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17
Diciembre
2012
Fin de la misión GRAIL

Representación artística de las sondas gemelas GRAIL orbitando la Luna.

Créditos de imagen: NASA/JPL

Un par de naves espaciales de la NASA que han estado estudiando el campo gravitacional de la Luna están siendo preparadas para realizar un descenso controlado en una montaña, cerca del polo norte lunar. Se espera que el impacto se produzca alrededor de las 11:28 pm, hora española peninsular, del día 17 de diciembre de 2012.

Ambas sondas, cuyos nombres son Ebb y Flow, están siendo enviadas a propósito hacia la superficie lunar porque su baja órbita y sus bajos niveles de combustible no les permiten continuar llevando a cabo más operaciones científicas.

La exitosa misión a la Luna que han cumplido Ebb y Flow ha dado como resultado el mapa del campo gravitacional con mayor resolución que se haya captado de cualquier cuerpo celeste. Dicho mapa proporcionará un mejor entendimiento no solamente de la Luna sino también de cómo se formaron y evolucionaron la Tierra y otros planetas rocosos del sistema solar.

Las naves espaciales han estado volando en formación alrededor de la Luna desde el 1 de enero de 2012. Durante su misión principal, la cual tuvo lugar desde marzo a mayo de 2012, Ebb y Flow reunieron datos mientras se desplazaban en órbita a una altura promedio de 55 kilómetros. Posteriormente, los encargados de la misión hicieron que redujeran su altura a 23 kilómetros  para realizar el resto de la misión, la cual comenzó el 30 de agosto y, en ciertas ocasiones, las colocó a pocos kilómetros de los sectores más altos de la superficie de la Luna.

Ebb  será la primera en descender, a las 11:28:40 horas, hora española peninsular. Le seguirá Flow alrededor de 20 segundos más tarde. Ambas naves espaciales chocarán contra la superficie a 1,7 kilómetros por segundo. No se obtendrán imágenes del impacto porque la región estará en sombras en ese momento. El sitio del impacto está ubicado cerca de un cráter llamado Goldschmidt.

Ebb y Flow llevarán a cabo un experimento final antes de que termine su misión. Dejarán encendidos sus motores principales hasta que sus tanques de combustible se vacíen. De este modo, determinarán la cantidad precisa de combustible que quedaba en sus tanques. Esto ayudará a los ingenieros de la NASA a validar los modelos de consumo de combustible hechos por computadora con el fin de mejorar las predicciones vinculadas con las necesidades de combustible en futuras misiones.  

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