La Nebulosa de la Tarántula hace girar la red del misterio en una imagen de Spitzer.


Esta imagen del telescopio espacial Spitzer de la NASA muestra la nebulosa de la tarántula en dos longitudes de onda de luz infrarroja. Las regiones rojas indican la presencia de gas particularmente caliente, mientras que las regiones azules son polvo interestelar que es similar en composición a las cenizas de carbón o incendios de leña en la Tierra.
Créditos: NASA / JPL-Caltech

La Nebulosa de la Tarántula, vista en esta imagen por el Telescopio Espacial Spitzer, fue uno de los primeros objetivos estudiados por el observatorio infrarrojo después de su lanzamiento en 2003, y el telescopio lo ha vuelto a observar muchas veces desde entonces. Ahora que Spitzer se retirará el 30 de enero de 2020, los científicos han generado una nueva vista de la nebulosa a partir de los datos de Spitzer.

Esta imagen de alta resolución combina datos de múltiples observaciones de Spitzer, más recientemente en febrero y septiembre de 2019.

“Creo que elegimos la Nebulosa de la Tarántula como uno de nuestros primeros objetivos porque sabíamos que demostraría la amplitud de las capacidades de Spitzer”, dijo Michael Werner, quien ha sido el científico del proyecto de Spitzer desde el inicio de la misión con base en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California “Esa región tiene muchas estructuras de polvo interesantes y mucha formación de estrellas, y esas son áreas donde los observatorios infrarrojos pueden ver muchas cosas que no se pueden ver en otras longitudes de onda”.

La luz infrarroja es invisible para el ojo humano, pero algunas longitudes de onda de infrarrojos pueden pasar a través de nubes de gas y polvo donde la luz visible no puede. Por ello, los científicos usan observaciones infrarrojas para ver las estrellas recién nacidas y las “protoestrellas” aún en formación, envueltas en las nubes de gas y polvo de las que se formaron.

Ubicada en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia enana unida gravitacionalmente a la nuestra (la Vía Láctea), la Nebulosa de la Tarántula es un semillero de formación estelar. En el caso de la Gran Nube de Magallanes, estos estudios han ayudado a los científicos a conocer las tasas de formación de estrellas en galaxias distintas de la Vía Láctea.

La nebulosa también alberga R136, una región de “explosión estelar”, donde se forman estrellas masivas en una proximidad extremadamente cercana y a un ritmo mucho más alto que en el resto de la galaxia. Dentro de R136, en un área de menos de 1 año luz de diámetro (aproximadamente 9 billones de kilómetros), hay más de 40 estrellas masivas, cada una con al menos 50 veces la masa del Sol. Por el contrario, no hay estrellas en 1 año luz de nuestro Sol. Se han encontrado regiones similares de estallido estelar en otras galaxias, que contienen docenas de estrellas masivas, un número mayor de estrellas masivas que las que se encuentran típicamente en el resto de sus galaxias anfitrionas. Cómo surgen estas regiones de estallido estelar sigue siendo un misterio.

En las afueras de la Nebulosa de la Tarántula, también puedes encontrar una de las estrellas más estudiadas de la astronomía que ha explotado en una supernova. Apodada 1987A porque fue la primera supernova descubierta en 1987, la estrella explotada se quemó con el poder de 100 millones de soles durante meses. La onda expansiva de ese evento continúa moviéndose por el espacio, encontrando material expulsado de la estrella de su dramática muerte.

Cuando la onda expansiva choca con el polvo, el polvo se calienta y comienza a irradiarse con luz infrarroja. En 2006, las observaciones de Spitzer vieron esa luz y determinaron que el polvo está compuesto en gran parte de silicatos, un ingrediente clave en la formación de planetas rocosos en nuestro Sistema Solar. En 2019, los científicos utilizaron Spitzer para estudiar 1987A para monitorear el brillo cambiante de la onda expansiva y los escombros en expansión para aprender más sobre cómo estas explosiones cambian el entorno que las rodea.


Esta imagen tomada del telescopio espacial Spitzer de la NASA muestra la nebulosa de la tarántula en luz infrarroja. Se observan la supernova 1987A y la región del estallido estelar R136. Las regiones de color magenta son principalmente polvo interestelar que tiene una composición similar a la ceniza de carbón o leña en la Tierra.
Créditos: NASA / JPL-Caltech