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Explorando el Sistema Solar y más allá
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INTRODUCCIÓN MARTE OTROS LUGARES MISIONES DESTACADAS

 

Los planetas gigantes del Sistema Solar exterior, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, así como sus anillos y lunas ofrecen oportunidades interesantes en la búsqueda de ambientes habitables. Existe un especial interés en la luna Encelado de Saturno, y la luna Europa de Júpiter. Ambas están cubiertas de hielo, y hay evidencias significativas de que existe un océano de agua líquida bajo sus cortezas heladas.

Imagen de Europa obtenida por datos combinados de dos órbitas diferentes de la nave Galileo en torno a Júpiter.

Créditos de la imagen: NASA/JPL/University of Arizona/University of Colorado.

 

 

Europa es uno de los mejores candidatos para albergar vida fuera de la Tierra. Se cree que tiene un núcleo de hierro, un manto rocoso y un océano superficial de agua salada. Sin embargo, a diferencia de la Tierra, este océano es lo suficientemente profundo como para cubrir por completo la superficie de Europa, y al estar lejos del Sol, la parte superior de ese océano estaría congelado. El calor generado por las intensas fuerzas gravitacionales de marea de Júpiter hace que el océano permanezca líquido bajo su superficie, y genera una actividad geológica similar a la tectónica de placas terrestre. Aunque la luna Europa no ha sido estudiada de cerca desde la misión Galileo, se han propuesto varias misiones para estudiar esta fascinante luna en el futuro.

 

 

 

 

Imagen de Encelado obtenida por la nave Cassini. Las largar líneas verde-azuladas se cree que son la fuente de los jets de agua de esta hermosa luna.

Créditos de la imágen: Cassini Imaging Team/SSI/JPL/ESA/NASA

 

 

 

Encelado tiene fisuras, llanuras, terrenos ondulados, otras deformaciones de la corteza, y pocos cráteres. Todo esto indica que el interior de esta luna podría estar en estado líquido, aunque debería haber estado congelado desde hace eones. La superficie de Encelado se cree que es geológicamente joven, posiblemente de menos de 100 millones de años. La misión Cassini observó columnas de hielo en erupción en la región polar sur. Las mediciones indican que estaban hechas de agua, gases y algunos hidrocarburos simples y complejos tales como propano, etano y acetileno. Todos estos datos elevan la posibilidad de que exista vida bajo su superficie.

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