La NASA se prepara para la Luna y Marte con una nueva adición a su red de espacio profundo.


El 11 de febrero de 2020, la NASA, el JPL, los militares y los funcionarios locales iniciaron obras en Goldstone, California, para una nueva antena en la Red de Espacio Profundo de la agencia, que se comunica con todas sus misiones en el espacio profundo. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Rodeados por el desierto de California, funcionarios de la NASA iniciaron el martes 11 de febrero una nueva antena para comunicarse con la nave espacial robótica de la agencia más alejada. Dentro de la Red de Espacio Profundo (DSN), la antena parabólica de 34 metros de ancho que se está construyendo representa un futuro en el que más misiones requerirán tecnología avanzada, como láseres capaces de transmitir grandes cantidades de datos de astronautas en la superficie marciana. Como parte de su programa Artemis, la NASA enviará a la primera mujer y al próximo hombre a la Luna para 2024, aplicando las lecciones aprendidas allí para enviar astronautas a Marte.

Usando antenas masivas, la agencia habla con más de 30 misiones en el espacio profundo al día, incluidas muchas misiones internacionales. A medida que se han lanzado más misiones y con otras en proceso, la NASA está buscando fortalecer la red. Cuando se complete en 2 años y medio, el nuevo plato será bautizado como Deep Space Station-23 (DSS-23), lo que elevará a 13 el número de antenas operativas del DSN.

“Desde la década de 1960, cuando el mundo vio por primera vez imágenes en vivo de humanos en el espacio y en la Luna, para revelar imágenes y datos científicos de la superficie de Marte y vastas y distantes galaxias, la Red del Espacio Profundo ha conectado a la humanidad con nuestro Sistema Solar y más allá “, dijo Badri Younes, administrador adjunto de la NASA para comunicaciones espaciales y navegación, o SCaN, que supervisa las redes de la NASA. “Esta nueva antena, la quinta de las seis planificadas actualmente, es otro ejemplo de la determinación de la NASA de permitir la exploración científica y espacial mediante el uso de la última tecnología”.

Administrado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, la red de espacio profundo más grande y concurrida del mundo está agrupada en tres ubicaciones: Goldstone, California; Madrid, España; y Canberra, Australia, que están posicionadas aproximadamente a 120 grados de distancia alrededor del mundo para permitir el contacto continuo con la nave espacial a medida que la Tierra gira. (En el apartado “Seguimiento online de esta página”  se puede ver qué antenas del DSN están enviando comandos o recibiendo datos en cada momento).

La primera incorporación a Goldstone desde 2003, se está construyendo en el sitio Apollo del complejo, llamado así porque su antena DSS-16 apoyaba las misiones humanas de la NASA a la Luna. Antenas similares se han construido en los últimos años en Canberra, mientras que en Madrid, dos están en construcción.

“El DSN es la única línea telefónica de la Tierra para nuestras dos naves espaciales Voyager, ambas en el espacio interestelar, todas nuestras misiones a Marte y la nave espacial New Horizons que ahora está mucho más allá de Plutón”, dijo el subdirector del JPL, Larry James. “Cuanto más exploramos, más antenas necesitamos para hablar con todas nuestras misiones”.

Si bien la DSS-23 funcionará como una antena de radio, también estará equipado con espejos y un receptor especial para láseres emitidos desde naves espaciales distantes. Esta tecnología es crítica para enviar astronautas a lugares como Marte. Los seres humanos allí necesitarán comunicarse con la Tierra más de lo que lo hacen los exploradores robóticos de la NASA, y una base de Marte, con sus sistemas y equipos de soporte vital, estaría llena de datos que necesitan ser monitoreados.

“Los láseres pueden aumentar su velocidad de datos de Marte en aproximadamente 10 veces lo que obtiene de la radio”, dijo Suzanne Dodd, directora de la Red Interplanetaria, la organización que administra el DSN. “Nuestra esperanza es que proporcionar una plataforma para comunicaciones ópticas aliente a otros exploradores espaciales a experimentar con láser en futuras misiones”.

Si bien las nubes pueden alterar los láseres, los cielos despejados del desierto de Goldstone lo convierten en un lugar ideal para servir como receptor láser aproximadamente el 60% del tiempo. Una demostración de las capacidades de la DSS-23 está a la vuelta de la esquina: cuando la NASA lance un orbitador llamado Psique a un asteroide metálico en unos pocos años, llevará un terminal de comunicaciones láser experimental desarrollado por JPL. Llamado el proyecto de comunicaciones ópticas del espacio profundo, este equipo enviará datos e imágenes a un observatorio en la montaña Palomar del sur de California. Pero Psyche también podrá comunicarse con la nueva antena Goldstone, allanando el camino para velocidades de datos más altas en el espacio profundo.