garantizar que el diseño se mantendrá en condiciones extremas durante el lanzamiento y mientras está en el espacio.

La Ley de Asignaciones Consolidadas del año fiscal 2020 financia el programa WFIRST hasta septiembre de 2020. La solicitud de presupuesto del año fiscal 2021 propone finalizar la financiación de la misión WFIRST y centrarse en la finalización del Telescopio Espacial James Webb, ahora planeado para su lanzamiento en marzo de 2021. La Administración no está lista para proceder con otro telescopio multimillonario hasta que Webb se haya lanzado e implementado con éxito.

WFIRST se gestiona en Goddard, con la participación del Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California, el Space Telescope Science Institute en Baltimore, el Infrared Processing and Analysis Center, también en Pasadena, y un equipo científico compuesto por miembros de investigaciones estadounidenses de instituciones en todo el país.